¿Qué hace el hígado?

El hígado es el órgano sólido más grande y la glándula más grande del cuerpo humano. Realiza más de 500 tareas esenciales.

Clasificado como parte del sistema digestivo, las funciones del hígado incluyen la desintoxicación, la síntesis de proteínas y la producción de sustancias químicas que ayudan a digerir los alimentos.

Esta Centro de conocimiento de MNT Este artículo cubrirá las funciones principales del hígado, cómo se regenera el hígado, qué sucede cuando el hígado no funciona correctamente y cómo mantenerlo sano.

Datos rápidos sobre el hígado

  • El hígado se clasifica como glándula.
  • Este órgano vital desempeña más de 500 funciones en el cuerpo humano.
  • Es el único órgano que puede regenerarse.
  • El hígado es el órgano sólido más grande del cuerpo.
  • El abuso de alcohol es una de las principales causas de problemas hepáticos en el mundo industrializado.

Estructura

El hígado es uno de los órganos más versátiles e importantes.

Con un peso de entre 3,17 y 3,66 libras (lb), o entre 1,44 y 1,66 kilogramos (kg), el hígado es de color marrón rojizo con una textura gomosa. Está situado arriba y a la izquierda del estómago y debajo de los pulmones.

La piel es el único órgano más pesado y más grande que el hígado.

El hígado es aproximadamente triangular y consta de dos lóbulos: un lóbulo derecho más grande y un lóbulo izquierdo más pequeño. Los lóbulos están separados por el ligamento falciforme, una banda de tejido que lo mantiene anclado al diafragma.

Una capa de tejido fibroso llamada cápsula de Glisson cubre el exterior del hígado. Esta cápsula está cubierta además por el peritoneo, una membrana que forma el revestimiento de la cavidad abdominal.

Esto ayuda a mantener el hígado en su lugar y lo protege del daño físico.

Vasos sanguineos

A diferencia de la mayoría de los órganos, el hígado tiene dos fuentes principales de sangre. La vena porta trae sangre rica en nutrientes del sistema digestivo y la arteria hepática transporta sangre oxigenada desde el corazón.

Los vasos sanguíneos se dividen en pequeños capilares, cada uno de los cuales termina en un lóbulo. Los lóbulos son las unidades funcionales del hígado y están formados por millones de células llamadas hepatocitos.

La sangre se extrae del hígado a través de tres venas hepáticas.

Funciones

El hígado está clasificado como una glándula y está asociado con muchas funciones. Es difícil dar un número preciso, ya que el órgano aún se está explorando, pero se cree que el hígado desempeña 500 funciones distintas.

Las principales funciones del hígado incluyen:

  • Producción de bilis: la bilis ayuda al intestino delgado a descomponer y absorber grasas, colesterol y algunas vitaminas. La bilis se compone de sales biliares, colesterol, bilirrubina, electrolitos y agua.
  • Absorber y metabolizar la bilirrubina: La bilirrubina se forma por la descomposición de la hemoglobina. El hierro liberado por la hemoglobina se almacena en el hígado o la médula ósea y se utiliza para producir la próxima generación de glóbulos.
  • Apoyo a los coágulos de sangre: la vitamina K es necesaria para la creación de ciertos coagulantes que ayudan a coagular la sangre. La bilis es esencial para la absorción de vitamina K y se crea en el hígado. Si el hígado no produce suficiente bilis, no se pueden producir factores de coagulación.
  • Metabolización de grasas: la bilis descompone las grasas y las hace más fáciles de digerir.
  • Carbohidratos metabolizadores: los carbohidratos se almacenan en el hígado, donde se descomponen en glucosa y se desvían al torrente sanguíneo para mantener niveles normales de glucosa. Se almacenan como glucógeno y se liberan siempre que se necesita una rápida explosión de energía.
  • Almacenamiento de vitaminas y minerales: el hígado almacena las vitaminas A, D, E, K y B12. Mantiene almacenadas cantidades significativas de estas vitaminas. En algunos casos, las vitaminas para varios años se mantienen como respaldo. El hígado almacena hierro de la hemoglobina en forma de ferritina, listo para producir nuevos glóbulos rojos. El hígado también almacena y libera cobre.
  • Ayuda a metabolizar las proteínas: la bilis ayuda a descomponer las proteínas para la digestión.
  • Filtra la sangre: el hígado filtra y elimina compuestos del cuerpo, incluidas las hormonas, como el estrógeno y la aldosterona, y compuestos del exterior del cuerpo, como el alcohol y otras drogas.
  • Función inmunológica: el hígado es parte del sistema de fagocitos mononucleares. Contiene un gran número de células de Kupffer que participan en la actividad inmunitaria. Estas células destruyen cualquier agente patógeno que pueda entrar al hígado a través del intestino.
  • Producción de albúmina: la albúmina es la proteína más común en el suero sanguíneo. Transporta ácidos grasos y hormonas esteroides para ayudar a mantener la presión correcta y prevenir la fuga de los vasos sanguíneos.
  • Síntesis de angiotensinógeno: esta hormona aumenta la presión arterial al estrechar los vasos sanguíneos cuando se alerta por la producción de una enzima llamada renina en los riñones.

