La deficiencia de moléculas puede ayudar a diagnosticar la depresión severa

Un nuevo estudio, publicado en la revista PNAS, sugiere que pronto habrá en el horizonte un análisis de sangre para diagnóstico de la depresión. La nueva investigación muestra que la depresión resistente al tratamiento se caracteriza por niveles reducidos en sangre de una molécula específica.

La depresión severa puede diagnosticarse pronto con un simple análisis de sangre.

Según las estimaciones más recientes de los Institutos Nacionales de Salud (NIH), más de 16 millones de adultos estadounidenses tuvieron al menos un episodio depresivo mayor en 2016.

El trastorno interfirió gravemente con la vida diaria de 10 millones de estas personas.

La mayoría de las personas con depresión responden al tratamiento con antidepresivos. Sin embargo, hasta el 30 por ciento de ellos no muestran ningún signo de mejora o se benefician de los antidepresivos solo parcialmente.

Una nueva investigación sugiere que esta forma de depresión resistente al tratamiento puede deberse a una deficiencia de una molécula llamada acetil-L-carnitina (LAC), y que medir los niveles sanguíneos de esta molécula puede resultar una forma eficaz de diagnosticar el trastorno. .

El nuevo estudio fue realizado por el profesor de neuroendocrinología Bruce McEwen y la investigadora asociada Carla Nasca, ambos afiliados a la Universidad Rockefeller en Nueva York, en colaboración con Natalie Rasgon, profesora de psiquiatría en la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford en California.

LAC, el cerebro y la depresión

En un cuerpo sano, LAC es responsable de una serie de procesos cerebrales clave. La molécula juega un papel crucial en el metabolismo intermedio e impulsa la expresión de ciertos genes.

Algunos estudios han demostrado que la suplementación dietética con LAC tiene un papel neuroprotector y antidepresivo, además de ser una vía prometedora para las terapias antienvejecimiento que pueden ralentizar el deterioro cognitivo.

Además, un trabajo previo dirigido por Nasca y el profesor McEwen ha demostrado que la suplementación con LAC mejora los síntomas depresivos en ratones. Esto se debe a que LAC regula un gen que, a su vez, controla los niveles de una sustancia llamada glutamato.

El glutamato es un neurotransmisor importante que facilita la comunicación entre las células nerviosas, envía señales entre neuronas y permite que el cerebro aprenda y forme nuevos recuerdos.

Sin embargo, demasiado glutamato puede dañar las neuronas. Además, algunos estudios han encontrado que las mujeres con depresión y tendencias suicidas tienen receptores de glutamato hiperactivos.

En su trabajo anterior, Nasca y el profesor McEwen demostraron que el tratamiento de roedores con LAC mejora la disfunción cerebral en un área llamada amígdala medial, una región del cerebro con roles clave en el comportamiento emocional y las interacciones sociales.

Deficiencia de LAC y resistencia al tratamiento

En el estudio actual, los investigadores evaluaron los niveles sanguíneos de LAC de personas que habían recibido un diagnóstico de trastorno depresivo mayor y los compararon con personas que no tenían el trastorno.

Los científicos encontraron que los niveles de LAC eran significativamente más bajos en las personas con depresión en comparación con los controles de la misma edad.

Además, los investigadores encontraron que las personas con niveles extremadamente bajos de LAC tenían formas más graves de depresión y eran más propensas a desarrollar el trastorno al principio.

Además, los niveles bajos de LAC se correlacionaron con antecedentes de trauma infantil y con depresión resistente al tratamiento. La asociación fue particularmente fuerte en las mujeres.

Carla Nasca explica: “En los pacientes con depresión, algo está provocando un problema en los mecanismos relacionados con la biología de LAC”.

"Y, sorprendentemente, la deficiencia de LAC es aún mayor en pacientes que no responden a los antidepresivos estándar", agrega.

El profesor McEwen también comenta sobre los hallazgos, diciendo que "deberían motivar la investigación sobre la acción de LAC en la función del glutamato y los estados de comportamiento".

"La investigación adicional sobre otros biomarcadores novedosos para identificar con mayor precisión el diagnóstico [trastorno depresivo mayor] podría, en última instancia, conducir a una forma diferente de pensar sobre los tratamientos".

Prof. Bruce McEwen

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