¿Qué es el linfedema?

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El linfedema u obstrucción linfática es una afección a largo plazo en la que el exceso de líquido se acumula en los tejidos y causa hinchazón (edema).

El sistema linfático es parte del sistema inmunológico y es vital para la función inmunológica. Un líquido llamado linfa circula dentro del sistema linfático. El linfedema generalmente es causado por un bloqueo de este sistema.

El linfedema afecta comúnmente a uno de los brazos o piernas. En algunos casos, ambos brazos o ambas piernas pueden verse afectados. Algunos pacientes pueden experimentar hinchazón en la cabeza, los genitales o el pecho.

El linfedema es incurable, pero con el tratamiento adecuado, se puede controlar.

Datos rápidos sobre el linfedema

Estos son algunos puntos clave sobre el linfedema. Más detalles e información de apoyo se encuentran en el artículo principal.

  • Los expertos creen que el linfedema primario es causado por una mutación genética.
  • El linfedema secundario puede ser causado por otras afecciones, como infecciones y enfermedades inflamatorias.
  • En algunos casos, el linfedema puede provocar infecciones de la piel y linfangitis.
  • Proteger la piel puede ayudar a reducir el riesgo de linfedema.

Tratamiento

La hinchazón es un síntoma típico del linfedema y comúnmente afecta piernas y brazos.

El linfedema es incurable. Sin embargo, el tratamiento puede ayudar a reducir la hinchazón y el dolor.

Terapia descongestiva compleja (CDT): comienza con una fase de terapia intensiva, durante la cual el paciente recibe tratamiento y entrenamiento diario. A esto le sigue la fase de mantenimiento, en la que se anima al paciente a hacerse cargo de su propio cuidado utilizando técnicas que se le han enseñado.

Los cuatro componentes de CDT son:

  1. Ejercicios de recuperación: estos son ejercicios ligeros destinados a estimular el movimiento del líquido linfático fuera de la extremidad.
  2. Cuidado de la piel: un buen cuidado de la piel reduce los riesgos de infecciones de la piel, como la celulitis.
  3. Drenaje linfático manual (MLD): el terapeuta de linfedema usa técnicas especiales de masaje para mover el líquido hacia los ganglios linfáticos en funcionamiento, donde se drenan. El terapeuta de linfedema también enseña varias técnicas de masaje que se pueden utilizar durante la fase de mantenimiento.
  4. Vendaje de linfedema multicapa (MLLB): se envuelve sobre los músculos que rodean los vasos linfáticos y los ganglios para ayudar a que el líquido se mueva a través del sistema linfático.

A diferencia de la circulación de la sangre, no existe una bomba central (corazón). El objetivo es utilizar vendajes y prendas de compresión para apoyar los músculos y animarlos a sacar el líquido de la parte del cuerpo afectada. A los pacientes también se les enseñará cómo aplicar correctamente sus propios vendajes y prendas de compresión para que MLLB pueda continuar durante el período de mantenimiento. Una gama de medias de compresión está disponible para su compra en línea.

Históricamente, la cirugía ha tenido resultados decepcionantes en comparación con las terapias no quirúrgicas para el linfedema. Sin embargo, una nueva técnica quirúrgica que utiliza la liposucción ha resultado más exitosa. Elimina la grasa de la extremidad afectada, lo que resulta en menos hinchazón.

Causas

Una tomografía computarizada puede revelar áreas bloqueadas en el sistema linfático que contribuyen al linfedema.

El linfedema primario puede ser causado por mutaciones en algunos de los genes involucrados en el desarrollo del sistema linfático. Estos genes defectuosos interfieren con el desarrollo del sistema linfático, lo que socava su capacidad para drenar el líquido correctamente.

