¿Cuál es la diferencia entre un dolor de cabeza y una migraña?

El término trastorno de dolor de cabeza abarca una amplia variedad de afecciones del sistema nervioso que causan síntomas dolorosos en la cabeza. Los trastornos del dolor de cabeza incluyen dolores de cabeza y migraña. La mayoría de las personas experimentan dolor de cabeza en algún momento de sus vidas.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), los trastornos por dolor de cabeza afectan aproximadamente al 50 por ciento de los adultos en todo el mundo.

Algunas personas pueden tener problemas para diferenciar entre una migraña, que es una afección crónica, y un dolor de cabeza común.

Migraña frente a dolor de cabeza

Los dolores de cabeza y las migrañas son afecciones del sistema nervioso que pueden causar dolor de cabeza.

Los dolores de cabeza causan dolor en la cabeza, la cara o la parte superior del cuello y pueden variar en frecuencia e intensidad.

Una migraña es un trastorno de dolor de cabeza primario extremadamente doloroso.

Las migrañas suelen producir síntomas más intensos y debilitantes que los dolores de cabeza.

Sin embargo, algunos tipos de migrañas no causan dolor de cabeza.

¿Qué es un dolor de cabeza?

Hay muchos tipos diferentes de dolores de cabeza, que los expertos han clasificado en dos grupos principales: primarios y secundarios.

Los dolores de cabeza primarios se refieren a afecciones independientes que causan dolor en la cabeza, la cara o el cuello. Ejemplos de dolores de cabeza primarios incluyen migrañas y dolores de cabeza tensionales.

Los dolores de cabeza secundarios ocurren como resultado de otra afección médica, como una infección, estrés o uso excesivo de medicamentos.

Dolores de cabeza primarios

Los tipos de dolores de cabeza primarios incluyen:

Dolor de cabeza de tipo tensional

Los dolores de cabeza tensionales son un trastorno de dolor de cabeza primario común que afecta a alrededor del 42 por ciento de los adultos en todo el mundo.

Los dolores de cabeza de tipo tensional se sienten como una banda de presión intensa alrededor de la cabeza.

Los médicos clasifican los dolores de cabeza de tipo tensional como episódicos o crónicos. Los dolores de cabeza episódicos de tipo tensional ocurren entre 10 y 15 días por mes. Los dolores de cabeza crónicos de tipo tensional ocurren con más frecuencia y pueden causar dolor en el cuero cabelludo.

Varios factores pueden causar dolores de cabeza de tipo tensional. Estos pueden incluir:

  • apretando la mandíbula
  • hambre
  • depresión o ansiedad
  • la falta de sueño
  • apnea del sueño
  • artritis
  • doblar o tensar el cuello
  • postura pobre
  • estrés

Dolores de cabeza en racimo

Los dolores de cabeza en racimo causan un dolor intenso en un lado de la cabeza, a menudo detrás del ojo. Estos dolores de cabeza vienen en grupos, lo que significa que ocurren varios dolores de cabeza aproximadamente a la misma hora todos los días durante varias semanas.

Los dolores de cabeza en racimo ocurren en ciclos de dolores de cabeza recurrentes seguidos de períodos sin dolores de cabeza.

Según los Institutos Nacionales de Salud (NIH), los dolores de cabeza en racimo suelen durar de 6 a 12 semanas. Los dolores de cabeza en racimo tienden a afectar a los hombres con más frecuencia que a las mujeres.

Los síntomas de los dolores de cabeza en racimo incluyen:

  • dolor severo en un lado de la cabeza
  • dolor detrás del ojo
  • ojos rojos y llorosos
  • transpiración
  • congestión
  • inquietud o agitación
  • cambios en la frecuencia cardíaca

Hemicránea

La hemicránea son dolores de cabeza persistentes que fluctúan en severidad. Estos dolores de cabeza suelen afectar el mismo lado de la cabeza. Las personas pueden tener dolores de cabeza por hemicránea diarios o crónicos.

Otras personas pueden experimentar períodos de dolores de cabeza recurrentes seguidos de períodos sin dolor de cabeza.

Otros síntomas de los dolores de cabeza por hemicránea incluyen:

  • náuseas y vómitos
  • sensibilidad a la luz y al sonido
  • ojos llorosos
  • enrojecimiento o irritación de los ojos
  • transpiración
  • congestión
  • párpados hinchados

Trastornos secundarios de la cefalea

Las enfermedades y afecciones médicas crónicas que afectan el sistema nervioso pueden causar dolores de cabeza secundarios.

Las causas de los dolores de cabeza secundarios incluyen:

  • trastornos del sueño
  • tumores cerebrales
  • trazos
  • abstinencia de medicamentos o drogas
  • Trauma de la cabeza
  • inflamación
  • convulsiones
  • fuga de líquido cefalorraquídeo
  • Deformaciones físicas de la cabeza, el cuello o la columna.

