Los investigadores activan la resolución de problemas durante el sueño

Usando señales sonoras, los científicos han hecho que los participantes del estudio resuelvan acertijos mientras duermen.

Una nueva investigación arroja luz sobre los procesos cognitivos que ocurren en el cerebro mientras dormimos.

En los sueños, fragmentos de realidad, imaginación y memoria se entremezclan en narrativas agnósticas de la línea temporal que tienen poco sentido al despertar.

Parece tener algo que ver con la reorganización de la memoria y, de hecho, se dice que estudiar antes de dormir es una buena forma de retener información.

Cuando las personas optan por "seguir durmiendo" en una decisión difícil, es porque saben que existe la posibilidad de que se despierten con una visión más clara del problema.

Ahora, por primera vez, los investigadores han podido activar el sueño para resolver problemas.

Un resumen de sus hallazgos aparece en la edición de octubre de ciencia psicológica.

Hipótesis de los investigadores

“Sabemos que las personas ensayan o 'consolidan' recuerdos durante el sueño, fortaleciéndolos y reorganizándolos”, dice la primera autora del estudio Kristin Sanders, del departamento de psicología de la Universidad Northwestern, en Evanston, IL.

La hipótesis investigada en el estudio de Sanders comenzó con el reconocimiento de que la resolución de un problema difícil, y el pensamiento creativo en general, puede ser una función de la construcción de nuevas combinaciones de elementos conocidos en busca de un arreglo previamente desconocido que revele una solución.

Sanders y sus colegas se preguntaron si podría haber una estrategia de resolución de problemas similar a la reorganización de la memoria durante el sueño.

Para poner a prueba su sospecha, los investigadores necesitaban una forma de dirigir el cerebro de los durmientes hacia problemas específicos sin despertarlos.

Afortunadamente, dice Sanders, investigaciones anteriores han demostrado que "este proceso natural se puede impulsar al reproducir sonidos asociados con la información que se está ensayando".

“La resolución de problemas es parte de la vida diaria de todos. Si bien utilizamos acertijos complicados en nuestro estudio, los procesos cognitivos subyacentes podrían relacionarse con la resolución de cualquier problema en el que alguien esté atascado o bloqueado por un enfoque incorrecto ".

Kristin Sanders

Los experimentos del estudio

Los investigadores buscaron saber si 57 participantes podían resolver acertijos mientras dormían. Entonces, el equipo presentó a los participantes una variedad de acertijos la noche antes de acostarse.

Cada rompecabezas iba acompañado y, por lo tanto, asociado con un sonido único. Los participantes se fueron a dormir y algunos de sus acertijos quedaron sin resolver.

Mientras cada participante dormía, los investigadores reproducían los sonidos de la mitad de los acertijos sin resolver de la persona a un nivel lo suficientemente alto como para ser escuchado sin causar una interrupción en el sueño.

La idea era llamar la atención de la mente dormida sobre esos acertijos para una mayor exploración.

Por la mañana, habiendo "dormido" con los acertijos restantes, los participantes renovados pudieron trabajar con más de ellos. Fueron capaces de resolver el 31,7% de los acertijos invocados por los sonidos durante el sueño, una mejora del 55% sobre el 20,5% de los acertijos no resueltos que pudieron resolver.

El estudio demuestra por primera vez que el sueño se puede manipular para dirigir su talento único para la resolución de problemas hacia la búsqueda de soluciones que resultan difíciles de alcanzar mientras está despierto.

La técnica de los investigadores puede aplicarse a cualquier problema sobre el que una persona tenga toda la información necesaria sin poder llegar a una solución.

El autor principal del estudio, el profesor Mark Beeman, dice: “Por ejemplo, no importa cuánto duerma, no voy a descubrir de repente los agujeros negros o encontrar una cura para una enfermedad rara porque no tengo los conocimiento de fondo."

No obstante, dice, "este estudio proporciona aún más evidencia de que el procesamiento del cerebro durante el sueño es útil para la cognición diurna".

Sanders y sus colegas concluyen en su artículo:

"En general, estos resultados demuestran que la información de acertijos durante el sueño puede facilitar la resolución, apoyando así el papel del sueño en la incubación de problemas y estableciendo una nueva técnica para avanzar en la comprensión de la resolución de problemas y la cognición del sueño".

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