Qué saber sobre el cáncer de hígado

El cáncer de hígado es un cáncer que comienza en el hígado. Algunos cánceres se desarrollan fuera del hígado y se diseminan al órgano, pero los médicos solo describen el cáncer que comienza en el hígado como cáncer de hígado.

El hígado se encuentra debajo del pulmón derecho, justo debajo de la caja torácica. Es uno de los órganos más grandes del cuerpo humano y tiene muchas funciones esenciales, incluida la eliminación de toxinas del cuerpo.

La Sociedad Estadounidense del Cáncer (ACS) estima que 42,030 personas recibirán un diagnóstico de cáncer de hígado en 2019. De estas, 29,480 serán hombres y 12,550 serán mujeres. Desde 1980, los diagnósticos anuales de cáncer de hígado se han triplicado.

En este artículo, explicamos los síntomas del cáncer de hígado, cómo se desarrolla, cómo tratarlo y los factores de riesgo que pueden contribuir a experimentar este cáncer. También te explicamos las mejores formas de evitar la enfermedad.

Síntomas

Una persona con cáncer de hígado puede experimentar dolor abdominal, pérdida de peso inexplicable y fatiga.

Los síntomas del cáncer de hígado no suelen ser evidentes hasta que la enfermedad alcanza una etapa avanzada.

El cáncer de hígado puede causar lo siguiente:

  • ictericia, donde la piel y los ojos se vuelven amarillos
  • dolor abdominal
  • dolor cerca del omóplato derecho
  • pérdida de peso inexplicable
  • un hígado, bazo o ambos agrandados
  • hinchazón en el abdomen o acumulación de líquido
  • fatiga
  • náusea
  • vomitando
  • dolor de espalda
  • Comezón
  • fiebre
  • una sensación de saciedad después de una comida pequeña

El cáncer de hígado también puede causar venas hinchadas que son visibles debajo de la piel abdominal, así como hematomas y sangrado.

También puede provocar niveles altos de calcio y colesterol y niveles bajos de azúcar en sangre.

Etapas

Para ayudar a guiar el tratamiento y definir el pronóstico del cáncer de hígado, los profesionales de la salud dividen su progresión en cuatro etapas:

  • Etapa 1: el tumor permanece en el hígado y no se ha diseminado a otro órgano o ubicación.
  • Etapa 2: O hay varios tumores pequeños que permanecen todos en el hígado o un tumor que ha llegado a un vaso sanguíneo.
  • Etapa 3: hay varios tumores grandes o un tumor que ha alcanzado un vaso sanguíneo grande principal.
  • Etapa 4: el cáncer ha hecho metástasis, lo que significa que se ha diseminado a otras partes del cuerpo.

Una vez que un médico ha diagnosticado e identificado la etapa del cáncer, la persona comenzará a recibir tratamiento.

Tratamiento

La cirugía que extirpa completamente los tumores es la única forma de mejorar las posibilidades de recuperación de las personas con cáncer de hígado en etapa inicial tratable.

Las opciones quirúrgicas incluyen las siguientes.

Hepatectomía parcial

Cuando el tumor es pequeño y ocupa una sección limitada del hígado, un cirujano puede extirpar esta parte del órgano solo para detener el crecimiento y la propagación del cáncer.

Sin embargo, muchas personas con cáncer de hígado también tienen cirrosis o cicatrización del hígado. En este caso, el cirujano debe dejar suficiente tejido sano después de la hepatectomía para que funcione el hígado.

Si, durante la cirugía, el cirujano decide que este curso no es posible y el riesgo es demasiado grande, puede cancelar el procedimiento a la mitad.

Solo las personas con una función hepática por lo demás saludable son aptas para la hepatectomía. Además, es posible que el procedimiento no sea una opción de tratamiento viable si el cáncer ya se ha diseminado a otras partes del hígado u órganos del cuerpo.

La cirugía hepática de esta escala puede provocar sangrado excesivo y problemas de coagulación de la sangre, así como infecciones y neumonía.

