¿Cómo funciona la audición?

Las orejas son órganos delicados y sensibles. Los sonidos en el ambiente producen pequeños cambios en la presión del aire. Los oídos detectan estos cambios y envían la información al cerebro para su procesamiento. También son importantes para mantener el equilibrio.

El sentido del oído de una persona es increíblemente versátil. Puede detectar sonidos extremadamente silenciosos, determinar si un ruido proviene de lejos o de cerca y aislar un sonido específico dentro de un denso ruido de fondo.

En los Estados Unidos, 1 de cada 8 personas de 12 años o más desarrolla pérdida auditiva en ambos oídos.

En este artículo, exploramos la anatomía del oído, describimos cómo funciona la audición e investigamos las causas comunes de la pérdida auditiva.

¿Cómo funciona la audición?

Cada sección de la oreja tiene un propósito distinto.

El oído tiene tres secciones principales: el oído externo, medio e interno. Cada sección tiene un propósito distinto en la audiencia.

Oído externo

El oído externo es la parte visible, también conocida como pabellón auricular. Su función principal es recopilar la mayor cantidad de sonido posible del área circundante.

Los sonidos externos luego ingresan a un pasaje delgado llamado canal auditivo.

Oído medio

El oído medio amplifica el sonido entrante con la ayuda de una membrana delgada llamada tímpano o membrana timpánica.

El tímpano separa el oído externo del oído medio y ayuda a transmitir las vibraciones del sonido al oído interno.

Tres huesos diminutos, llamados huesecillos, amplifican el sonido. Los nombres de los huesecillos son:

  • El martillo o martillo: se conecta al tímpano.
  • El yunque o yunque: se conecta al martillo.
  • El estribo o estribo: es el hueso más pequeño del cuerpo y se une al yunque.

El tímpano vibra cuando las ondas sonoras lo alcanzan. Esta vibración mueve los huesecillos y transmite el sonido más al oído.

Mientras tanto, las trompas de Eustaquio son conductos delgados revestidos de moco que ayudan a mantener una presión estable en el oído medio. La presión estable permite que las ondas sonoras se transmitan correctamente.

Estos tubos conectan el oído medio con la parte posterior de la garganta. Una persona puede "hacer estallar" sus oídos al forzar el aire a entrar en las trompas de Eustaquio.

Oído interno

Después de que los huesecillos amplifican las ondas sonoras, las vibraciones entran en la cóclea.

La cóclea es un tubo pequeño y rizado lleno de líquido que se encuentra en el oído interno. Tiene una membrana interna, llamada membrana basilar, que está cubierta de células ciliadas. El sonido hace que el líquido suba y baje, moviendo las células ciliadas hacia arriba y hacia abajo mientras "montan la ola".

Cada célula pilosa tiene estereocilios (pequeñas proyecciones similares a pelos) a lo largo de su parte superior. A medida que las células ciliadas se mueven hacia arriba y hacia abajo, los estereocilios chocan contra las estructuras que están por encima de ellas. El golpe hace que se doblen y esto abre los canales iónicos, creando una señal que el oído envía al cerebro.

Los tonos de sonido más altos y más bajos activan los pelos en diferentes partes de la cóclea. El cerebro recopila información sobre el tono a partir de la posición de los pelos activados.

La cóclea envía esta información a lo largo del nervio auditivo o coclear. La señal llega a la médula, que es parte del tronco encefálico. El tronco encefálico es el área del encéfalo más cercana a la parte posterior del cuello.

El nervio auditivo también transporta información del cerebro a la cóclea. Las fibras de este nervio ayudan a suprimir los sonidos que distraen, lo que nos permite concentrarnos en un solo sonido entre muchos.

Por ejemplo, cuando tenemos una conversación en una habitación muy concurrida, las fibras del nervio auditivo nos ayudan a concentrarnos en escuchar una voz mientras ignoramos otros sonidos.

Tono e intensidad

La gente se refiere al tono como frecuencia y lo mide en hercios. Cuanto mayor sea el hercio, mayor será el tono del sonido.

La intensidad es otra palabra para el volumen, y la gente lo mide en decibelios (db).

El oído humano por lo general escucha sonidos que son de 20 a 20 000 hercios. Sin embargo, en condiciones perfectas de laboratorio, algunas personas pueden escuchar sonidos tan bajos como 12 hertz o tan altos como 28.000 hertz.

La capacidad auditiva varía significativamente de una persona a otra. Tiende a disminuir con la edad, especialmente la audición de frecuencias más altas.

La mayoría de los sonidos cotidianos son de 250 a 6 000 hercios. Sin embargo, los oídos están más sintonizados con los sonidos de 2000 a 5000 hercios.

En cuanto a la intensidad: los humanos pueden detectar sonidos de 0 a 140 db. Un susurro ronda los 25-30 db y las conversaciones suelen ser de 45 a 60 db. Una motosierra es de unos 120 db.

El sonido de un jet despegando a 25 metros de distancia ronda los 150 db y provocaría la rotura de los tímpanos.

