Lo que debe saber sobre la EPOC en etapa terminal

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica, o EPOC, es una categoría de afecciones que incluye enfisema y bronquitis crónica. La EPOC es una afección progresiva que empeora constantemente. Con el tiempo, el cuerpo se vuelve menos capaz de absorber suficiente oxígeno. En última instancia, esto puede resultar en la muerte.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), las enfermedades crónicas de las vías respiratorias inferiores, de las cuales la EPOC es la más prevalente, fueron la "tercera causa principal de muerte en los Estados Unidos en 2014".

Reconocer los síntomas terminales de la EPOC puede ayudar a una persona a sobrellevar la situación y despedirse de sus seres queridos, hacer las paces con su vida, buscar cuidados paliativos y discutir sus planes finales.

En este artículo, cubrimos los signos y síntomas que pueden indicar que una persona se acerca al final de su vida. También discutimos cómo ayudar a las personas a sentirse más tranquilas y cómodas durante esta etapa de su vida.

Síntomas

Hay cuatro etapas de la EPOC, que van desde la etapa leve hasta la terminal.

La EPOC es terminal. Las personas con EPOC que no mueren a causa de otra afección generalmente morirán de EPOC.

Hasta 2011, la Iniciativa Global para la Enfermedad Pulmonar Obstructiva evaluó la gravedad y el estadio de la EPOC utilizando solo el volumen espiratorio forzado en 1 segundo (FEV1).

El FEV1 es una medida de la cantidad de aire que una persona puede exhalar en una sola respiración. Cuando cae por debajo del 30% de la cantidad normal, una persona puede estar en las etapas finales de la EPOC.

El nuevo estándar también analiza la dificultad para respirar, así como el historial de episodios agudos de EPOC de una persona, el impacto de la EPOC en su vida y otros factores.

Las etapas de la EPOC son las siguientes:

  • Leve o estadio 1: el FEV1 está por encima del 80%. Los síntomas de una persona son leves y es posible que ni siquiera se den cuenta de que tienen la afección.
  • Moderado o estadio 2: el FEV1 es de 50 a 80%. Una persona puede notar tos crónica, exceso de moco y dificultad para respirar.
  • Grave o estadio 3: el FEV1 es de 30 a 50%. Una persona puede tener tos crónica y tener dificultades para hacer ejercicio o realizar las actividades diarias. También pueden sentirse cansados ​​o enfermos.
  • Etapa final o etapa 4: el FEV1 cae por debajo del 30%. Esta es la etapa final de la EPOC y afectará gravemente la vida diaria de una persona.

Hay dos formas de medir la EPOC en etapa terminal. Los síntomas clínicos son aquellos que pueden revelar las pruebas en el consultorio de un médico.

Estos síntomas pueden incluir:

  • bajo nivel de oxígeno en sangre o hipoxemia
  • hipoxia, que es poco oxígeno en los tejidos del cuerpo
  • cianosis, un tono azulado en la piel debido a la falta de oxígeno
  • insuficiencia respiratoria crónica, que ocurre cuando el sistema respiratorio no puede absorber suficiente oxígeno o liberar suficiente dióxido de carbono

Durante la EPOC en etapa tardía, una persona tiende a experimentar brotes más graves. Es posible que deban permanecer en el hospital durante estos brotes. Aunque una persona mejorará un poco entre los brotes, tienden a no volver a su condición anterior.

Por lo tanto, la salud de una persona empeora constantemente con cada brote, y cada brote tiende a ser peor que el anterior.

Algunos otros síntomas que una persona puede notar en la etapa tardía de la EPOC incluyen:

  • limitaciones severas en las actividades físicas, incluida la dificultad para caminar
  • dificultad para respirar
  • frecuentes infecciones pulmonares
  • dificultad para comer
  • confusión o pérdida de memoria debido a la falta de oxígeno
  • fatiga y aumento de la somnolencia
  • frecuentes brotes graves
  • viajes más frecuentes al hospital
  • estadías hospitalarias más largas
  • ansiedad o depresión
  • cambios en la conciencia
  • dificultad al tragar
  • espasmos o debilidad muscular
  • cambios en la forma en que una persona respira o en su patrón de respiración
  • respiración cada vez más fuerte

Aunque la EPOC es terminal, es posible que las personas no siempre mueran por la afección directamente o por falta de oxígeno.

