Crecer con animales podría hacerte más resistente como adulto

Una crianza rural con mucho contacto con los animales podría garantizar el sistema inmunológico y la resistencia mental al estrés de manera más efectiva que una crianza en la ciudad sin mascotas.

Crecer en un entorno rural rodeado de animales podría significar una mejor capacidad de recuperación mental.

Esta fue la conclusión de una nueva investigación dirigida por la Universidad de Ulm en Alemania y que ahora se publica en la revista PNAS.

Este estudio no es de ninguna manera el primero en proponer que crecer en entornos urbanos que carecen de diversidad microbiana puede socavar la salud física.

En ese sentido, se suma a la creciente evidencia en apoyo de las teorías que se desarrollaron a partir de la "hipótesis de la higiene".

Pero el estudio es el primero en sugerir que un mayor riesgo de trastornos psiquiátricos, probablemente debido a una "respuesta inmune exagerada", podría ser otra consecuencia inesperada de crecer en un entorno con menos oportunidades para interactuar con una variedad de microbios.

"Ya ha sido muy bien documentado", dice el coautor del estudio Christopher A. Lowry, quien es profesor de fisiología integrativa en la Universidad de Colorado Boulder, "que la exposición a las mascotas y los entornos rurales durante el desarrollo es beneficiosa en términos de reducción riesgo de asma y alergias en el futuro ".

Sin embargo, agrega que su estudio también "hace avanzar la conversación al mostrar por primera vez en humanos que es probable que estas mismas exposiciones sean importantes para la salud mental".

Perder el contacto con microbios coevolucionados

La existencia humana se está urbanizando cada vez más. En 1950, solo un tercio de la población mundial vivía en ciudades. Para 2014, esta cifra había aumentado al 54 por ciento y se espera que aumente al 66 por ciento para 2050.

La idea de que el aumento de la urbanización y los cambios en el estilo de vida que la acompañan podrían aumentar el riesgo de ciertas enfermedades debido a la interacción reducida con una variedad de microbios se deriva de la hipótesis de la higiene.

La teoría tiene sus raíces en una investigación de hace 30 años que sugirió que una tasa más baja de infección entre los niños pequeños fue la razón por la que las tasas de asma y enfermedades relacionadas con las alergias se dispararon en el siglo XX.

Sin embargo, se ha hecho evidente que la interacción con los microbios va más allá de este alcance original, e incluso se ha sugerido que el término hipótesis de la higiene es un nombre inapropiado y debería abandonarse.

En su artículo de estudio, el autor principal Stefan O. Reber, profesor de psicosomática molecular en la Universidad de Ulm, y su equipo utilizan el término "viejos amigos" para referirse a los microbios que coevolucionaron con los humanos.

El profesor Lowry y sus colegas discutieron previamente cómo la "pérdida progresiva de contacto con los organismos con los que co-evolucionamos" puede ser la culpa de "gran parte del fracaso de la regulación de las respuestas inmunes inflamatorias inapropiadas" que se observan en muchos habitantes de ciudades modernas y habitantes de naciones más ricas.

Estudio probó a hombres con diversas crianzas

El nuevo estudio investiga este vínculo aún más al comparar las respuestas relacionadas con el estrés en adultos jóvenes que se criaron en entornos rurales donde tenían mucho contacto con animales con las de personas que se criaron en entornos urbanos "en ausencia de mascotas".

Los investigadores inscribieron a 40 voluntarios varones sanos de entre 20 y 40 años que residían en Alemania.

La mitad se había criado en granjas donde solían manipular animales y la otra mitad se había criado en entornos urbanos sin mascotas.

Para crear la condición de estrés, todos los participantes completaron dos tareas. En el primero, dieron una presentación a una audiencia que no mostró reacción, y luego, tuvieron que resolver un problema matemático difícil bajo presión de tiempo.

Los voluntarios dieron muestras de sangre y saliva 5 minutos antes de la prueba, y luego nuevamente 15, 60, 90 y 120 minutos después.

"Respuesta inmune exagerada"

Los resultados mostraron que los jóvenes criados en ciudades sin mascotas tenían un "aumento pronunciado" en los niveles de "células mononucleares de sangre periférica". Estas células forman una gran parte del sistema inmunológico.

Mientras tanto, los miembros del grupo de crianza de la ciudad también habían sostenido niveles más altos de interleucina 6 y niveles "suprimidos" de interleucina 10. La interleucina 6 es un compuesto que promueve la inflamación, mientras que la interleucina 10 es un compuesto que la reduce.

El profesor Lowry dice que estos resultados mostraron que “[las personas que crecieron en un entorno urbano tuvieron una inducción muy exagerada de la respuesta inmune inflamatoria al factor estresante, y persistió durante el período de 2 horas”.

Lo que sorprendió a los investigadores fue que, aunque sus cuerpos parecían tener una respuesta más sensible al estrés, los hombres con una educación en la ciudad sin mascotas informaron menos sentimientos de estrés que sus contrapartes que habían sido criados en granjas.

El profesor Lowry compara la "respuesta inflamatoria exagerada" de los hombres criados en la ciudad con "un gigante dormido del que desconocen por completo".

El contacto con los animales podría ser un factor clave

Al discutir sus hallazgos, los autores mencionan investigaciones previas que mostraron que la forma en que nuestro sistema inmunológico responde al estrés está determinada en la infancia por nuestras interacciones con los microbios.

Otros estudios han sugerido que una respuesta inflamatoria amplificada está relacionada con una mayor tasa de trastorno de estrés postraumático y depresión más adelante.

También discuten cómo la presencia o ausencia de animales podría ser un factor importante en los hallazgos.

Señalan cómo otros investigadores han descubierto que "la agricultura altamente industrializada con poco contacto con los animales de granja" está más estrechamente relacionada con las condiciones relacionadas con la desregulación inmunológica, como el asma y las alergias, que la "agricultura tradicional con contacto regular con los animales de granja".

Esto sugeriría, explican, que el "efecto protector" de una crianza rural con animales en comparación con una crianza en la ciudad sin animales proviene más probablemente del contacto con animales que de la diferencia entre la vida rural y urbana.

"Consigue una mascota y pasa tiempo en la naturaleza"

Los investigadores ahora quieren repetir su estudio con grupos más grandes, tanto hombres como mujeres, y con una crianza más variada para descubrir los efectos del contacto con los animales y el grado de urbanización.

También reconocen que su estudio no tuvo en cuenta otros factores que podrían afectar la exposición infantil a la variedad de microbios.

Estos incluyen, por ejemplo, el tipo de parto al nacer, la lactancia materna en comparación con la alimentación con fórmula, el uso de antibióticos y la dieta.

Mientras tanto, los investigadores sugieren que los habitantes de la ciudad se consigan una "mascota peluda", pasen tiempo en la naturaleza y consuman alimentos "ricos en bacterias saludables".

“Aún se necesita hacer mucha investigación. Pero parece que pasar el mayor tiempo posible, preferiblemente durante la crianza, en entornos que ofrecen una amplia gama de exposiciones microbianas tiene muchos efectos beneficiosos ".

Prof. Stefan O. Reber

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