¿Cuáles son los primeros signos del cáncer de pulmón?

El cáncer de pulmón es el segundo tipo de cáncer más común en adultos en los Estados Unidos. También es la principal causa de muerte por cáncer.

El tratamiento del cáncer de pulmón es mucho más eficaz cuando la enfermedad se encuentra en sus primeras etapas. Sin embargo, la mayoría de las personas con cáncer de pulmón no experimentan síntomas hasta que la enfermedad se ha propagado.

Algunas personas experimentan síntomas sutiles de cáncer de pulmón en etapa inicial, pero estos síntomas con mayor frecuencia se deben a otros problemas de salud o factores como fumar.

A continuación, describimos los primeros síntomas del cáncer de pulmón, así como los factores de riesgo y cuándo consultar a un médico.

Posibles signos y síntomas del cáncer de pulmón en etapa inicial

Una persona puede experimentar tos en las primeras etapas del cáncer de pulmón.

Según la Sociedad Estadounidense del Cáncer (ACS), la mayoría de los tipos de cáncer de pulmón no causan síntomas hasta que se han diseminado a otras áreas.

Sin embargo, algunas personas experimentan síntomas sutiles durante las primeras etapas de la enfermedad.

Los primeros síntomas del cáncer de pulmón que describimos a continuación suelen deberse a otra causa. Sin embargo, las personas que experimentan estos síntomas deben considerar visitar a sus médicos como medida de precaución.

Pérdida de peso repentina

La Sociedad Estadounidense de Oncología Clínica informa que la pérdida de peso es a menudo el primer signo notable de cáncer.

Calculan que el 40% de las personas que reciben un diagnóstico de cáncer experimentan una pérdida de peso inexplicable durante ese tiempo.

El cáncer puede causar pérdida de peso por muchas razones, que incluyen:

  • cambios en la función inmunológica
  • cambios en el metabolismo
  • cambios en las hormonas
  • una repentina pérdida de apetito
  • dificultad para tragar

Dificultad para respirar

La falta de aire y las sibilancias también pueden ser síntomas tempranos del cáncer de pulmón.

Algunas personas pueden experimentar una tos leve además de dificultad para respirar. Otros pueden tener dificultad para recuperar el aliento pero no toser.

Tos

Una tos leve que no desaparece puede indicar cáncer de pulmón en etapa inicial. Algunas personas asumen que esta tos es solo el resultado de fumar.

Una persona que tose regularmente debido a otra afección pulmonar puede notar cambios en la tos, y estos también pueden indicar cáncer de pulmón.

Además, una tos que produce sangre puede ser el resultado de un cáncer de pulmón u otro problema con los pulmones. Cualquiera que experimente este síntoma debe consultar a un médico.

Fatiga general

El cáncer de pulmón puede hacer que disminuya la cantidad de glóbulos rojos en el cuerpo. El término médico para este problema es anemia.

Debido a que los glóbulos rojos transportan oxígeno, es posible que una persona con anemia no ingiera suficiente oxígeno para satisfacer las necesidades de su cuerpo. Esto puede provocar cansancio y fatiga. La fatiga severa puede dificultar su funcionamiento en el día a día.

Dolor de hombro, pecho o espalda

La mayoría de las personas con cáncer de pulmón no sienten dolor ni otros síntomas durante las primeras etapas. Esto se debe a que hay muy pocas terminaciones nerviosas en los pulmones.

Sin embargo, el dolor puede ocurrir cuando el cáncer de pulmón invade la pared torácica, las costillas, las vértebras o ciertos nervios. Por ejemplo, los tumores de Pancoast, que se forman en la parte superior de los pulmones, a menudo invaden los tejidos cercanos y causan dolor en el hombro.

A medida que se desarrolla un tumor, una persona puede comenzar a sentir dolor en su:

  • brazos
  • pecho
  • espalda

Voz ronca

Una persona con cáncer de pulmón u otra enfermedad respiratoria puede desarrollar una voz ronca y ronca.

Esto puede suceder si un tumor presiona el nervio laríngeo, que se encuentra dentro del tórax. Cuando el nervio se comprime, puede paralizar una cuerda vocal y hacer que la voz cambie.

Riesgos

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), el tabaquismo sigue siendo el mayor factor de riesgo de cáncer de pulmón, y representa del 80 al 90% de las muertes relacionadas con el cáncer de pulmón.

Otros factores de riesgo del cáncer de pulmón incluyen:

  • usar otros productos de tabaco, como puros o tabaco de pipa
  • inhalar humo de segunda mano
  • estar expuesto al gas radón, posiblemente de materiales dentro del hogar
  • trabajar con productos químicos peligrosos, como asbesto, arsénico o diesel
  • viviendo en un área altamente contaminada
  • tener otras afecciones pulmonares, como enfermedad pulmonar obstructiva crónica
  • tener antecedentes familiares de cáncer de pulmón

Al describir el riesgo, las organizaciones y los expertos a veces usan el término "paquete-año". Un paquete-año se refiere a la cantidad de cigarrillos que se fuman por día cada año. Entonces, una persona con un historial de tabaquismo de 30 paquetes por año puede tener:

  • fumé un paquete por día durante 30 años
  • fumé dos paquetes por día durante 15 años

La ACS recomienda exámenes anuales de cáncer de pulmón para personas de 55 a 74 años que:

  • Fuma actualmente o ha dejado de fumar en los últimos 15 años.
  • tener al menos un historial de tabaquismo de 30 paquetes-año
  • actualmente fuman y están recibiendo asesoramiento para ayudarlos a dejar de fumar
  • son conscientes de los posibles beneficios y daños de las pruebas de detección
  • tener acceso a un centro que tenga experiencia en la detección y el tratamiento del cáncer de pulmón

Las pruebas de detección no pueden detectar todos los casos de cáncer de pulmón, pero reducen las posibilidades de que una persona muera a causa de la enfermedad.

Fumadores frente a no fumadores

Según los CDC, las personas que fuman tienen entre 15 y 30 veces más probabilidades de morir de cáncer de pulmón que las personas que no lo hacen.

Mientras tanto, según las estadísticas de 2013-2014, aproximadamente 1 de cada 4 personas que no fuman, incluidos los niños, están expuestas al humo de segunda mano. Esto aumenta su riesgo de desarrollar la enfermedad.

Dejar de fumar a cualquier edad puede reducir el riesgo de cáncer de pulmón.

Cuando ver a un doctor

Los síntomas anteriores generalmente son el resultado de problemas distintos al cáncer de pulmón. Sin embargo, cualquier persona que experimente alguno de los siguientes problemas debe visitar a un médico:

  • tos que dura más de 2 a 3 semanas
  • una tos persistente que empeora
  • una tos que produce sangre
  • dolores o molestias al respirar o toser
  • falta de aire persistente
  • cansancio o fatiga persistente
  • infecciones de pecho recurrentes
  • pérdida de peso inexplicable

Resumen

El cáncer de pulmón es la segunda forma de cáncer más común. Puede afectar a cualquier persona, pero es particularmente frecuente entre las personas que fuman.

Por lo general, el cáncer de pulmón no presenta síntomas hasta que se ha diseminado. Como resultado, no siempre es posible detectar el cáncer de pulmón en sus primeras etapas.

No obstante, algunas personas experimentan síntomas sutiles durante las etapas iniciales. Es importante reconocerlos porque el tratamiento suele ser más eficaz cuando una persona lo recibe temprano.

Cualquiera que experimente los primeros síntomas de cáncer de pulmón debe consultar a un médico. En muchos casos, la causa es algo diferente al cáncer. Aún así, es mejor buscar consejo médico como medida de precaución.

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