El linfedema secundario tiene varias causas posibles, que incluyen:

  • Cirugía del cáncer: el cáncer se puede diseminar por el cuerpo a través del sistema linfático. A veces, los cirujanos extirpan los ganglios linfáticos para detener la propagación. Existe el riesgo de que el sistema linfático se vea afectado y provoque linfedema.
  • Radioterapia: el uso de radiación para destruir tejido canceroso a veces puede dañar el tejido sano cercano, como el sistema linfático; esto puede resultar en linfedema.
  • Infecciones: La infección por celulitis grave puede dañar el tejido alrededor de los ganglios linfáticos o los vasos. Esto puede provocar cicatrices, lo que aumenta el riesgo de linfedema. Algunas infecciones parasitarias también pueden aumentar el riesgo de linfedema.
  • Condiciones inflamatorias: las condiciones que hacen que el tejido se hinche (se inflame) pueden dañar permanentemente el sistema linfático, como la artritis reumatoide y el eccema.
  • Enfermedades cardiovasculares: son enfermedades que afectan el flujo sanguíneo. Algunos pacientes con enfermedades cardiovasculares tienen un mayor riesgo de desarrollar linfedema, como TVP (trombosis venosa profunda), úlceras venosas en las piernas y venas varicosas.
  • Lesiones y traumatismos: más raramente, las quemaduras graves de la piel o cualquier cosa que produzca una cicatrización excesiva puede aumentar el riesgo de desarrollar linfedema.

Síntomas

El linfedema afecta el sistema linfático. Este sistema tiene tres funciones principales:

  • Drenaje del exceso de líquido tisular: equilibra el líquido en la sangre y el líquido en los tejidos. Esto se conoce como homeostasis de fluidos.
  • Lucha contra las infecciones: proporciona inmunidad al ayudar a las defensas inmunitarias del cuerpo contra cuerpos extraños, como las bacterias.
  • Absorbe las grasas: absorbe los nutrientes lipídicos del intestino y los transporta a la sangre.

Una interrupción del sistema linfático puede, a largo plazo, socavar su capacidad para drenar el líquido correctamente. Como resultado, se puede acumular un exceso de líquido en algunas partes del cuerpo.

El linfedema aumenta el riesgo de infección y otras complicaciones porque los linfocitos no pueden llegar a las partes del cuerpo donde se produce la hinchazón.

Tipos

Hay dos tipos principales de linfedema:

Linfedema primario: a menudo llamado linfedema congénito. El linfedema es evidente al nacer o poco después de la pubertad. Este tipo de linfedema es poco común y afecta aproximadamente a 1 de cada 6.000 personas.

Linfedema secundario: el linfedema ocurre como resultado de otra cosa, como una infección, lesión, trauma o cáncer que afecta el sistema linfático.

El linfedema puede ser un efecto secundario del tratamiento del cáncer, como la radioterapia o la extirpación de algunos ganglios linfáticos, que pueden dañar el sistema linfático. Este tipo de linfedema es más común.

Los síntomas del linfedema incluyen:

  • hinchazón de una parte o de toda la pierna o el brazo, incluidos los dedos de las manos o los pies, que van desde cambios leves en el tamaño de las extremidades hasta hinchazón grave
  • dificultad para usar joyas o relojes o para adaptarse a la ropa o los zapatos
  • hinchazón en la cabeza o el cuello
  • una sensación de pesadez o tensión en los brazos o piernas
  • el rango de movimiento de la extremidad está restringido
  • malestar o dolor en la extremidad afectada
  • una sensación de hormigueo en la extremidad afectada, como alfileres y agujas
  • infecciones cutáneas recurrentes
  • engrosamiento y endurecimiento de la piel
  • ampollas o crecimientos parecidos a verrugas en la piel
  • fatiga severa

Pruebas y diagnóstico

Un médico intentará descartar otras posibles causas de hinchazón, incluido un coágulo de sangre o una infección que no afecte a los ganglios linfáticos.

Si el paciente tiene riesgo de linfedema, por ejemplo, si recientemente se sometió a una cirugía de cáncer o un tratamiento que involucra los ganglios linfáticos, el médico puede diagnosticar el linfedema en función de los síntomas.

Si no hay una causa obvia para el linfedema, se pueden ordenar algunas pruebas de imagen. Las siguientes técnicas de diagnóstico por imágenes se pueden utilizar para observar en profundidad el sistema linfático:

  • resonancia magnética
  • Tomografía computarizada
  • Ecografía Doppler

También se puede utilizar una linfogammagrafía: se inyecta un tinte radiactivo en el sistema linfático. El escáner nuclear muestra el movimiento del tinte a través del sistema linfático e identifica cualquier bloqueo.

Ejercicios

Se anima a las personas con linfedema a que sigan un estilo de vida saludable, que incluya moverse y hacer ejercicio con regularidad.

Sin embargo, en algunos casos, puede ser necesaria la ayuda de un especialista para hacer ejercicio de forma segura y eficaz.