Trasplante de hígado

Hay varias opciones quirúrgicas disponibles para tratar el cáncer de hígado.

Los candidatos a un trasplante de hígado deben tener un tumor de menos de 5 centímetros (cm) o varios tumores de menos de 3 cm cada uno. De lo contrario, el riesgo de que el cáncer regrese es demasiado grande para justificar un trasplante de alto riesgo.

Un trasplante exitoso reduce el riesgo de que el cáncer regrese y restaura la función hepática normal. Sin embargo, el sistema inmunológico puede "rechazar" el nuevo órgano y atacarlo como si fuera un cuerpo extraño.

Hay pocas oportunidades para realizar trasplantes. Actualmente, hay alrededor de 15,000 personas en listas de espera para un nuevo hígado en los Estados Unidos.

Los medicamentos que inhiben el sistema inmunológico y ayudan al cuerpo a adaptarse a un hígado nuevo también pueden dejar a una persona susceptible a infecciones graves. Ocasionalmente, estos medicamentos también pueden contribuir a la propagación de tumores que ya han hecho metástasis.

Aquí, obtenga más información sobre la tasa de supervivencia de los trasplantes de hígado.

Tratamiento de tumores incurables

El cáncer de hígado avanzado, incluso donde se ha diseminado a otras áreas del cuerpo, tiene una tasa de supervivencia extremadamente baja. Sin embargo, un equipo de atención del cáncer puede tomar medidas para tratar los síntomas y retrasar el crecimiento del tumor.

Las opciones de tratamiento pueden variar, según el tipo de cáncer de hígado.

  • Terapia ablativa: un cirujano puede usar ondas de radio, ondas electromagnéticas y calor, o alcohol directamente sobre el tumor para encogerlo o prevenir su crecimiento. También puede ser posible destruir un tumor por congelación, lo que se conoce como crioablación.
  • Radioterapia: un equipo de atención del cáncer dirige la radiación al tumor o los tumores, matando a un número significativo de ellos. Los efectos secundarios pueden incluir náuseas, vómitos y fatiga.
  • Quimioterapia: un equipo médico inyecta medicamentos en el torrente sanguíneo o en un vaso sanguíneo principal del hígado para destruir las células cancerosas. En la quimioembolización, un médico bloquea quirúrgicamente o mecánicamente el vaso sanguíneo junto con la administración de medicamentos contra el cáncer directamente en el tumor.

Un médico podría sugerir que una persona participe en ensayos clínicos de medicamentos y tratamientos que aún no han entrado en uso general. Estos pueden aliviar los síntomas y las personas pueden preguntarle a su médico sobre cualquier ensayo clínico en curso que pueda ser adecuado.

Causas

Los médicos aún no conocen las causas exactas del cáncer de hígado. Sin embargo, la mayoría de los cánceres de hígado están relacionados con la cirrosis.

Según la ACS, las infecciones crónicas con los virus de la hepatitis B o C son las causas más comunes de cáncer de hígado en los EE. UU.

Las personas con cualquier tipo de virus tienen un riesgo significativamente mayor de desarrollar cáncer de hígado que otras personas sanas, ya que ambas formas pueden provocar cirrosis.

Algunas enfermedades hepáticas hereditarias, como la hemocromatosis, causan cirrosis y también aumentan el riesgo de cáncer de hígado.

Otros factores de riesgo para el desarrollo de cáncer de hígado incluyen:

Diabetes tipo 2: las personas con diabetes, especialmente si también tienen hepatitis o consumen mucho alcohol con regularidad, tienen más probabilidades de desarrollar cáncer de hígado.

Antecedentes familiares: si la madre, el padre, el hermano o la hermana de una persona han tenido cáncer de hígado, tienen un mayor riesgo de desarrollar la enfermedad.

