Todo lo que necesita saber sobre la hepatitis C

La hepatitis C es una enfermedad del hígado causada por el virus de la hepatitis C (VHC). Es la infección viral transmitida por la sangre más común en los Estados Unidos.

Alrededor de 2,4 millones de personas en los Estados Unidos viven con un diagnóstico de hepatitis C. Sin embargo, muchas personas con la infección no saben que la tienen.

El virus de la hepatitis C (VHC) causa la hepatitis C. Es contagiosa y una persona puede transmitirla a otra a través del contacto de sangre a sangre.

La principal complicación de la hepatitis C crónica es el daño hepático. Esto puede incluir cirrosis, insuficiencia hepática y cáncer de hígado. El diagnóstico temprano puede prevenir el daño hepático. Si no se trata, la hepatitis C puede ser mortal.

Los nuevos medicamentos pueden curar la hepatitis C crónica, y algunos investigadores creen que la infección podría volverse rara en los EE. UU. Para el año 2036. No existe una vacuna para prevenir la hepatitis C, pero las personas pueden tomar medidas para reducir el riesgo de infección.

Este artículo proporciona una descripción general de la hepatitis C aguda y crónica, incluidos sus síntomas, causas y tratamientos.

¿Qué es la hepatitis C?

El diagnóstico temprano de hepatitis C puede reducir el riesgo de daño hepático de una persona.

En términos generales, la hepatitis se refiere a una inflamación del hígado. Varios virus pueden causar hepatitis. Los tipos más comunes son A, B y C.

Estos virus invaden las células del hígado, provocando hinchazón y disfunción. Con el tiempo, la inflamación del tejido hepático puede dañar el órgano.

Las infecciones por hepatitis C pueden ser agudas (a corto plazo) o crónicas (de larga duración). Cuando una persona tiene hepatitis aguda, los síntomas pueden durar 6 meses.

Una infección aguda se vuelve crónica si el cuerpo no puede eliminar el virus. Esto es común: las infecciones agudas se vuelven crónicas en más del 50% de los casos.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), en la actualidad, la mayoría de los casos nuevos de hepatitis C se producen por contacto con agujas u otros equipos utilizados para preparar o inyectar drogas. Esto suele deberse a compartir agujas o al contacto accidental en entornos sanitarios.

Síntomas

La hepatitis C puede variar desde una enfermedad leve que dura unas pocas semanas hasta una condición de salud grave y crónica.

Las personas pueden tener hepatitis C sin síntomas, especialmente en la etapa aguda, y es posible que no sepan que la tienen. Esto facilita la transmisión a otros.

Hepatitis C aguda

La mayoría de las personas con hepatitis C aguda no presentan síntomas. Si lo hacen, los síntomas suelen aparecer entre 2 y 12 semanas después de la exposición.

Las personas rara vez reciben un diagnóstico de hepatitis C aguda, ya que carecen de síntomas definitivos. Debido a esto, los médicos a menudo llaman a la hepatitis C la epidemia silenciosa.

Los síntomas agudos son muy similares a los de otras infecciones virales. Los síntomas de la hepatitis C aguda incluyen:

  • fiebre
  • fatiga
  • dolor abdominal
  • pérdida de apetito
  • náuseas o vómitos
  • orina oscura
  • taburete de color arcilla
  • dolor en las articulaciones
  • ictericia, raramente

Según los CDC, menos de la mitad de las personas con hepatitis C aguda eliminan el virus de sus cuerpos sin tratamiento y no desarrollan la enfermedad crónica. Los investigadores no saben por qué sucede esto en algunas personas y no en otras.

Hepatitis C crónica

La hepatitis C se vuelve crónica cuando el cuerpo no puede eliminar el virus.

En la mayoría de los casos, la hepatitis C crónica no causa ningún síntoma o causa síntomas generales, como fatiga crónica o depresión. Una persona solo puede descubrir que tiene la afección durante un análisis de sangre de rutina o un examen para una donación de sangre.

