Todo lo que necesita saber sobre las fobias

Una fobia es un tipo de trastorno de ansiedad que hace que una persona experimente un miedo extremo e irracional sobre una situación, criatura viviente, lugar u objeto.

Cuando una persona tiene una fobia, a menudo moldeará su vida para evitar lo que considera peligroso. La amenaza imaginada es mayor que cualquier amenaza real planteada por la causa del terror.

Las fobias son trastornos mentales diagnosticables.

La persona experimentará una angustia intensa cuando se enfrente a la fuente de su fobia. Esto puede evitar que funcionen con normalidad y, en ocasiones, puede provocar ataques de pánico.

En los Estados Unidos, aproximadamente 19 millones de personas tienen fobias.

¿Qué es una fobia?

Crédito de la imagen: PeopleImages / istock

Una fobia es un miedo exagerado e irracional.

El término "fobia" se utiliza a menudo para referirse al miedo a un desencadenante en particular. Sin embargo, hay tres tipos de fobia reconocidos por la Asociación Estadounidense de Psiquiatría (APA). Éstos incluyen:

Fobia específica: se trata de un miedo intenso e irracional a un desencadenante específico.

Fobia social o ansiedad social: se trata de un miedo profundo a la humillación pública y a ser señalado o juzgado por otros en una situación social. La idea de grandes reuniones sociales es aterradora para alguien con ansiedad social. No es lo mismo que timidez.

Agorafobia: Es un miedo a situaciones de las que sería difícil escapar si una persona experimentara un pánico extremo, como estar en un ascensor o estar fuera de casa. Comúnmente se malinterpreta como miedo a los espacios abiertos, pero también podría aplicarse a estar confinado en un espacio pequeño, como un ascensor, o estar en transporte público. Las personas con agorafobia tienen un mayor riesgo de trastorno de pánico.

Las fobias específicas se conocen como fobias simples, ya que pueden estar vinculadas a una causa identificable que puede no ocurrir con frecuencia en la vida cotidiana de un individuo, como las serpientes. Por lo tanto, no es probable que afecten la vida cotidiana de manera significativa.

La ansiedad social y la agorafobia se conocen como fobias complejas, ya que sus desencadenantes se reconocen con menos facilidad. A las personas con fobias complejas también les puede resultar más difícil evitar los factores desencadenantes, como salir de casa o estar en una gran multitud.

Una fobia se vuelve diagnosticable cuando una persona comienza a organizar su vida para evitar la causa de su miedo. Es más grave que una reacción de miedo normal. Las personas con fobia tienen una necesidad imperiosa de evitar cualquier cosa que les provoque ansiedad.

Síntomas

Una persona con fobia experimentará los siguientes síntomas. Son comunes en la mayoría de las fobias:

  • una sensación de ansiedad incontrolable cuando se expone a la fuente del miedo
  • un sentimiento de que la fuente de ese miedo debe evitarse a toda costa
  • no poder funcionar correctamente cuando se expone al gatillo
  • Reconocimiento de que el miedo es irracional, irrazonable y exagerado, combinado con una incapacidad para controlar los sentimientos.

Es probable que una persona experimente sentimientos de pánico y ansiedad intensa cuando se expone al objeto de su fobia. Los efectos físicos de estas sensaciones pueden incluir:

  • transpiración
  • respiración anormal
  • latido cardíaco acelerado
  • temblor
  • sofocos o escalofríos
  • una sensación de asfixia
  • dolores u opresión en el pecho
  • mariposas en el estómago
  • hormigueo
  • boca seca
  • confusión y desorientación
  • náusea
  • mareo
  • dolor de cabeza

Se puede producir una sensación de ansiedad simplemente pensando en el objeto de la fobia. En los niños más pequeños, los padres pueden observar que lloran, se vuelven muy pegajosos o intentan esconderse detrás de las piernas de uno de los padres o de un objeto. También pueden hacer berrinches para mostrar su angustia.

Fobias complejas

Es mucho más probable que una fobia compleja afecte el bienestar de una persona que una fobia específica.

