Estas células cerebrales podrían explicar tu ansiedad

La ansiedad es común, pero aún no se comprende bien cómo afecta al cerebro. Una nueva investigación ha revelado "células de ansiedad", lo que proporciona una nueva dirección para la investigación de nuevos tratamientos.

En los seres humanos, la ansiedad a menudo se desencadena innecesariamente.

En la naturaleza, un animal que nunca siente ansiedad se convertiría rápidamente en un animal muerto.

Esto se debe al hecho de que la ansiedad produce una mayor conciencia y una disposición fisiológica para luchar o volar, que es esencial para la supervivencia.

Sin embargo, para muchas personas, la ansiedad se desencadena en situaciones en las que es innecesaria o incluso inútil, como un centro comercial lleno de gente o cuando se habla con un grupo de amigos.

Para estas personas, la ansiedad se convierte en un problema. En lugar de una reacción sensata a una situación que amenaza la vida, la ansiedad se desencadena de manera inapropiada.

Los trastornos de ansiedad son "la enfermedad mental más común" en los Estados Unidos y afectan a unos 40 millones de adultos.

Debido a esta alta prevalencia, los investigadores están avanzando en un esfuerzo por descubrir lo que sucede en el cerebro. Es importante comprender qué circuitos cerebrales controlan la respuesta de ansiedad y qué falla con esos circuitos en personas con trastornos de ansiedad.

Buscando "células de ansiedad"

El estudio más reciente fue realizado por Mazen Kheirbek, Ph.D., quien trabaja en la Universidad de California, San Francisco, y un equipo del Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia (CUIMC) en Nueva York.

Kheirbek explica sus objetivos, diciendo: "Queríamos entender dónde se codifica la información emocional que entra en el sentimiento de ansiedad dentro del cerebro". Sus hallazgos se publican esta semana en la revista Neurona.

El equipo estaba particularmente interesado en el hipocampo. Esta región del cerebro juega un papel en la memoria y la navegación autobiográficas, pero también parece jugar un papel en el estado de ánimo y la ansiedad. En particular, estudios anteriores han demostrado que la alteración de la actividad en la región ventral del hipocampo reduce la ansiedad.

Para investigar esta región con más detalle, los científicos midieron la producción de cientos de células en el hipocampo de los ratones mientras realizaban sus actividades diarias. Se encontró que cuando los animales se encontraban con una situación que los hacía sentir ansiosos, las neuronas de la región ventral del hipocampo se activaban.

“Llamamos a estas células de ansiedad porque solo se activan cuando los animales están en lugares que les atemorizan de forma innata. Para un ratón, es un área abierta donde están más expuestos a los depredadores o una plataforma elevada ".

Rene Hen, Ph.D., profesor de psiquiatría en CUIMC

Rastreando las "células de ansiedad"

Luego, los científicos rastrearon estas células mientras viajaban desde el hipocampo hasta el hipotálamo. El hipotálamo controla los comportamientos de ansiedad; en los seres humanos, esto incluye la secreción de hormonas del estrés, el comportamiento de evitación y el aumento de la frecuencia cardíaca.

Luego, apagaron artificialmente estas células de ansiedad. Utilizaron una técnica llamada optogenética, que permite a los científicos controlar neuronas individuales mediante pulsos de luz.

Los científicos descubrieron que cuando se apagaban estas células, los ratones dejaban de producir comportamientos relacionados con el miedo. Por el contrario, cuando estas células estaban encendidas, los ratones se comportaban con ansiedad, a pesar de estar en un área segura.

Aunque se sabe que otras partes del cerebro están involucradas en la ansiedad, esta es la primera vez que se encuentra un grupo de células que representan ansiedad independientemente del estímulo ambiental que provoca la emoción.

Kheirbek explica: "Esto es emocionante porque representa una vía rápida y directa en el cerebro que permite a los animales responder a lugares que provocan ansiedad sin necesidad de pasar por regiones cerebrales de orden superior".

Ahora que se han descrito estas células, podrían proporcionar una nueva dirección para el tratamiento de los trastornos de ansiedad.

El Dr. Jeffrey Lieberman, profesor Lawrence C. Kolb y presidente de psiquiatría en CUIMC, explica: “Este estudio muestra cómo la investigación traslacional que utiliza técnicas científicas básicas en modelos animales puede dilucidar la base subyacente de las emociones humanas y las razones de los trastornos mentales. señalando así el camino para el desarrollo del tratamiento ".

Aunque será necesario trabajar más, encontrar un objetivo novedoso para tratamientos potenciales es un paso adelante emocionante.

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