Regeneración

Debido a la importancia del hígado y sus funciones, la evolución ha asegurado que pueda volver a crecer rápidamente siempre que se mantenga saludable. Esta habilidad se ve en todos los vertebrados, desde peces hasta humanos.

El hígado es el único órgano visceral que puede regenerarse.

Puede regenerarse por completo, siempre que quede un mínimo del 25 por ciento del tejido. Uno de los aspectos más impresionantes de esta hazaña es que el hígado puede volver a crecer a su tamaño y capacidad anteriores sin ninguna pérdida de función durante el proceso de crecimiento.

En los ratones, si se extraen dos tercios del hígado, el tejido hepático restante puede volver a crecer a su tamaño original en 5 a 7 días. En los humanos, el proceso lleva un poco más de tiempo, pero la regeneración aún puede ocurrir en 8 a 15 días, un logro increíble, dado el tamaño y la complejidad del órgano.

Durante las siguientes semanas, el tejido hepático nuevo se vuelve indistinguible del tejido original.

Esta regeneración es ayudada por una serie de compuestos, incluidos factores de crecimiento y citocinas. Algunos de los compuestos más importantes del proceso parecen ser:

  • factor de crecimiento de hepatocitos
  • insulina
  • factor de crecimiento transformante alfa
  • factor de crecimiento epidérmico
  • interleucina-6
  • noradrenalina

Enfermedades

Existe una variedad de afecciones que afectan al hígado.

Un órgano tan complejo como el hígado puede experimentar una variedad de problemas. Un hígado sano funciona de manera muy eficiente. Sin embargo, en un hígado enfermo o con mal funcionamiento, las consecuencias pueden ser peligrosas o incluso fatales.

Los ejemplos de enfermedad hepática incluyen:

Fascioliasis: es causada por la invasión parasitaria de un gusano parásito conocido como trematodo hepático, que puede permanecer inactivo en el hígado durante meses o incluso años. La fascioliasis se considera una enfermedad tropical.

Cirrosis: esto hace que el tejido cicatricial reemplace las células del hígado en un proceso conocido como fibrosis. Esta condición puede ser causada por varios factores, que incluyen toxinas, alcohol y hepatitis. Con el tiempo, la fibrosis puede provocar insuficiencia hepática a medida que se destruye la funcionalidad de las células hepáticas.

Hepatitis: Hepatitis es el nombre que se le da a una infección general del hígado y los virus, las toxinas o una respuesta autoinmune pueden causarla. Se caracteriza por un hígado inflamado. En muchos casos, el hígado puede curarse solo, pero en casos graves puede ocurrir insuficiencia hepática.

Enfermedad hepática alcohólica: Beber demasiado alcohol durante períodos prolongados puede causar daño hepático. Es la causa más común de cirrosis en el mundo.