Por ejemplo, quienes experimentan agorafobia también pueden tener otras fobias conectadas. Estos pueden incluir monofobia o miedo a quedarse solo y claustrofobia, miedo a sentirse atrapado en espacios cerrados.

En casos graves, una persona con agorafobia rara vez saldrá de casa.

Tipos

Las fobias específicas más comunes en los EE. UU. Incluyen:

  • Claustrofobia: Miedo a estar en espacios reducidos y confinados.
  • Aerofobia: Miedo a volar
  • Aracnofobia: Miedo a las arañas
  • Fobia a la conducción: Miedo a conducir un coche.
  • Emetofobia: Miedo a vomitar
  • Eritrofobia: Miedo a sonrojarse.
  • Hipocondría: Miedo a enfermarse.
  • Zoofobia: Miedo a los animales
  • Aquaphobia: Miedo al agua
  • Acrofobia: Miedo a las alturas.
  • Fobia a la sangre, las lesiones y las inyecciones (BII): miedo a las lesiones relacionadas con la sangre
  • Escalafobia: Miedo a las escaleras mecánicas
  • Fobia a los túneles: Miedo a los túneles

Estas están lejos de ser las únicas fobias específicas. Las personas pueden desarrollar fobia a casi cualquier cosa. Además, a medida que cambia la sociedad, cambia la lista de fobias potenciales. Por ejemplo, la nomofobia es el miedo a estar sin teléfono celular o computadora.

Como se describe en un artículo, es "el miedo patológico de permanecer fuera de contacto con la tecnología".

Causas

Es inusual que una fobia comience después de los 30 años, y la mayoría comienza durante la primera infancia, la adolescencia o la adultez temprana.

Pueden ser causados ​​por una experiencia estresante, un evento aterrador o un padre o miembro de la familia con una fobia que un niño puede "aprender".

Fobias específicas

Por lo general, se desarrollan antes de los 4 a 8 años. En algunos casos, puede ser el resultado de una experiencia temprana traumática. Un ejemplo sería la claustrofobia que se desarrolla con el tiempo después de que un niño más pequeño tiene una experiencia desagradable en un espacio confinado.

Las fobias que comienzan durante la niñez también pueden ser causadas por presenciar la fobia de un miembro de la familia. Un niño cuya madre tiene aracnofobia, por ejemplo, tiene muchas más probabilidades de desarrollar la misma fobia.

Fobias complejas

Se necesita más investigación para confirmar exactamente por qué una persona desarrolla agorafobia o ansiedad social. Los investigadores actualmente creen que las fobias complejas son causadas por una combinación de experiencias de vida, química cerebral y genética.

También pueden ser un eco de los hábitos de los primeros humanos, restos de una época en la que los espacios abiertos y las personas desconocidas generalmente representaban una amenaza mucho mayor para la seguridad personal que en el mundo actual.

Cómo funciona el cerebro durante una fobia

Algunas áreas del cerebro almacenan y recuerdan eventos peligrosos o potencialmente mortales.

Si una persona se enfrenta a un evento similar más adelante en la vida, esas áreas del cerebro recuperan el recuerdo estresante, a veces más de una vez. Esto hace que el cuerpo experimente la misma reacción.

En una fobia, las áreas del cerebro que se ocupan del miedo y el estrés siguen recuperando el evento aterrador de manera inapropiada.

Los investigadores han descubierto que las fobias a menudo están relacionadas con la amígdala, que se encuentra detrás de la glándula pituitaria en el cerebro. La amígdala puede desencadenar la liberación de hormonas de "lucha o huida". Estos ponen el cuerpo y la mente en un estado de alerta y estrés.

Tratamiento

Las fobias son muy tratables y las personas que las padecen casi siempre son conscientes de su trastorno. Esto ayuda mucho al diagnóstico.

Hablar con un psicólogo o psiquiatra es un primer paso útil para tratar una fobia que ya ha sido identificada.

Si la fobia no causa problemas graves, la mayoría de las personas descubren que simplemente evitar la fuente de su miedo les ayuda a mantener el control. Muchas personas con fobias específicas no buscarán tratamiento, ya que estos temores suelen ser manejables.