Un estudio ha encontrado que las mujeres que tienen riesgo de linfedema después de una cirugía de cáncer de mama no tendrán un riesgo más alto de lifedema en el brazo si hacen ejercicios suaves de levantamiento. Dicho ejercicio, dicen los investigadores, puede reducir el riesgo de linfedema.

Los tipos de ejercicios que pueden resultar beneficiosos son aquellos que:

  • mejorar la flexibilidad
  • practicar estiramientos
  • construir fuerza

También se recomienda el ejercicio aeróbico que se centra en la parte superior del cuerpo, ayuda a perder peso y estimula la respiración profunda.

Si se debe controlar cualquier pesadez o cambio de forma, textura u otro cambio en la extremidad. Puede ser una señal de que el nivel de ejercicio actual es demasiado alto.

Los expertos creen que los músculos actúan como una bomba durante el ejercicio, bombeando la linfa a las áreas donde se necesita.

Sin embargo, todavía no hay suficiente evidencia para respaldar ningún tipo específico de ejercicio para el linfedema. Se recomienda a las mujeres que se han sometido a una cirugía de cáncer de mama que busquen un fisioterapeuta especializado u otro profesional de la salud que pueda ayudarlas a hacer ejercicio gradualmente.

Complicaciones

Los episodios repetidos o el linfedema no tratado pueden provocar otras complicaciones. Éstos incluyen:

Infecciones de la piel: los episodios repetidos de celulitis son comunes con el linfedema. La celulitis es una infección bacteriana de las capas más profundas de la piel y las capas de grasa y tejido blando debajo de la piel.

Linfangitis: se puede desarrollar una inflamación de los vasos linfáticos y, cuando es infecciosa, generalmente es causada por una infección bacteriana por Streptococcus. Si no se trata, puede extenderse a la piel y los tejidos blandos adyacentes, causando celulitis, o al torrente sanguíneo, causando bacteriemia.

Efectos psicológicos: el linfedema puede afectar la apariencia y esto puede tener un impacto psicológico, especialmente en aquellos que han estado viviendo con cáncer. El linfedema aumenta el riesgo de desarrollar depresión.

Prevención

La extremidad afectada es más vulnerable a las infecciones de la piel porque se reduce el suministro de linfocitos (que combaten las infecciones).

Si el paciente toma medidas para minimizar el riesgo de cortes y rasguños en la piel, su riesgo de infecciones posteriores puede reducirse significativamente. Las siguientes medidas pueden ayudar:

Evitar las duchas calientes, los baños de vapor y los saunas puede ayudar a prevenir los síntomas del linfedema.
  • Después del tratamiento del cáncer, evite la actividad intensa con la extremidad afectada; descansar mientras se recupera.
  • Evite las hamacas, los baños de vapor y los saunas.
  • No tome baños o duchas muy calientes.
  • No use ropa ajustada.
  • No use joyas ajustadas.
  • No andes descalzo al aire libre.
  • Busque cambios o roturas en la piel.
  • Mantén tu piel tersa hidratándola todos los días.
  • Asegúrese de que el calzado le quede bien.
  • Para prevenir el desarrollo del pie de atleta, use un talco antifúngico para pies.
  • Use guantes al hacer jardinería.
  • Mantenga las uñas cortas.
  • Cuando salga a un área donde pueda haber insectos, use repelente de insectos.
  • Cuando esté al sol, use un bloqueador solar de factor alto.
  • Cuando tenga un corte, trátelo inmediatamente con una crema antiséptica. Y mantén el área limpia.
  • Levante la extremidad afectada por encima del nivel del corazón siempre que sea posible.
  • Evite controles de presión arterial, extracciones de sangre o inyecciones en la extremidad afectada.

Dieta, peso corporal y obesidad

Cuanto más pesado es un paciente, mayor es la tensión en las áreas que están hinchadas. Una dieta saludable, con el objetivo de lograr un peso corporal ideal, puede ayudar a aliviar los signos y síntomas del linfedema.

panorama

No existe cura para el linfedema y es una afección progresiva. El pronóstico dependerá en cierta medida de la gravedad de los síntomas.

Seguir un estilo de vida saludable, que incluya una dieta equilibrada y movimiento o ejercicio, puede ayudar a reducir la acumulación de líquido y estimular el flujo linfático. Siga los consejos del médico sobre la mejor opción para usted.

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