Lo que debe saber sobre los ganglios linfáticos cervicales inflamados

El sistema linfático es una red de órganos y tejidos que ayuda a mantener la inmunidad. Los ganglios linfáticos son estructuras diminutas con forma de riñón que actúan como filtros dentro de este sistema. Su función es atrapar y matar virus y bacterias antes de que estos patógenos puedan regresar al torrente sanguíneo.

Los ganglios linfáticos existen en diferentes áreas del cuerpo, incluido el cuello o región "cervical". Los ganglios en esta área se denominan "ganglios linfáticos cervicales".

A veces, los ganglios linfáticos cervicales pueden hincharse. Este artículo describe las posibles causas de esta hinchazón, así como información sobre las opciones de tratamiento y cuándo consultar a un médico.

Síntomas

Una infección es una posible causa de inflamación de los ganglios linfáticos cervicales.

Los ganglios linfáticos cervicales se encuentran a los lados y la parte posterior del cuello. Estas glándulas suelen ser muy pequeñas. Sin embargo, cuando un ganglio linfático tiene más de 1 centímetro de diámetro, se agranda.

Los ganglios linfáticos cervicales se encuentran profundamente dentro del cuello. Por esta razón, la mayoría de las personas sin formación médica no pueden sentirlos, incluso cuando están hinchados. Sin embargo, un médico puede sentir uno o más bultos debajo de la piel al examinar la región del cuello.

En algunos casos, una persona con ganglios linfáticos cervicales inflamados puede experimentar dolor e hinchazón en el área del cuello.

Causas

Muchas afecciones pueden causar inflamación de los ganglios linfáticos cervicales. Cada causa suele ir acompañada de síntomas adicionales.

Algunas posibles causas de inflamación de los ganglios linfáticos cervicales incluyen:

Infección

La infección es una de las causas más comunes de inflamación de los ganglios linfáticos en cualquier parte del cuerpo.

Cuando hay una infección en alguna parte del cuerpo, los ganglios linfáticos de esa área se llenan de glóbulos blancos. Luego, los glóbulos blancos comienzan a destruir los patógenos responsables de la infección.

La acumulación de glóbulos blancos en los ganglios linfáticos es lo que hace que se inflamen.

Algunas infecciones comunes que pueden provocar inflamación de los ganglios linfáticos cervicales incluyen:

  • el frio comun
  • faringitis estreptocócica
  • amigdalitis
  • infecciones de oído
  • infecciones dentales

Los signos adicionales de infección dependen de la enfermedad específica, pero pueden incluir:

  • dolor de garganta
  • tosiendo
  • dolor de oidos
  • fiebre
  • fatiga

Los ganglios linfáticos que se inflaman como resultado de una infección suelen ser dolorosos cuando una persona los toca. Sin embargo, también tienden a volver a su tamaño normal una vez que la infección desaparece.

Cáncer

Con menos frecuencia, los ganglios linfáticos cervicales inflamados pueden ser un signo de cáncer. Los cánceres que afectan los ganglios linfáticos se denominan linfomas. Estos cánceres suelen causar inflamación de los ganglios linfáticos en más de un área del cuerpo.

Hay dos tipos principales de linfoma: linfoma de Hodgkin y linfoma no Hodgkin. El linfoma no Hodgkin puede desarrollarse en los ganglios linfáticos de cualquier parte del cuerpo, mientras que el linfoma de Hodgkin tiende a desarrollarse en el cuello, el pecho o las axilas.

Estas dos condiciones comparten los siguientes síntomas:

  • ganglios linfáticos agrandados
  • fiebre
  • pérdida de peso inexplicable
  • fatiga

Una persona que experimente alguno de estos síntomas además del agrandamiento de los ganglios linfáticos debe consultar a su médico. El linfoma de Hodgkin es altamente tratable si una persona recibe un diagnóstico y comienza a recibir tratamiento en las primeras etapas.

El linfoma no Hodgkin es menos tratable, pero esto se debe a que es posible que los médicos no puedan diagnosticarlo hasta que haya alcanzado una etapa avanzada.

VIH

El VIH es una causa común de inflamación de los ganglios linfáticos. Los ganglios son particularmente propensos a hincharse en la etapa temprana o "aguda" del VIH. Aquí es cuando el cuerpo comienza a combatir la infección.

El VIH puede causar inflamación de los ganglios linfáticos en cualquier parte del cuerpo. Sin embargo, con mayor frecuencia causa hinchazón en los ganglios linfáticos cervicales.

Un estudio de 2016 investigó las anomalías de los ganglios linfáticos en 100 participantes con VIH y ganglios linfáticos inflamados. De los participantes, el 60% tenía hinchazón en los ganglios linfáticos cervicales.