Consumo excesivo de alcohol: consumir más de seis bebidas alcohólicas todos los días durante un período prolongado puede provocar cirrosis. Esto, a su vez, aumenta el riesgo de cáncer de hígado.

Exposición a largo plazo a las aflatoxinas: un hongo en particular crea una sustancia llamada aflatoxina. Cuando el moho crece en los siguientes cultivos, puede provocar la presencia de aflatoxinas:

  • trigo
  • cacahuetes
  • maíz
  • nueces
  • soja
  • miseria

El riesgo de cáncer de hígado solo aumenta después de una exposición prolongada a las aflatoxinas. Estas sustancias son menos preocupantes en los países industrializados donde los fabricantes realizan pruebas periódicas de aflatoxinas.

Baja inmunidad: las personas con sistemas inmunitarios debilitados, como las que tienen VIH o SIDA, tienen un riesgo de cáncer de hígado cinco veces mayor que el de otras personas sanas.

Obesidad: ser obeso aumenta el riesgo de desarrollar muchos cánceres. En las personas que desarrollan cáncer de hígado, la obesidad puede contribuir a la cirrosis y a la enfermedad del hígado graso.

Sexo: Aproximadamente tres veces más hombres contraen cáncer de hígado que mujeres, según la ACS.

Tabaquismo: tanto los exfumadores como los actuales tienen un mayor riesgo de cáncer de hígado que las personas que nunca han fumado.

Las personas que tienen un alto riesgo de cáncer de hígado deben someterse a exámenes periódicos de detección de cáncer de hígado. Incluyen aquellos con:

  • hepatitis B o C
  • cirrosis relacionada con el alcohol
  • cirrosis debido a hemocromatosis, un trastorno que involucra depósitos de sales de hierro en el tejido corporal

El cáncer de hígado se vuelve muy difícil de curar si un médico lo diagnostica en una etapa posterior.

El cribado es la única forma eficaz de detectar el cáncer de hígado en forma temprana porque los síntomas del cáncer de hígado en etapa inicial son sutiles o inexistentes.

Lea más sobre la hemocromatosis.

panorama

El pronóstico del cáncer de hígado es precario. Las personas a menudo identifican el cáncer de hígado en una etapa tardía.

Antes de que el cáncer de hígado se propague desde su sitio original, la tasa de supervivencia a 5 años es del 31%. Esto significa que el 31% de las personas a las que los médicos diagnostican con cáncer de hígado sobrevivirán al menos 5 años después del diagnóstico.

Una vez que el cáncer se disemina a los tejidos cercanos, la tasa de supervivencia se reduce al 11%.

En etapas posteriores, cuando el cáncer de hígado se disemina a órganos distantes, esta cifra se reduce al 2%. Por eso es tan importante la detección periódica de personas con un alto riesgo de cáncer de hígado.

El tratamiento del cáncer de hígado a menudo implica una cirugía intensiva con un alto riesgo de complicaciones. Esto puede afectar aún más el pronóstico de una persona con cáncer de hígado.

Diagnóstico

Un médico puede ordenar exploraciones por imágenes si sospecha de cáncer de hígado.

El diagnóstico temprano mejora drásticamente las posibilidades de supervivencia de las personas con cáncer de hígado.

Un médico comenzará preguntando sobre el historial médico de una persona para descartar cualquier factor de riesgo potencial. Luego harán un examen físico, enfocándose en la hinchazón abdominal y cualquier color amarillo en el blanco de los ojos. Ambos son indicadores fiables de problemas hepáticos.

Si un médico sospecha de cáncer de hígado, solicitará más pruebas. Estos pueden incluir:

  • Análisis de sangre: incluyen análisis de coagulación de la sangre, niveles de otras sustancias en la sangre y proporciones de glóbulos rojos y blancos y plaquetas.
  • Pruebas de hepatitis viral: el médico buscará hepatitis B y C.
  • Exploraciones por imágenes: una resonancia magnética o una tomografía computarizada pueden proporcionar una imagen clara del tamaño y la propagación del cáncer.
  • Biopsia: un cirujano extrae una pequeña muestra de tejido tumoral para su análisis. Los resultados pueden revelar si el tumor es canceroso o no canceroso.
  • Laparoscopia: este es un procedimiento quirúrgico ambulatorio que se realiza bajo anestesia general o local. Un cirujano inserta un tubo largo y flexible con una cámara conectada a través de un corte en el abdomen. La cámara le permite al médico ver el hígado y el área circundante.

