Todo lo que necesita saber sobre la hepatitis B

La hepatitis B es una infección del hígado causada por el virus de la hepatitis B (VHB). Puede ser agudo y resolverse sin tratamiento. Sin embargo, algunas formas pueden ser crónicas y pueden provocar cirrosis y cáncer de hígado.

El VHB es un problema de salud mundial importante. De hecho, en 2015, la enfermedad hepática relacionada con el VHB causó alrededor de 887.000 muertes en todo el mundo.

A partir de 2016, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) estiman que 862,000 personas en los Estados Unidos viven con una infección crónica por VHB.

Para la mayoría de los adultos, el VHB es una afección a corto plazo que no causa daño permanente. Sin embargo, del 2 al 6% de los adultos con VHB desarrollan una infección crónica que potencialmente puede conducir a cáncer de hígado.

Alrededor del 90% de los bebés con el virus desarrollarán una infección crónica.

En este artículo, obtenga más información sobre el VHB, incluida la transmisión, los primeros síntomas y el tratamiento.

¿Qué es la hepatitis B?

A veces, la hepatitis B aguda puede resolverse sin tratamiento.

El VHB puede causar infección e inflamación del hígado. Una persona puede tener el VHB y transmitir el virus a otras personas sin saber que lo tienen.

Algunas personas no experimentan síntomas. Algunos solo tienen la infección inicial, que luego se resuelve. Para otros, la condición se vuelve crónica. En casos crónicos, el virus continúa atacando el hígado a lo largo del tiempo sin ser detectado, lo que resulta en un daño hepático irreversible.

En 2017, 3,407 personas informaron una infección por VHB a los CDC. Sin embargo, teniendo en cuenta las personas que no informan que tienen la infección, el número de infecciones agudas por VHB puede haber estado más cerca de 22,100.

Síntomas

Muchas infecciones por VHB ocurren durante la infancia o la niñez. Esto se debe a que una madre puede transmitir el VHB a su hijo durante el parto. Sin embargo, los médicos rara vez diagnostican el VHB en la infancia, ya que causa pocos síntomas obvios.

Los síntomas de una nueva infección por VHB pueden no ser evidentes en niños menores de 5 años o en adultos con un sistema inmunológico debilitado. Entre los de 5 años o más, alrededor del 30-50% mostrará signos y síntomas iniciales.

Los síntomas agudos aparecen alrededor de 60 a 150 días después de la exposición al virus y pueden durar desde varias semanas hasta 6 meses.

Una persona con una infección crónica por VHB puede tener episodios continuos de dolor abdominal, fatiga persistente y dolor en las articulaciones.

Los primeros síntomas

Si el VHB causa síntomas al principio, estos pueden incluir:

  • fiebre
  • dolor en las articulaciones
  • fatiga
  • náusea
  • vomitando
  • pérdida de apetito
  • dolor abdominal
  • orina oscura
  • heces de color arcilla
  • ictericia o coloración amarillenta de la piel y el blanco de los ojos

Transmisión

El VHB es transmisible cuando la sangre, el semen u otro fluido corporal de una persona con el virus ingresa al cuerpo de una persona que no lo tiene.

Más específicamente, la infección puede ocurrir:

  • cuando una mujer con VHB da a luz
  • durante la actividad sexual
  • como resultado de compartir agujas, jeringas u otros dispositivos de inyección de drogas
  • como resultado de la práctica de técnicas de tatuaje inseguras
  • compartiendo artículos de higiene personal, como maquinillas de afeitar y cepillos de dientes

Los trabajadores de la salud pueden estar en riesgo debido a prácticas médicas inseguras, como reutilizar equipo médico, no usar protección personal o desechar de manera incorrecta los objetos punzantes.

El VHB no se puede transmitir a través de:

  • comida o agua
  • utensilios para comer compartidos
  • amamantamiento
  • abrazar
  • besos
  • tomados de la mano
  • tosiendo
  • estornudar
  • picaduras de insectos

El virus puede sobrevivir fuera del cuerpo durante al menos 7 días. Durante este tiempo, aún puede causar una infección si ingresa al cuerpo de una persona que no ha recibido la vacuna contra él.

¿Es curable?

Actualmente no existe cura para el VHB, pero recibir la vacuna puede prevenir la infección inicial.

Los medicamentos antivirales pueden tratar infecciones crónicas. Si el VHB crónico comienza a causar daño hepático permanente, someterse a un trasplante de hígado puede ayudar a mejorar la supervivencia a largo plazo.

Sin embargo, recibir una vacuna eficaz y tomar medicamentos antivirales significa que menos personas pueden terminar necesitando un trasplante de hígado como resultado del VHB crónico.