Los oídos y el equilibrio

Los oídos también son vitales para mantener el equilibrio. El oído interno contiene el sistema vestibular, una parte del cuerpo que es en gran parte responsable de la orientación espacial y la coordinación del movimiento en lo que respecta al equilibrio.

Tres pequeñas asas llenas de líquido, llamadas canales semicirculares, se encuentran justo encima de la cóclea. Uno detecta el movimiento hacia arriba y hacia abajo, el siguiente detecta el movimiento de lado a lado y el tercero detecta la inclinación.

El fluido en los canales semicirculares cambia cuando una persona mueve la cabeza. Estos canales también contienen miles de pelos diminutos y sensibles, que se doblan a medida que el líquido pasa por ellos. Esta flexión transmite información al cerebro sobre el tipo de movimiento.

Cuando una persona gira y se detiene repentinamente, el líquido sigue moviéndose durante algún tiempo y continúa presionando contra los pelos. Los pelos continúan enviando mensajes al cerebro, por lo que el cerebro asume que la persona todavía está dando vueltas. Esto es mareo.

Un vestíbulo une los canales semicirculares y la cóclea. Contiene dos sacos, llamados utrículo y sáculo, que envían al cerebro información sobre cómo se mueve la cabeza en relación con la gravedad y la aceleración.

Por ejemplo, el sáculo ayuda a una persona a saber si está subiendo o bajando en un ascensor y, lo que es más importante, si está acostada o de pie.

Pérdida de la audición

Varias condiciones de salud, factores de estilo de vida y lesiones pueden causar pérdida auditiva.

Hay dos tipos generales. La pérdida de audición conductiva ocurre cuando el sonido no puede viajar a través del oído externo y medio.

El líquido en el oído medio, una infección del oído, un tumor, daño en un huesecillo y una acumulación de cerumen pueden causar pérdida auditiva conductiva. Este tipo a menudo se puede tratar.

Mientras tanto, el daño al oído interno conduce a la forma más común de pérdida auditiva permanente: la pérdida auditiva neurosensorial. Las causas incluyen envejecimiento, enfermedades genéticas y medicamentos que son tóxicos para la audición, llamados medicamentos ototóxicos.

Algunas personas tienen daño en el oído interno junto con problemas con la conducción del sonido. Esto da como resultado lo que los médicos llaman "pérdida auditiva mixta".

Un médico también puede referirse a la pérdida auditiva como bilateral, que afecta a ambos oídos, o unilateral, que afecta a un oído.

A continuación se presentan varias causas posibles de pérdida auditiva:

  • Ruidos fuertes a corto plazo: la exposición a un ruido extremadamente fuerte, por ejemplo, de una explosión, puede reducir la capacidad de oír.
  • Ruidos fuertes a largo plazo: la exposición a ruidos fuertes durante un período prolongado puede reducir gradualmente la audición. Esto puede ocurrir, por ejemplo, en personas que utilizan regularmente maquinaria pesada sin protección auditiva.
  • Lesión: algunas lesiones, como las lesiones cerebrales traumáticas, pueden causar pérdida de audición. Una lesión puede perforar el tímpano o dañar el oído medio.
  • Fumar: un estudio de 2019 vinculó fumar tabaco con un mayor riesgo de pérdida auditiva neurosensorial.
  • Otosclerosis: esta afección afecta los huesos pequeños del oído medio, lo que evita que los huesecillos se muevan.
  • Enfermedad de Ménière: causa mareos, pérdida auditiva neurosensorial y tinnitus o zumbidos en los oídos.
  • Neuroma acústico: un neuroma acústico es un tipo de tumor que puede causar tinnitus y una sensación de obstrucción en el oído.
  • Colesteatoma: se trata de una acumulación atípica y poco común de células de la piel en las profundidades del oído. Sin tratamiento, puede dañar el oído interno.
  • Presbiacusia: se refiere a la pérdida auditiva natural debida al envejecimiento y es la causa más común de pérdida auditiva neurosensorial. Los sonidos pueden volverse más apagados y las conversaciones más difíciles de seguir.

Obtenga más información sobre la pérdida auditiva y la sordera.

¿Qué es el cerumen?

El canal auditivo secreta cerumen o cerumen. Ayuda a proteger la piel de la resequedad y mantiene limpio el canal auditivo.

La cera también ofrece cierta protección contra bacterias, insectos, hongos y agua. Sus propiedades antibacterianas pueden deberse a su ligera acidez y la presencia de lisozima, una enzima que descompone las paredes de las células bacterianas.

El componente más grande de la cera de los oídos es la piel muerta. También contiene cabello y secreciones de glándulas dentro del canal auditivo. Otros componentes del cerumen incluyen ácidos grasos, alcoholes y colesterol.

Descubra lo que dice el color de la cera sobre la salud del oído.

Resumen

Los oídos son una parte intrincada y delicada del sistema sensorial. Envían señales al cerebro para ayudar a la persona a escuchar y comprender su posición física.

Los oídos transmiten información con tanta eficacia que muchas personas piensan poco en el complejo proceso de escuchar. Sin embargo, la exposición prolongada o repentina a sonidos fuertes, el envejecimiento y fumar tabaco pueden causar pérdida auditiva.

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