Algunas personas con EPOC tienen otras afecciones médicas, en particular enfermedades cardiovasculares. De hecho, dentro de los 5 años posteriores al diagnóstico, la EPOC también es un factor de riesgo independiente de muerte cardíaca súbita.

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Hay muchas opciones de tratamiento disponibles para ayudar a una persona con EPOC en etapa terminal a sobrellevar el dolor y la incomodidad asociados con la afección.

Aunque los medicamentos suplementarios con oxígeno y para la EPOC pueden ayudar, es posible que no sean tan útiles como lo fueron en las etapas anteriores.

Los cuidados paliativos ayudan con el dolor y la angustia, pero no tratan la afección subyacente.

Algunas opciones de cuidados paliativos incluyen:

  • ayuda con las actividades diarias, como vestirse
  • medicamentos para aliviar el dolor
  • soplar aire en la cara para ayudar con la dificultad para respirar
  • medicamento para la ansiedad, la depresión o el insomnio
  • terapias cuerpo-mente, como el yoga
  • remedios complementarios, como la terapia de masajes

Muchas personas con afecciones terminales encuentran una ayuda significativa en los cuidados paliativos. Los hospicios brindan atención al final de la vida que se enfoca en ayudar a la persona a sentirse cómoda, aliviar su malestar y apoyarla para hacer las paces con la muerte.

Los proveedores de cuidados paliativos priorizan el bienestar del paciente y su deseo de una buena muerte, en lugar de preservar la vida a toda costa.

Para algunas personas, la ansiedad por la muerte es más dolorosa que el malestar físico de la EPOC. Una persona puede preocuparse por su legado o su familia, por asuntos espirituales o si ha vivido una buena vida.

Algunas estrategias que pueden ayudar incluyen:

Las estrategias de afrontamiento pueden incluir hablar sobre las emociones y asistir a grupos de apoyo.
  • Hablar de emociones: es normal sentirse enojado, asustado o ambos. Hablar de estas emociones puede ayudar a la persona a sentirse aliviada.
  • Hablar de la vida o los deseos con sus seres queridos: las personas pueden hablar con su familia sobre el legado que quieren dejar, las lecciones que quieren compartir y el amor que esperan dejar atrás.
  • Hablar con personas que han experimentado la muerte: los proveedores de cuidados paliativos, los líderes religiosos y otras personas que han visto morir a muchas personas pueden tener una perspectiva de la muerte diferente a la de sus familiares y amigos. Las personas pueden intentar hablar con ellos sobre sus emociones.
  • Rituales religiosos: si una persona es religiosa, puede considerar hablar con un líder religioso sobre los rituales del final de la vida. Los líderes espirituales pueden ofrecer conocimientos y consejos, y pueden compartir su perspectiva sobre asuntos espirituales.
  • Poner los asuntos en orden: si es posible, las personas con EPOC en etapa terminal deben asegurarse de que su testamento esté actualizado. Si esperan dejar algo a sus seres queridos, deben asegurarse de que las personas relevantes lo sepan. Si la persona tiene hijos pequeños, es posible que desee nombrar a un tutor.
  • Grupos de apoyo y terapia: las emociones asociadas con estar cerca del final de la vida pueden ser abrumadoras y demasiado importantes para que las procese uno mismo. Las personas pueden intentar buscar la ayuda de un terapeuta que se especialice en tales situaciones. Los grupos de apoyo para enfermedades terminales también pueden ayudar.

Resumen

La EPOC en etapa terminal puede ser abrumadora. Buscar los cuidados paliativos adecuados puede ayudar con el malestar físico de la EPOC.

Es normal que las personas se sientan asustadas o enojadas, y quienes están cerca de la muerte no deben sentirse avergonzados de estas emociones.

Un equipo médico compasivo y cuidados paliativos de apoyo pueden ayudar a una persona a sentirse cómoda y reconfortada durante esta etapa de su vida.

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