Tratamiento

No existe un tratamiento, cura o medicación específicos para una infección aguda por VHB. Los cuidados paliativos dependerán de los síntomas.

Tratamiento por sospecha de exposición

Cualquiera que haya tenido una posible exposición al VHB puede someterse a un protocolo de "profilaxis" posterior a la exposición.

Consiste en la vacuna contra el VHB y la inmunoglobina contra la hepatitis B (IGHB).Los trabajadores de la salud administran la profilaxis después de la exposición y antes de que se desarrolle una infección aguda.

Este protocolo no curará una infección que ya se haya desarrollado. Sin embargo, disminuye la tasa de infección aguda.

Tratamiento de la infección crónica por VHB

Para la infección crónica por VHB, se encuentran disponibles medicamentos antivirales.

Esta no es una cura para el VHB crónico. Sin embargo, puede detener la replicación del virus y prevenir su progresión hacia una enfermedad hepática avanzada.

Una persona con una infección crónica por VHB puede desarrollar cirrosis o cáncer de hígado rápidamente y sin previo aviso. Si una persona no tiene acceso a un tratamiento o instalaciones adecuadas, el cáncer de hígado puede ser fatal a los pocos meses del diagnóstico.

Las personas con una infección crónica por VHB requieren una evaluación médica continua y una ecografía del hígado cada 6 a 12 meses. Este control puede ayudar a los médicos a determinar si el daño hepático está progresando o si la afección está empeorando.

Causas

La causa del VHB es el virus de la hepatitis B que infecta el cuerpo.

El virus se presenta en la sangre y los fluidos corporales. El VHB se transmite a través del semen, los fluidos vaginales y la sangre. También puede pasar de la madre al recién nacido durante el parto. Compartir agujas y tener relaciones sexuales sin anticoncepción aumentan el riesgo.

Las personas también pueden contraer el VHB cuando visitan una parte del mundo en la que la infección es más común.

Una persona puede transmitir el virus sin darse cuenta, ya que es posible que no cause ningún síntoma.

Diagnóstico

Las pruebas de detección están disponibles para personas con mayor riesgo de infección por VHB o complicaciones debido a una infección por VHB no diagnosticada. Si una persona tiene VHB, el médico puede evaluar si su hígado está dañado.

Prueba de hepatitis B

Un análisis de sangre puede ayudar al médico a diagnosticar una infección por VHB aguda y crónica.

Si la prueba confirma la presencia de VHB, el médico puede solicitar análisis de sangre de seguimiento para confirmar:

  • si la infección por VHB se encuentra en su etapa aguda o crónica
  • el riesgo de daño hepático de la persona
  • si el tratamiento es necesario o no

Un médico recomendará pruebas periódicas para personas con VHB crónico. Una vez que la afección alcanza una etapa crónica, puede cambiar con el tiempo.

Hepatitis B frente a hepatitis C

La hepatitis tiene muchos tipos diferentes. El VHB y el virus de la hepatitis C (VHC) tienen formas tanto agudas como crónicas.

La principal diferencia entre el VHB y el VHC es cómo se transmiten de persona a persona. Aunque el VHC se transmite a través de la actividad sexual, esto es poco común. El VHC generalmente se transmite cuando la sangre que transporta el virus entra en contacto con sangre que no lo transporta.

Aquí, obtenga más información sobre las diferencias entre el VHB y el VHC.

Hepatitis B durante el embarazo

Si una mujer con VHB queda embarazada, puede transmitir el virus a su bebé. Las mujeres deben informar al médico que dará a luz a su bebé que tienen VHB.

El bebé debe recibir una vacuna contra el VHB y IGHB entre las 12 y las 24 horas posteriores al nacimiento. Esto reduce significativamente el riesgo de que desarrollen el VHB.

Es seguro recibir la vacuna contra el VHB durante el embarazo.

Factores de riesgo

Las personas con alto riesgo de contraer el VHB incluyen:

  • los bebés de madres con VHB
  • las parejas sexuales de personas con VHB
  • personas que mantienen relaciones sexuales sin anticoncepción y aquellas que tienen múltiples parejas sexuales
  • hombres que tienen sexo con hombres
  • personas que se inyectan drogas ilícitas
  • aquellos que comparten un hogar con una persona que tiene una infección crónica por el VHB
  • trabajadores de la salud y la seguridad pública que están en riesgo de exposición ocupacional a sangre o fluidos corporales contaminados
  • personas que reciben hemodiálisis, que es un tipo de tratamiento renal
  • personas que toman medicamentos que inhiben el sistema inmunológico, como quimioterapia para el cáncer
  • personas con VIH
  • aquellos que provienen de una región con una alta incidencia de VHB
  • todas las mujeres durante el embarazo

Prevención

Las personas pueden prevenir la infección por VHB al:

  • Usar equipo de protección adecuado cuando trabaje en entornos de atención médica o se enfrente a emergencias médicas.
  • no compartir agujas
  • siguiendo prácticas sexuales seguras
  • Limpiar cualquier derrame de sangre o sangre seca con las manos enguantadas usando una dilución 1:10 de una parte de lejía doméstica por 10 partes de agua.