Algunos síntomas adicionales del VIH incluyen:

  • pérdida de peso
  • sudores nocturnos
  • dolores musculares
  • fiebre
  • fatiga

Efectos secundarios de los medicamentos

En raras ocasiones, los ganglios linfáticos inflamados pueden ocurrir como efecto secundario de un medicamento. Cuando la medicación es la causa, se puede desarrollar hinchazón en cualquiera de los ganglios, incluidos los ganglios linfáticos cervicales.

Aunque son poco frecuentes, los medicamentos anticonvulsivos y los medicamentos de quimioterapia, como el factor estimulante de colonias de granulocitos, pueden causar inflamación de los ganglios linfáticos.

Diagnóstico

Por lo general, un médico puede detectar un ganglio linfático cervical inflamado palpando el cuello de una persona. A menudo se necesitan pruebas adicionales para determinar el tamaño del ganglio y si otros ganglios linfáticos están inflamados o no.

Diagnosticar la causa exacta de los ganglios linfáticos inflamados puede ser más difícil. Para ayudar al diagnóstico, un médico le preguntará acerca de los síntomas y el historial médico de la persona. También pueden solicitar las siguientes pruebas de diagnóstico:

  • análisis de sangre
  • cultivo de garganta
  • Tomografía computarizada
  • Rayos X

Si es necesario, el médico también puede realizar una biopsia de los ganglios linfáticos cervicales para verificar la presencia de células cancerosas.

Tratos

Las opciones de tratamiento para los ganglios linfáticos inflamados dependen de la causa subyacente, como se describe a continuación:

Causas infecciosas

Un ganglio linfático inflamado generalmente ocurre como resultado de una infección. En tales casos, el ganglio linfático debe volver a su tamaño normal una vez que la infección haya desaparecido.

Los ganglios linfáticos inflamados generalmente no requieren tratamiento a menos que sean dolorosos. Sin embargo, si los síntomas son molestos, los siguientes remedios caseros pueden ayudar:

  • aplicar una compresa tibia varias veces al día para aliviar el dolor
  • tomar medicamentos antiinflamatorios no esteroides de venta libre para reducir el malestar
  • descansar lo suficiente, lo que ayuda al cuerpo a combatir la infección

Si los síntomas persisten o empeoran a pesar del tratamiento en el hogar, la persona debe consultar a su médico. El médico puede recetar antibióticos para ayudar a eliminar la infección subyacente.

Cáncer

La quimioterapia y la radioterapia son posibles tratamientos para el linfoma.
Crédito de la imagen: Coronation Dental Specialty Group, 2009.

Los tratamientos para el linfoma de Hodgkin y el linfoma no Hodgkin dependen de varios factores, que incluyen:

  • el tipo de linfoma que tiene una persona
  • la etapa en la que se encuentra el cáncer
  • la salud general de la persona

Algunas posibles opciones de tratamiento incluyen:

  • quimioterapia
  • radioterapia
  • inmunoterapia

VIH

Una persona con VIH puede recibir medicamentos antirretrovirales para ayudar a mantener el virus bajo control. Estos medicamentos actúan reduciendo la cantidad de virus en la sangre y los fluidos corporales de una persona.

Cuando ver a un doctor

En la mayoría de los casos, los ganglios linfáticos cervicales inflamados indican que el cuerpo está combatiendo una infección. El tratamiento no suele ser necesario, ya que el ganglio debe volver a su tamaño normal una vez que la infección desaparezca.

Sin embargo, una persona debe consultar a un médico si no hay otros signos obvios de infección presentes. Esto podría indicar que la hinchazón se debe a otra causa, como cáncer o VIH.

Los siguientes síntomas deben hacer que una persona consulte a su médico:

  • dolor e hinchazón que duran más de unos pocos días
  • síntomas adicionales, como fiebre, pérdida de peso inesperada o fatiga
  • un ganglio linfático cervical inflamado que es duro e indoloro
  • un cambio rápido en el tamaño del ganglio linfático
  • hinchazón en más de un área de los ganglios linfáticos, como en el cuello y la ingle

Resumen

Los ganglios linfáticos cervicales inflamados son comunes y, por lo general, no indican una afección médica grave. En la mayoría de los casos, la hinchazón es una respuesta temporal a una infección.

A veces, sin embargo, los ganglios linfáticos inflamados pueden indicar una afección subyacente más grave. Una persona debe consultar a su médico si la hinchazón persiste, empeora o se acompaña de otros síntomas.

Un ganglio linfático cervical duro e indoloro también requiere atención médica inmediata.

El tratamiento de los ganglios linfáticos cervicales inflamados depende de la causa subyacente. Una persona puede preguntarle a su médico sobre las opciones de tratamiento disponibles para ellos.

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