El diagnóstico y el tratamiento tempranos pueden prevenir el daño hepático. Si no se trata, la hepatitis C crónica puede provocar:

  • enfermedad hepática crónica, que puede ocurrir lentamente durante varias décadas sin ningún síntoma
  • cirrosis o cicatrización hepática, que se presenta hasta en un 20% de las personas después de 20 a 30 años
  • insuficiencia hepática
  • cáncer de hígado

Causas y factores de riesgo

El virus del VHC causa la hepatitis C.

Las personas contraen el virus a través del contacto de sangre a sangre con sangre contaminada. Para que se produzca la transmisión, la sangre que contiene el VHC debe ingresar al cuerpo de una persona sin VHC.

Una mancha de sangre, invisible a simple vista, puede transportar cientos de partículas del virus de la hepatitis C. El virus no es fácil de matar.

El CDC ofrece consejos sobre la limpieza de jeringas si no es posible utilizar jeringas limpias y esterilizadas. Aunque la lejía puede matar el VHC en las jeringas, es posible que no tenga el mismo efecto en otros equipos. Hervir, quemar y usar alcohol, peróxido u otros líquidos de limpieza comunes para lavar el equipo puede reducir la cantidad de VHC, pero es posible que no impida que una persona contraiga la infección.

Es extremadamente peligroso inyectar lejía, desinfectante u otros productos de limpieza, así que asegúrese de enjuagar bien la jeringa. Solo use lejía para limpiar el equipo si no dispone de jeringas y equipos nuevos y estériles.

Una persona no puede contraer el virus por contacto casual, respirar, besar o compartir comida.No hay evidencia de que las picaduras de mosquitos puedan transmitir el virus.

Los CDC informan los siguientes factores de riesgo para desarrollar hepatitis C:

  • usar o haber usado medicamentos inyectables, que actualmente es la ruta más común en los EE. UU.
  • recibir transfusiones o trasplantes de órganos antes de 1992, que es antes de que se dispusiera de análisis de sangre
  • Exposición a un pinchazo de aguja, que es más común en personas que trabajan en el sector de la salud.
  • nacer de una madre que tiene hepatitis C

Aunque el riesgo es bajo, las personas también pueden contraer hepatitis C a través de:

  • contacto sexual sin protección de barrera, especialmente sexo duro o anal, lo que hace más probable el contacto de sangre a sangre
  • compartir elementos que puedan tener contacto con la sangre, como cepillos de dientes o navajas de afeitar
  • procedimientos de atención médica invasivos, como inyecciones
  • tatuaje no regulado

Las personas que están en riesgo debido a estos factores pueden recibir una prueba de detección para descartar el VHC.

Diagnóstico y pruebas

Los médicos pueden diagnosticar la hepatitis C mediante análisis de sangre:

  • Primero, el médico realizará un análisis de sangre simple para buscar anticuerpos contra la hepatitis C en la sangre. Una prueba positiva significa que la persona ha estado expuesta al virus, pero no necesariamente prueba una infección en curso.
  • Si la prueba de anticuerpos es positiva, la persona puede someterse a una segunda prueba de sangre llamada prueba de ARN de la hepatitis C. Esto comprobará si el virus todavía está presente en la sangre.
  • Un tercer análisis de sangre, llamado prueba de genotipo, puede determinar qué tipo de virus de la hepatitis C está presente, ya que existen al menos seis tipos.

Si la persona ha tenido hepatitis C durante mucho tiempo, un médico puede recomendar más pruebas para buscar daño hepático, medir la gravedad de cualquier daño existente y descartar otras causas de daño.

Estas pruebas suelen incluir análisis de sangre y ecografías. Los médicos solo usan una biopsia de hígado, que implica tomar una pequeña muestra de tejido hepático, cuando las otras pruebas no brindan suficiente información.

Tratamiento

Los tratamientos modernos pueden curar la hepatitis C en la mayoría de los casos. Estos tratamientos implican una combinación de medicamentos antivirales que se toman durante 8 a 24 semanas.

Los medicamentos antivirales de acción directa (AAD) pueden curar la mayoría de los casos de hepatitis C crónica y hepatitis C. Estos son medicamentos modernos aprobados en 2013. Los medicamentos se toleran bien, y los efectos secundarios más comunes son dolor de cabeza y fatiga.