Vacuna

Desde 1982 se dispone de una vacuna contra el VHB.

Las personas que deben recibir esta vacuna incluyen:

  • todos los bebés, niños y adolescentes sin una vacuna previa
  • todos los trabajadores de la salud
  • aquellos que pueden haber estado expuestos a sangre y productos sanguíneos a través del trabajo o tratamiento
  • personas sometidas a diálisis y receptores de trasplantes de órganos sólidos
  • residentes y personal de establecimientos penitenciarios, centros de transición y residencias comunitarias
  • los que se inyectan drogas
  • personas que comparten un hogar o mantienen relaciones sexuales con alguien que tiene una infección crónica por el VHB
  • aquellos con múltiples parejas sexuales
  • personas que viajan a países donde el VHB es común

Calendario

La vacuna contra el VHB se presenta en forma de tres inyecciones. Una persona puede recibir la primera inyección a cualquier edad, pero los bebés deben recibir la primera inyección poco después del nacimiento. La segunda inyección debe ocurrir al menos 1 mes después de la primera.

Los adultos pueden recibir la tercera dosis al menos 8 semanas después de la segunda dosis y 16 semanas después de la primera. Los bebés no deben recibir la tercera dosis antes de las 24 semanas de edad.

Obtenga más información sobre los beneficios de la vacuna contra la hepatitis B para los recién nacidos aquí.

¿Cuánto dura?

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), “la serie completa de vacunas induce niveles de anticuerpos protectores” en más del 95% de los lactantes, niños y adolescentes que la reciben.

La memoria inmunológica inducida por la vacuna contra el VHB puede durar al menos 30 años en personas sanas. Dicho esto, se están realizando estudios sobre la duración de la protección que ofrece la vacuna.

Efectos secundarios

Muchas personas toleran bien la vacuna contra el VHB.

Según los CDC, los efectos secundarios más comunes de la vacuna contra el VHB son fiebre y dolor en el lugar de la inyección. Una persona también puede experimentar hinchazón, enrojecimiento y piel dura en esta área.

En muy raras ocasiones, la vacuna contra el VHB puede inducir un tipo grave de reacción alérgica denominada anafilaxia.

Obtenga más información sobre los posibles efectos de la vacuna contra el VHB aquí.

Esta en vivo?

La vacuna contra el VHB no contiene virus vivos. Esto hace que sea seguro para las mujeres recibir durante el embarazo y la lactancia.

Peligros

Las infecciones por VHB pueden causar una variedad de complicaciones potencialmente mortales, que incluyen:

  • Cirrosis. Esto causa cicatrices en el hígado e inhibe las funciones hepáticas. Puede provocar insuficiencia hepática.
  • Insuficiencia hepática. También conocida como enfermedad hepática en etapa terminal, esta puede progresar rápidamente o durante un período más prolongado. El hígado no puede reemplazar las células dañadas o funcionar.
  • Cáncer de hígado. El VPH crónico aumenta el riesgo de cáncer de hígado.

Aunque el VHB es un problema de salud importante en todo el mundo, para la mayoría de las personas, la vacuna ofrece una protección eficaz contra el virus.

Q:

¿Cuál es el tipo de hepatitis más peligroso?

A:

Hay cinco tipos de hepatitis viral: desde la hepatitis A hasta la hepatitis E. Todos estos son peligrosos porque pueden causar daño hepático.

Algunos tipos, incluidas las hepatitis A y E, causan predominantemente infecciones a corto plazo que el sistema inmunológico eventualmente eliminará. Otros tipos, como la hepatitis B, C y D, pueden causar infecciones tanto agudas como crónicas.

En la hepatitis crónica, el sistema inmunológico no puede eliminar el virus, por lo que puede seguir causando daño hepático. Esto puede provocar complicaciones graves, como cirrosis, insuficiencia hepática e incluso cáncer de hígado.

Para prevenir enfermedades o complicaciones potencialmente peligrosas de cualquier tipo de hepatitis, asegúrese de tomar las medidas preventivas adecuadas y recibir las vacunas contra la hepatitis, que están disponibles para la hepatitis A y B.

Jill Seladi-Schulman, Ph.D. Las respuestas representan las opiniones de nuestros expertos médicos. Todo el contenido es estrictamente informativo y no debe considerarse un consejo médico.

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