Cómo los personajes de Pokémon pueden ayudarnos a comprender el cerebro

Investigadores de la Universidad de Stanford en California han descubierto que la exposición extensa a videojuegos, como Pokémon, durante la infancia activa ciertas regiones del cerebro.

Un estudio reciente utilizó Pokémon para informar a la neurociencia.

Pokémon es una franquicia de medios que se remonta a 1995. Se trata de criaturas ficticias llamadas "Pokémon".

Los jugadores deben atrapar y entrenar a estas criaturas para que luchen entre sí.

Las batallas son el tema principal de los juegos de Pokémon y los jugadores deben alcanzar ciertos objetivos dentro del juego.

En los años 90, niños de hasta 5 años jugaban Pokémon. Muchos de ellos continuaron jugando versiones posteriores del juego a lo largo de los años. Estos juegos exponen a los niños a los mismos personajes y los recompensan cuando ganan batallas o agregan un nuevo personaje a la enciclopedia del juego.

Los psicólogos de la Universidad de Stanford descubrieron que estos estímulos visuales repetidos durante la infancia, combinados con la cantidad de horas que pasan frente a la pantalla, activan regiones específicas del cerebro.

Ahora han publicado sus hallazgos en la revista. Comportamiento humano de la naturaleza. Los resultados pueden ayudar a arrojar luz sobre algunas de las muchas preguntas que quedan sobre nuestro sistema visual.

“Ha sido una pregunta abierta en el campo por qué tenemos regiones cerebrales que responden a palabras y rostros, pero no a, digamos, autos”, dice el primer autor del estudio Jesse Gomez, ex estudiante de posgrado de la Universidad de Stanford.

"También ha sido un misterio por qué aparecen en el mismo lugar en el cerebro de todos", agrega.

El papel del sesgo de excentricidad

Investigaciones recientes en monos realizadas por científicos de la Facultad de Medicina de Harvard en Boston, MA, mostraron que las regiones dedicadas a una nueva categoría de objetos tienden a desarrollarse en el cerebro durante la niñez.

Gómez estaba interesado en probar estos hallazgos en humanos, por lo que decidió centrarse en la exposición de los videojuegos. Recordó que cuando era niño pasaba innumerables horas jugando a videojuegos, especialmente Pokémon Rojo y Azul.

Basado en estudios previos, así como en su propia experiencia con los videojuegos, Gomez teorizó que si la exposición a una edad temprana juega un papel fundamental en el desarrollo de regiones cerebrales dedicadas, los cerebros de los adultos que jugaron Pokémon cuando eran niños deberían responder con más fuerza a personajes en Pokémon que otros tipos de estímulos.

“Lo único de Pokémon”, dice Gómez, “es que hay cientos de personajes, y tienes que saberlo todo sobre ellos para poder jugar el juego con éxito. El juego te recompensa por individualizar a cientos de estos pequeños personajes de apariencia similar ".

Gómez se dio cuenta de que tenía todos los ingredientes para probar la teoría en humanos. Pokémon no solo expone a los niños a los mismos personajes repetidamente, sino que también los recompensa después de las batallas. Además, la mayoría de los niños jugaban en la misma pantalla pequeña y cuadrada.

Estos factores hacen que la experiencia Pokémon sea una forma interesante de probar el llamado sesgo de excentricidad.

El sesgo de excentricidad establece que, en el cerebro, la ubicación y el tamaño de una región de categoría dedicada depende de dos factores principales: "cuánto de nuestro campo visual ocupan los objetos" y si la imagen ocurre en nuestra visión central o periférica.

La pequeña pantalla que la gente usaba para jugar juegos de Pokémon significa que solo ocuparía una parte muy pequeña del campo de visión de los jugadores.

Siguiendo la teoría del sesgo de excentricidad, las activaciones cerebrales preferenciales para Pokémon deberían estar presentes en la parte central de la corteza visual, el área del cerebro que procesa lo que vemos.

La amplia experiencia activa las regiones del cerebro.

Los investigadores reclutaron a 11 adultos que habían jugado Pokémon extensamente cuando eran más jóvenes; El propio Gómez también participó en el experimento. También reclutaron a 11 adultos que no habían jugado el juego cuando eran niños. Todos los participantes se sometieron a una resonancia magnética.

Los investigadores mostraron cientos de personajes Pokémon. Como era de esperar, los cerebros de quienes jugaban Pokémon cuando eran niños respondían más a las imágenes que los que no jugaban al juego cuando eran niños.

“Inicialmente usé los personajes Pokémon del juego Game Boy en el estudio principal, pero luego también usé personajes de la caricatura en algunos temas. […] Aunque los personajes de dibujos animados estaban menos pixelados, todavía activaban la región del cerebro ".

Jesse Gómez

De manera consistente entre los participantes fue el sitio de las activaciones cerebrales de Pokémon: un área ubicada detrás de las orejas llamada surco occipitotemporal. Parece que esta región normalmente podría responder a imágenes de animales, y los personajes de Pokémon son como animales.

"Creo que una de las lecciones de nuestro estudio", dice la profesora Kalanit Grill-Spector, de la Facultad de Humanidades y Ciencias de la Universidad de Stanford, "es que estas regiones del cerebro que son activadas por nuestra visión central son particularmente maleables para una amplia experiencia".

Agrega que el cerebro es un maestro improvisador. Puede crear nuevas activaciones dedicadas a los personajes de Pokémon, pero sigue reglas específicas en el proceso. Uno se refiere a dónde tienen lugar estas activaciones.

El profesor Grill-Spector también señala que para los padres que podrían considerar este estudio como evidencia de que los videojuegos dejan una marca duradera en el cerebro, deben considerar que el cerebro es capaz de contener muchos patrones diferentes, no solo personajes de videojuegos.

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