¿Qué es una migraña?

Una migraña es un tipo de trastorno de dolor de cabeza primario que puede causar dolor intenso y otros síntomas. Las personas con migraña pueden experimentar síntomas recurrentes que los médicos denominan episodios o ataques.

Los dolores de cabeza son solo uno de los síntomas de las migrañas y su gravedad puede variar. La migraña puede causar dolores de cabeza intensos y punzantes que duran desde unas pocas horas hasta varios días.

Un dolor de cabeza por migraña generalmente afecta un lado de la cabeza, pero algunas personas experimentan dolor en ambos lados.

Un episodio de migraña puede ocurrir en cuatro fases distintas, aunque no todo el mundo experimenta todas las fases.

Fase premonitoria

Los médicos también llaman a la fase premonitoria la fase previa al dolor de cabeza o pródromo. Incluye síntomas indoloros que ocurren horas o días antes de que llegue el dolor de cabeza.

Los síntomas de la fase premonitoria pueden incluir:

  • cambios de humor inexplicables
  • los antojos de alimentos
  • rigidez del cuello
  • bostezos frecuentes
  • estreñimiento o diarrea
  • sensibilidad a la luz, el sonido o los olores

Fase de aura

Las auras se refieren a alteraciones sensoriales que ocurren antes o durante un ataque de migraña. Las auras pueden afectar la visión, el tacto o el habla de una persona.

Las auras visuales pueden causar los siguientes síntomas en uno o ambos ojos:

  • luces parpadeantes
  • líneas en zigzag
  • visión borrosa
  • puntos ciegos que se expanden con el tiempo

Las auras sensoriales causan entumecimiento u hormigueo que comienza en el brazo y se irradia a la cara.

Las auras motoras afectan la capacidad de una persona para comunicarse y pensar con claridad. Las auras motoras incluyen:

  • habla confusa o confusa
  • dificultad para entender lo que dicen los demás
  • dificultad para escribir palabras u oraciones
  • tener problemas para pensar con claridad

Fase de dolor de cabeza

Los dolores de cabeza tipo migraña pueden variar de leves a severos. Las personas que padecen migrañas intensas pueden necesitar tratamiento médico de emergencia.

La actividad física y la exposición a la luz, el sonido y los olores empeoran el dolor. Sin embargo, las personas pueden tener episodios de migraña sin desarrollar dolor de cabeza.

Fase postdromo

La fase posdrómica se produce después de que desaparece el dolor de cabeza. Las personas pueden sentirse exhaustas, confundidas o, en general, enfermas durante la fase posdrómica.

Esta fase puede durar desde unas pocas horas hasta varios días.

Tipos de migrañas

La migraña se divide en varias categorías diferentes según los síntomas. Algunos ejemplos de migrañas incluyen:

Migraña sin aura

Las migrañas comunes, o migrañas sin auras, causan dolores de cabeza intensos y punzantes en un lado de la cabeza.

Estos dolores de cabeza suelen durar entre 4 y 72 horas. Las migrañas sin auras no producen síntomas antes del inicio del ataque de migraña, pero las personas con este tipo de migraña pueden tener los síntomas premonitorios descritos anteriormente.

Migraña con aura

Según el Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares, aproximadamente una de cada tres personas con migraña informa experimentar un aura antes del dolor de cabeza.

Es posible que las personas que tienen episodios de migraña con auras no experimenten un aura siempre. Los dolores de cabeza pueden acompañar o no a las auras.

Migraña abdominal

Según los autores de un artículo de 2018, las migrañas abdominales suelen afectar a niños de entre 3 y 10 años.

Las migrañas abdominales provocan dolor abdominal, náuseas y vómitos. Las personas que tienen este tipo de migraña pueden desarrollar un dolor de cabeza leve o ningún dolor de cabeza.

Migraña hemipléjica

Este tipo raro de migraña causa parálisis temporal antes o durante el dolor de cabeza. Otros síntomas de las migrañas hemipléjicas incluyen:

  • vértigo (mareo)
  • una sensación punzante o punzante en la cabeza
  • problemas de la vista
  • dificultad para hablar o tragar
  • problemas para mover un lado del cuerpo

Factores de riesgo de migraña

Los investigadores y los médicos han identificado varios factores asociados con un mayor riesgo de migrañas. Éstos incluyen:

  • ser mujer
  • tener antecedentes familiares de migrañas
  • trastornos del estado de ánimo, como depresión, ansiedad o trastornos bipolares
  • trastornos del sueño

Diagnóstico

Los tratamientos efectivos para los trastornos del dolor de cabeza requieren diagnósticos oportunos y precisos. Desafortunadamente, diagnosticar con precisión los trastornos del dolor de cabeza presenta un desafío importante para las personas y sus médicos.