Estos medicamentos actúan dirigiéndose a pasos específicos en el ciclo de vida del VHC para interrumpir la reproducción de las células virales.

Los AAD para tratar la hepatitis C incluyen:

  • elbasvir / grazoprevir (Zepatier)
  • glecaprevir y pibrentasvir (Mavyret)
  • ledipasvir / sofosbuvir(Harvoni)
  • peginterferón alfa-2a (Pegasys)
  • sofosbuvir (Sovaldi)

La elección de la medicación y la duración del tratamiento depende del genotipo del virus. El genotipo 1a es el más prevalente en los EE. UU.

Antes de que los AAD estuvieran disponibles, el tratamiento para la hepatitis C crónica era prolongado e incómodo, con tasas de curación inferiores a las ideales. Ahora, las tasas de curación superan el 90%.

Sin embargo, los nuevos medicamentos pueden resultar muy costosos. La mayoría de los planes de medicamentos recetados de seguros médicos privados y gubernamentales ayudarán a brindar cierta cobertura para estos medicamentos. Algunas compañías farmacéuticas y otros programas también pueden ayudar.

Hable con un profesional de la salud para que le aconseje cómo pagar el tratamiento de la hepatitis C.

Es importante tener en cuenta que una persona puede contraer hepatitis C más de una vez. Después de un tratamiento exitoso, la persona debe tomar medidas para prevenir otra infección.

Prevenir la hepatitis C

Las personas pueden recibir vacunas para prevenir la hepatitis A y la hepatitis B, pero actualmente no existe una vacuna para la hepatitis C. Para prevenir la infección, las personas deben evitar la exposición al virus que la causa.

Según los CDC, la mejor forma de prevenir la hepatitis C es dejar de inyectarse. El uso de tratamientos farmacológicos como la metadona o la buprenorfina reduce el riesgo porque no implican inyecciones.

Si una persona continúa inyectándose, puede reducir su riesgo de contraer hepatitis C si usa una aguja nueva cada vez que se inyecta, nunca comparte agujas con otra persona y se asegura de que el entorno, el lugar de la inyección y todo el equipo estén limpios y esterilizados antes de inyectarse .

La obesidad, el tabaquismo, la diabetes y el consumo de alcohol pueden acelerar la tasa de cicatrización hepática. Es importante que todas las personas con hepatitis C mantengan una buena salud. Esto involucra:

  • dejar de fumar
  • mantener un peso saludable
  • manejar otros problemas de salud
  • evitando el alcohol

Cómo evitar transmitirlo

El Instituto Nacional de Diabetes y Enfermedades Digestivas y Renales (NIDDK) recomienda que las personas que tienen hepatitis C utilicen los siguientes métodos para evitar transmitirla a otras personas:

  • evitar compartir agujas de drogas u otros materiales de drogas
  • usar guantes al tocar las llagas abiertas de otra persona
  • decirle a cualquier tatuador o perforador que tiene hepatitis C y asegurarse de que usen herramientas esterilizadas y tinta sin abrir
  • evitar compartir artículos como cepillos de dientes, maquinillas de afeitar y cortaúñas
  • decirle a cualquier pareja sexual nueva que tiene hepatitis C y usar protección de barrera durante la actividad sexual

panorama

La hepatitis C es la infección viral transmitida por la sangre más común en los EE. UU. Y puede causar daño hepático fatal si no se trata. En 2016, los CDC informaron al menos 18,153 muertes relacionadas con la hepatitis C.

Sin embargo, gracias a las mejoras en la educación, las pruebas de detección basadas en el riesgo, los métodos de prevención y los tratamientos modernos, el pronóstico para la hepatitis C es mejor que nunca.

El diagnóstico y el tratamiento tempranos pueden mejorar significativamente el pronóstico de una persona y prevenir el daño hepático. Los medicamentos modernos pueden curar la hepatitis C en el 90% de los casos.

Estos tratamientos son costosos. Si una persona está en riesgo de exposición al virus, debe someterse a exámenes de detección periódicos para asegurarse de que no tiene el virus. Seguir las estrategias de prevención correctamente, por lo general, puede ayudar a una persona a evitar contraer el virus.

Lea el artículo en español aquí.

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