Una vez que el médico ha evaluado el estadio, la ubicación y el tipo de cáncer de hígado, puede decidir la probabilidad de tratarlo de manera segura y eficaz.

Prevención

El cáncer de hígado tiene una tasa de supervivencia baja en comparación con otros cánceres. Sin embargo, las personas pueden reducir su riesgo de sufrir la enfermedad. También pueden mejorar sus posibilidades de detección temprana.

No hay forma de prevenir el cáncer de hígado por completo, pero las siguientes medidas pueden ayudar a reducir el riesgo.

Moderación de la ingesta de alcohol: el consumo regular de grandes volúmenes de alcohol a largo plazo aumenta significativamente el riesgo de cirrosis y cáncer de hígado.

Moderar o abstenerse de beber alcohol puede reducir significativamente el riesgo de desarrollar cáncer de hígado.

Limitar el consumo de tabaco: esto puede ayudar a evitar el cáncer de hígado, especialmente en personas que tienen hepatitis B y C.

Vacunación contra la hepatitis B: Las siguientes personas deberían considerar la posibilidad de vacunarse contra la hepatitis:

  • personas con drogodependencia que comparten agujas
  • personas que mantienen relaciones sexuales sin protección con múltiples parejas
  • enfermeras, médicos, dentistas y otros profesionales médicos cuyos trabajos aumentan el riesgo de infección por hepatitis B
  • aquellos que visitan con frecuencia partes del mundo donde la hepatitis B es común

No existe una forma segura de prevenir la hepatitis C y no hay vacunación contra el virus. Sin embargo, usar un condón durante las relaciones sexuales puede ayudar a reducir el riesgo de infección.

Mantener un peso corporal saludable: la obesidad es un factor de riesgo, ya que la enfermedad del hígado graso y la cirrosis pueden provocar cáncer de hígado y diabetes. Cuidar la salud física y mantener un peso corporal moderado puede ayudar a reducir el riesgo de cáncer de hígado.

Tratamiento de afecciones subyacentes: algunas otras afecciones pueden provocar cáncer de hígado, como diabetes y hemocromatosis. Tratarlos antes de que se conviertan en cáncer de hígado puede reducir el riesgo de complicaciones.

Es mejor consultar con un médico si alguien sospecha que puede tener los primeros síntomas del cáncer de hígado. Las pruebas de detección periódicas son fundamentales para las personas con alto riesgo de contraer la enfermedad.

Q:

Lucho por dejar de beber alcohol con regularidad. ¿Qué pasos puedo tomar?

A:

Algunos consejos para frenar el consumo de alcohol incluyen:

  1. Lleve un registro de la ingesta de alcohol, por ejemplo, en un diario o un diario, y establezca metas y límites sobre la cantidad que beberá por día o por semana (su médico puede asesorarlo).
  2. Escriba las razones más importantes para limitar el consumo de alcohol.
  3. No guarde alcohol en casa.
  4. Piense en cómo rechazar una bebida y mantenerse dentro de su límite antes de salir en entornos sociales.
  5. Identifique los factores desencadenantes de la bebida y busque sustitutos, como actividades que disfrute.
  6. Busque apoyo, ya sea de amigos, un terapeuta o un grupo para hacerse responsable.

Es mejor consultar a su médico u otro profesional para obtener más consejos.

Yamini Ranchod, PhD, MS Las respuestas representan las opiniones de nuestros expertos médicos. Todo el contenido es estrictamente informativo y no debe considerarse un consejo médico.

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