Un médico puede diagnosticar los trastornos del dolor de cabeza, incluida la migraña, según los síntomas y los antecedentes médicos y familiares de una persona.

Pueden derivar a una persona a un neurólogo, que se especializa en trastornos del sistema nervioso.

Disparadores

Las personas con migraña u otro trastorno de dolor de cabeza pueden notar que ciertas cosas desencadenan sus síntomas.

Los desencadenantes varían de persona a persona y pueden incluir desde cambios ambientales hasta alimentos específicos.

Otros desencadenantes de la migraña pueden incluir:

  • estrés
  • depresión o ansiedad
  • cambios hormonales
  • la falta de sueño
  • hambre
  • consumo de alcohol

Tratamiento

Llevar un diario de los dolores de cabeza o las migrañas puede ayudar a una persona a identificar los posibles desencadenantes.

Si bien no existe cura para los dolores de cabeza o la migraña, las personas pueden usar medicamentos y cambios en el estilo de vida para tratar sus síntomas y ayudar a prevenir episodios futuros.

Medicamentos de venta libre

Las personas pueden tratar los dolores de cabeza por tensión y las migrañas leves con medicamentos de venta libre (OTC). Éstos incluyen:

  • Analgésicos. Estos pueden incluir acetaminofén y medicamentos antiinflamatorios no esteroides (AINE), como aspirina e ibuprofeno.
  • Melatonina. Una revisión de 2017 citó los hallazgos de una serie de ensayos aleatorios controlados con placebo que sugieren que la melatonina puede prevenir eficazmente la migraña y los dolores de cabeza en racimo. La mejor dosis puede variar según la afección, por lo que una persona debe hablar con un médico sobre el uso de este tratamiento.

Medicamentos recetados

Es posible que los síntomas de migraña moderados a graves no respondan a los tratamientos de venta libre. En este caso, las personas pueden requerir medicamentos recetados, que incluyen:

  • medicamentos contra las náuseas, como los betabloqueantes
  • triptanos, como almotriptán (Axert) o sumatriptán / naproxeno (Treximet)
  • alcaloides del cornezuelo del centeno, como la ergotamina (Ergomar)

Las personas también pueden usar medicamentos recetados para prevenir futuras migrañas. Ejemplos de estos medicamentos incluyen:

  • medicamentos anticonvulsivos, como topiramato (Topamax) o valproato (Depacon)
  • antidepresivos
  • inyecciones de toxina botulínica A (Botox)

Las personas que tratan sus dolores de cabeza con medicamentos de venta libre o recetados deben recordar seguir la dosis recomendada por un médico o un fabricante. El uso excesivo de medicamentos puede hacer que algunas personas desarrollen una afección conocida como dolor de cabeza por uso excesivo de medicamentos.

Los dolores de cabeza por uso excesivo de medicamentos ocurren cuando una persona toma demasiados medicamentos para tratar un dolor de cabeza primario. Como resultado, desarrollan un nuevo tipo de dolor de cabeza o experimentan peores síntomas de su dolor de cabeza preexistente.

Prevención sin medicamentos

Algunos factores del estilo de vida también pueden ayudar a prevenir episodios de migraña y algunos tipos de dolor de cabeza. Éstos incluyen:

  • hacer ejercicio regularmente
  • hacer cambios en la dieta que eliminen los alimentos desencadenantes
  • usar técnicas de relajación, como respiración consciente y mediación
  • aprender técnicas de manejo del estrés
  • llevar un diario de migrañas o dolores de cabeza para rastrear patrones y descubrir posibles desencadenantes

Cuando ver a un doctor

Las personas deben considerar hablar con un proveedor de atención médica si experimentan dolores de cabeza frecuentes que interfieren con su capacidad para funcionar o su calidad de vida.

Las personas también deben buscar atención médica si sus dolores de cabeza causan alguno de los siguientes síntomas:

  • náusea
  • vomitando
  • problemas de la vista
  • hormigueo o entumecimiento en las extremidades, la cara, el cuello o la cabeza
  • dificultad para hablar o entender lo que dicen otras personas
  • dificultad para pensar
  • dificultad para mover un lado del cuerpo

Resumen

La mayoría de las personas experimentarán dolor de cabeza en algún momento de sus vidas. No todos los dolores de cabeza son iguales, ya que varían en gravedad, frecuencia y causa.

Los trastornos del dolor de cabeza pueden afectar significativamente la capacidad de una persona para funcionar y reducir su calidad de vida en general. Es por eso que los diagnósticos precisos son tan importantes.

Diferenciar correctamente entre dolores de cabeza y tipos de migrañas puede conducir a un tratamiento más rápido y eficaz.

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