No es posible evitar los desencadenantes de algunas fobias, como suele ocurrir con las fobias complejas. En estos casos, hablar con un profesional de la salud mental puede ser el primer paso para la recuperación.

La mayoría de las fobias se pueden curar con el tratamiento adecuado. No existe un tratamiento único que funcione para todas las personas con fobia. El tratamiento debe adaptarse al individuo para que funcione.

El médico, el psiquiatra o el psicólogo pueden recomendar terapia conductual, medicamentos o una combinación de ambos. La terapia tiene como objetivo reducir los síntomas de miedo y ansiedad y ayudar a las personas a manejar sus reacciones al objeto de su fobia.

Medicamentos

Los siguientes medicamentos son eficaces para el tratamiento de las fobias.

Bloqueadores beta

Estos pueden ayudar a reducir los signos físicos de ansiedad que pueden acompañar a una fobia.

Los efectos secundarios pueden incluir malestar estomacal, fatiga, insomnio y dedos fríos.

Antidepresivos

Los inhibidores de la recaptación de serotonina (ISRS) se recetan comúnmente para personas con fobias. Afectan los niveles de serotonina en el cerebro y esto puede resultar en un mejor estado de ánimo.

Inicialmente, los ISRS pueden causar náuseas, problemas para dormir y dolores de cabeza.

Si el ISRS no funciona, el médico puede recetar un inhibidor de la monoaminooxidasa (IMAO) para la fobia social. Es posible que las personas que toman un IMAO deban evitar ciertos tipos de alimentos. Los efectos secundarios pueden incluir inicialmente mareos, malestar estomacal, inquietud, dolores de cabeza e insomnio.

También se ha descubierto que tomar un antidepresivo tricíclico (TCA), como la clomipramina o Anafranil, ayuda a aliviar los síntomas de la fobia. Los efectos secundarios iniciales pueden incluir somnolencia, visión borrosa, estreñimiento, dificultad para orinar, latidos cardíacos irregulares, boca seca y temblores.

Tranquilizantes

Las benzodiazepinas son un ejemplo de un tranquilizante que se puede recetar para una fobia. Estos pueden ayudar a reducir los síntomas de ansiedad. Las personas con antecedentes de dependencia del alcohol no deben recibir sedantes.

En 2020, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) reforzó su advertencia sobre las benzodiazepinas. El uso de estos medicamentos puede provocar dependencia física y la abstinencia puede poner en peligro la vida. Combinarlos con alcohol, opioides y otras sustancias puede provocar la muerte. Es esencial seguir las instrucciones del médico al usar estos medicamentos.

Terapia de comportamiento

Hay varias opciones terapéuticas para tratar una fobia.

Terapia de desensibilización o exposición

Esto puede ayudar a las personas con fobia a modificar su respuesta a la fuente del miedo. Se exponen gradualmente a la causa de su fobia a través de una serie de escalones en aumento. Por ejemplo, una persona con aerofobia o miedo a volar en un avión puede seguir los siguientes pasos bajo guía:

  1. Primero pensarán en volar.
  2. El terapeuta les pedirá que miren imágenes de aviones.
  3. La persona irá a un aeropuerto.
  4. Se intensificarán aún más si se sientan en una cabina de avión simulada de práctica.
  5. Finalmente, abordarán un avión.

Terapia cognitivo-conductual (TCC)

El médico, terapeuta o consejero ayuda a la persona con fobia a aprender diferentes formas de comprender y reaccionar a la fuente de su fobia. Esto puede facilitar el afrontamiento. Lo más importante es que la TCC puede enseñarle a una persona que experimenta fobia a controlar sus propios sentimientos y pensamientos.

Quitar

Las fobias pueden ser una fuente de angustia genuina y continua para un individuo. Sin embargo, son tratables en la mayoría de los casos y, muy a menudo, la fuente del miedo se puede evitar.

Si tiene una fobia, lo único que nunca debe temer es buscar ayuda. La Asociación Estadounidense de Ansiedad y Depresión (ADAA) ofrece un recurso útil para encontrar un terapeuta. También ofrecen una variedad de charlas sobre cómo superar fobias específicas.

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