Colangitis esclerosante primaria (CEP): la CEP es una enfermedad inflamatoria grave de los conductos biliares que provoca su destrucción. Actualmente no existe cura y la causa se desconoce actualmente, aunque se cree que la afección es autoinmune.

Enfermedad del hígado graso: esto generalmente ocurre junto con la obesidad o el abuso de alcohol. En la enfermedad del hígado graso, las vacuolas de grasa se acumulan en las células del hígado. Si no es causada por el abuso de alcohol, la afección se denomina enfermedad del hígado graso no alcohólico (EHGNA).

Por lo general, es causada por factores genéticos, medicamentos o una dieta alta en azúcar fructosa. Es el trastorno hepático más común en los países desarrollados y se ha asociado con la resistencia a la insulina. La esteatohepatitis no alcohólica (NASH) es una afección que puede desarrollarse si la NAFLD empeora. NASH es una causa conocida de cirrosis hepática.

Síndrome de Gilbert: este es un trastorno genético que afecta del 3 al 12 por ciento de la población. La bilirrubina no se descompone por completo. Puede ocurrir ictericia leve, pero el trastorno es inofensivo.

Cáncer de hígado: los tipos más comunes de cáncer de hígado son el carcinoma hepatocelular y el colangiocarcinoma. Las principales causas son el alcohol y la hepatitis. Es la sexta forma más común de cáncer y la segunda causa más frecuente de muerte por cáncer.

Salud

A continuación, se presentan algunas recomendaciones para ayudar a que su hígado funcione como debería:

  • Dieta: como el hígado es responsable de digerir las grasas, consumir demasiadas puede hacer que el órgano trabaje en exceso y alterarlo de otras tareas. La obesidad también está relacionada con la enfermedad del hígado graso.
  • Ingesta moderada de alcohol: Evite consumir más de dos bebidas a la vez. Beber demasiado alcohol provoca cirrosis hepática con el tiempo. Cuando el hígado descompone el alcohol, produce sustancias químicas tóxicas, como acetaldehído y radicales libres. Para que se produzcan daños graves, se necesita el equivalente a un litro de vino todos los días durante 20 años en los hombres. Para las mujeres, el umbral es menos de la mitad de eso.
  • Evitar sustancias ilícitas: cuando se realizó la última encuesta en 2012, cerca de 24 millones de personas en los Estados Unidos habían consumido una droga ilícita no médica en el último mes. Estos pueden sobrecargar el hígado con toxinas.
  • Precaución al mezclar medicamentos: algunos medicamentos recetados y remedios naturales pueden interactuar negativamente cuando se mezclan. Mezclar drogas con alcohol ejerce una presión significativa sobre el hígado. Por ejemplo, la combinación de alcohol y acetaminofén puede provocar insuficiencia hepática aguda. Asegúrese de seguir las instrucciones de cualquier medicamento.
  • Protección contra los productos químicos en el aire: al pintar o usar productos químicos fuertes de limpieza o jardinería, el área debe estar bien ventilada o se debe usar una máscara. Los productos químicos en el aire pueden causar daño hepático porque el hígado tiene que procesar cualquier toxina que ingrese al cuerpo.
  • Viajes y vacunaciones: la vacunación es esencial si viaja a un área en la que la hepatitis A o B podría ser una preocupación. La malaria crece y se multiplica en el hígado y la fiebre amarilla puede provocar insuficiencia hepática. Ambas enfermedades se pueden prevenir con medicación oral y vacunación.
  • Sexo seguro: no hay vacuna contra la hepatitis C, por lo que se recomienda precaución con respecto al sexo seguro, los tatuajes y las perforaciones.
  • Evite la exposición a sangre y gérmenes: Reciba atención médica si está expuesto a la sangre de otra persona. También es importante no compartir artículos personales relacionados con la higiene, como cepillos de dientes, y evitar las agujas sucias.

A pesar de su capacidad para regenerarse, el hígado depende de que esté sano para hacerlo. El hígado se puede proteger principalmente mediante elecciones de estilo de vida y medidas dietéticas.

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