La apnea del sueño y el cáncer: ¿existe una relación y en qué casos?

Un estudio que analiza los datos de miles de participantes sugiere que puede haber un vínculo entre la apnea del sueño grave y la probabilidad de desarrollar cáncer. Sin embargo, este vínculo parece ser más fuerte en las mujeres.

Puede haber un vínculo entre la apnea del sueño y el cáncer, y la investigación lo ha identificado predominantemente en mujeres.

Según el Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre, la apnea del sueño es una afección generalizada del sueño entre las personas en los Estados Unidos.

Una persona con esta afección dejará de respirar y comenzará a respirar repetidamente durante el sueño. Esto puede hacer que se despierten y afectará la calidad de su descanso.

Un subtipo de esta afección, la apnea obstructiva del sueño (AOS), implica la obstrucción de las vías respiratorias mientras la persona duerme. Esto es causado por la relajación anormal de los músculos de la garganta.

Los estudios muestran que la cantidad de personas que reciben un diagnóstico de AOS va en aumento. Esta es una tendencia preocupante ya que esta condición puede aumentar el riesgo de una persona de hipertensión (presión arterial alta), deterioro cognitivo, accidente cerebrovascular y fatiga crónica, entre otros problemas de salud. Además, algunas investigaciones sugieren que los elementos de la AOS pueden promover mecanismos que pueden aumentar el riesgo de cáncer de una persona.

Ahora, un equipo de investigadores de 12 instituciones académicas, incluida la University College Dublin en Irlanda y la Universidad de Gotemburgo en Suecia, ha analizado un gran conjunto de datos correspondiente a 19,556 participantes para obtener más información sobre los posibles vínculos entre la apnea del sueño y el riesgo de cáncer. Los datos provienen de la base de datos europea sobre apnea del sueño (ESADA), que incluye participantes con AOS.

En el nuevo estudio, los investigadores analizaron el vínculo entre la gravedad de la apnea del sueño, los niveles de concentración de oxígeno en sangre y el riesgo de cáncer de una persona. También tomaron en cuenta el impacto del sexo biológico en esta asociación. Los hallazgos de la investigación ahora aparecen en el Revista respiratoria europea.

"Estudios recientes han demostrado que los niveles bajos de oxígeno en sangre durante la noche y la interrupción del sueño, que son comunes en la AOS, pueden desempeñar un papel importante en la biología de diferentes tipos de cánceres", dice la autora del estudio Athanasia Pataka, profesora asistente en la Universidad Aristóteles de Tesalónica en Grecia.

“Pero esta área de investigación es muy nueva y los efectos del género en el vínculo entre la AOS y el cáncer no se han estudiado en detalle antes”, explica.

Vínculo más fuerte entre mujeres

Entre la cohorte de ESADA cuyos datos médicos analizaron los investigadores, 5.789 de los participantes eran mujeres y 13.767 eran hombres.

El equipo evaluó primero la gravedad de la apnea del sueño de los participantes al observar la frecuencia con la que una persona experimentó obstrucción de las vías respiratorias durante el sueño. También observaron cuántas veces por noche sus niveles de oxígeno en sangre caían por debajo del 90%.

Luego, los investigadores observaron cuántas personas de la cohorte completa también habían recibido un diagnóstico de cáncer. Vieron que 388 personas (o el 2% de los participantes), de las cuales 160 eran mujeres y 228 hombres, tenían un diagnóstico de cáncer grave.

También notaron que los participantes con cáncer generalmente tenían 50 años o más y menos sobrepeso que otros participantes. Los investigadores señalan que la forma más común de cáncer entre las mujeres fue el cáncer de mama y entre los hombres fue el cáncer de próstata.

El equipo analizó las diferencias de sexo con más detalle. Descubrieron que las mujeres con AOS grave que tenían niveles más bajos de oxígeno en sangre durante el sueño tenían más probabilidades de tener un diagnóstico de cáncer que las mujeres sin apnea del sueño.

Cuando se trataba de hombres, los investigadores encontraron que esta tendencia no se aplicaba. Descubrieron que los hombres con apnea del sueño grave no tenían más probabilidades de desarrollar cáncer que los hombres sin esta afección.

“Nuestro estudio de más de 19.000 personas muestra que [la] gravedad de la AOS está relacionada con un diagnóstico de cáncer”, dice Pataka. Agrega que “[este] vínculo fue especialmente fuerte en las mujeres que analizamos, y menos en los hombres, y sugiere que la AOS grave podría ser un indicador de cáncer en las mujeres, aunque se necesitan más investigaciones para confirmar estos hallazgos. "

Si bien este estudio fue observacional y no analizó las relaciones de causa y efecto o los posibles mecanismos subyacentes que explican estos patrones, los investigadores creen que puede haber una explicación biológica para sus hallazgos.

Aunque Pataka admite que el "estudio actual no exploró explícitamente las causas de diferentes cánceres", explica que "el cáncer puede diferir entre hombres y mujeres debido a factores como la forma en que las hormonas afectan el crecimiento tumoral; cómo los diferentes tipos de cáncer que eran más frecuentes en hombres y mujeres se ven afectados por los niveles bajos de oxígeno en sangre; o cómo puede influir la exposición específica de género al consumo de cigarrillos ".

A pesar de la investigación, no hay motivo de alarma

Los investigadores señalan que los hallazgos deberían basarse lo suficiente para que los médicos presten más atención al diagnosticar la apnea del sueño en las mujeres. Debido a que las mujeres experimentan una gama de síntomas diferente a la de los hombres, su afección a veces pasa desapercibida.

“Los síntomas clásicos de la AOS, como la somnolencia, los ronquidos y la interrupción de la respiración durante la noche, se informan con mayor frecuencia en los hombres, pero otros síntomas menos conocidos como fatiga, insomnio, depresión y dolores de cabeza matutinos son más comunes en las mujeres, por lo tanto, los médicos deben tener más cuidado al evaluar a sus pacientes por una posible AOS ”, insta Pataka.

Los investigadores señalan que sus hallazgos requieren confirmación mediante estudios adicionales, dadas las limitaciones incluidas en su análisis.

Se ajustaron para ciertos factores modificables que pueden afectar el riesgo de cáncer de una persona, como la edad, el índice de masa corporal [IMC], el tabaquismo y el consumo de alcohol. Sin embargo, los investigadores no pudieron tener en cuenta otros factores importantes, incluidos los niveles de actividad física, estado civil, educación u ocupación.

A pesar de que el estudio se suma al cuerpo de evidencia que sugiere un vínculo entre las afecciones respiratorias y la probabilidad de desarrollar cáncer, otros especialistas instan a las personas con AOS a que no se preocupen.

La profesora Anita Simonds, de Royal Brompton and Harefield NHS Foundation Trust en el Reino Unido, que no participó en el estudio actual, comenta que la prevalencia del cáncer en la cohorte que analizaron los investigadores era en realidad muy baja, por lo que las posibilidades de que una persona duerma la apnea aumentará su riesgo de cáncer, en contexto, también podría ser bajo.

“En este estudio, la prevalencia general del cáncer fue baja, de solo 2%, por lo tanto, los pacientes [con apnea obstructiva del sueño] no deben alarmarse con esta investigación”.

Prof. Anita Simonds

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