¿Podría un azúcar natural proteger contra la diabetes?

El concepto de que un azúcar se usa para proteger contra el síndrome metabólico parece inverosímil, pero según un nuevo estudio, un azúcar natural en particular puede ser beneficioso.

¿Podría un azúcar natural ayudar algún día a combatir el síndrome metabólico?

Cuando condiciones como la obesidad, la diabetes, la enfermedad del hígado graso y la hipertensión se agrupan, se denomina síndrome metabólico.

Individualmente, cada una de estas afecciones aumenta el riesgo de otros problemas, como enfermedad coronaria, cáncer y accidente cerebrovascular.

Sin embargo, cuando llegan juntos, ese riesgo se amplifica.

Las personas con síndrome metabólico también tienden a tener niveles más altos de triglicéridos en la sangre, lo que eventualmente puede obstruir las arterias en una afección conocida como aterosclerosis.

En los Estados Unidos, la prevalencia del síndrome metabólico está aumentando; Afectó al 25,3 por ciento de los adultos estadounidenses en 1988–1994, y entre 2007–2012, había aumentado al 34,2 por ciento.

Encontrar una forma confiable de abordar el síndrome metabólico y sus partes constituyentes es un desafío. Ahora, los investigadores de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis, MO, han proporcionado nuevos conocimientos y una ruta innovadora hacia una posible intervención.

Su investigación giró en torno a las acciones de un azúcar natural: la trehalosa. Sus últimos hallazgos se publican en la revista Perspectiva de la JCI.

¿Qué es la trehalosa?

La trehalosa es un azúcar natural sintetizado por algunas bacterias, hongos, plantas y animales. Se utiliza habitualmente en la industria, especialmente en alimentos y cosméticos.

En el último estudio, los científicos alimentaron con trehalosa a ratones a través del agua y descubrieron que producía una serie de cambios que, en teoría, serían beneficiosos para las personas con síndrome metabólico.

Parecía lograr estos beneficios al bloquear la glucosa del hígado y, por lo tanto, activar un gen llamado ALOXE3 que mejora la sensibilidad a la insulina.

La activación de ALOXE3 también desencadena la quema de calorías, al tiempo que reduce la acumulación de grasa y el aumento de peso. Los niveles de grasa y colesterol en la sangre también disminuyeron en los ratones alimentados con este azúcar.

Los efectos son similares a los observados durante el ayuno. De hecho, en ratones, el ayuno también activa ALOXE3 en el hígado. La trehalosa parece imitar los efectos beneficiosos del ayuno sin tener que restringir la dieta.

"Aprendimos que este gen, ALOXE3", afirma el coautor del estudio, el Dr. Brian DeBosch, "mejora la sensibilidad a la insulina de la misma manera que los medicamentos comunes para la diabetes, llamados tiazolidinedionas, mejoran la sensibilidad a la insulina".

"Y", agrega, "demostramos que la activación de ALOXE3 en el hígado se desencadena tanto por la trehalosa como por el ayuno, posiblemente por la misma razón: privar al hígado de glucosa".

"Nuestros datos sugieren que el ayuno, o la administración de trehalosa con una dieta normal, hace que el hígado cambie la forma en que procesa los nutrientes de una manera beneficiosa".

Dr. Brian DeBosch

Beneficios futuros

Si llevamos estos resultados a su conclusión natural, quizás algún día sea posible disfrutar de los beneficios del ayuno sin tener que reducir el consumo de alimentos. Sin embargo, antes de adelantarnos, hay desafíos.

Por ejemplo, la trehalosa tiene dos moléculas de glucosa; durante el tránsito a través del tracto gastrointestinal, la molécula puede descomponerse en las moléculas de glucosa que la constituyen. Si esto ocurre, sería contraproducente.

Para contrarrestar este error, los investigadores investigaron un azúcar relacionado llamado lactotrehalosa. Descubrieron que esta molécula era impermeable a las enzimas digestivas pero aún desencadenaba la actividad de ALOXE3.

De hecho, la lactotrehalosa inhibe la enzima que descompone la trehalosa y puede viajar a través del intestino sin descomponerse. Debido a que llega ileso a los intestinos, incluso puede funcionar como un prebiótico al estimular el florecimiento de las bacterias intestinales.

Aunque la investigación reciente se llevó a cabo en ratones, es difícil no estar intrigado de que un tipo de azúcar pueda eventualmente ayudar a mitigar parte del daño causado por el síndrome metabólico.

Al mismo tiempo, es importante recordar que se necesitará mucho más trabajo antes de que podamos decir con certeza que beneficiará a los humanos de la misma manera.

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