¿Qué sucede cuando los niveles de calcio son altos?

El término hipercalcemia se refiere a tener demasiado calcio en la sangre. Para algunos, la causa es una glándula paratiroidea hiperactiva, ciertos medicamentos, demasiada vitamina D o problemas de salud subyacentes, incluido el cáncer.

El calcio juega un papel fundamental en el organismo. Ayuda a desarrollar huesos y dientes fuertes, mientras que también apoya los músculos, los nervios y el corazón. Sin embargo, demasiado calcio puede provocar problemas.

En este artículo, exploramos los síntomas, las causas y las complicaciones de la hipercalcemia. También describimos cómo se puede diagnosticar y tratar.

¿Qué es la hipercalcemia?

La glándula paratiroidea controla los niveles de calcio en la sangre.

Los niveles de calcio en la sangre están controlados principalmente por las glándulas paratiroides. Estas cuatro glándulas diminutas se encuentran detrás de la tiroides.

Cuando el cuerpo necesita calcio, las glándulas paratiroides secretan una hormona. Esta hormona señala:

  • los huesos para liberar calcio en la sangre
  • los riñones para excretar menos calcio en la orina
  • los riñones para activar la vitamina D, que ayuda al tracto digestivo a absorber más calcio

Las glándulas paratiroides hiperactivas o una condición de salud subyacente pueden alterar el equilibrio del calcio.

Si los niveles de calcio aumentan demasiado, se le puede diagnosticar hipercalcemia a una persona. Esta condición puede impedir las funciones corporales y puede estar asociada específicamente con:

  • mala salud ósea
  • cálculos renales
  • función anormal del corazón y el cerebro

Los niveles extremadamente altos de calcio en la sangre pueden poner en peligro la vida.

Síntomas

La hipercalcemia leve puede no producir síntomas, mientras que la hipercalcemia más grave puede causar:

  • Sed excesiva y micción frecuente. Demasiado calcio significa que los riñones tienen que trabajar más. Como resultado, una persona puede orinar con más frecuencia, lo que provoca deshidratación y aumento de la sed.
  • Dolor de estómago y problemas digestivos. Demasiado calcio puede causar malestar estomacal, dolor abdominal, náuseas, vómitos y estreñimiento.
  • Dolor de huesos y debilidad muscular. La hipercalcemia puede hacer que los huesos liberen demasiado calcio, dejándolos deficientes. Esta actividad ósea anormal puede provocar dolor y debilidad muscular.
  • Confusión, letargo y fatiga. Demasiado calcio en la sangre puede afectar el cerebro y causar estos síntomas.
  • Ansiedad y depresión. La hipercalcemia también puede afectar la salud mental.
  • Presión arterial alta y ritmos cardíacos anormales. Los niveles altos de calcio pueden aumentar la presión arterial y provocar anomalías eléctricas que cambian el ritmo cardíaco, lo que aumenta la tensión.

Causas

Varios factores y condiciones subyacentes pueden causar hipercalcemia. Éstos incluyen:

Glándulas paratiroides hiperactivas

Las glándulas paratiroides controlan los niveles de calcio. Si trabajan demasiado, esto puede provocar hipercalcemia.

Las glándulas paratiroides pueden volverse hiperactivas cuando una está agrandada o cuando se forma un crecimiento no canceroso en una.

Tener glándulas paratiroides hiperactivas se llama hiperparatiroidismo. Ésta puede ser la causa más común de hipercalcemia.

El hiperparatiroidismo generalmente se diagnostica en personas de entre 50 y 60 años. También es hasta tres veces más común en mujeres que en hombres.

Demasiada vitamina D

La vitamina D desencadena la absorción de calcio en el intestino. Una vez absorbido, el calcio viaja al torrente sanguíneo.

Por lo general, solo se absorbe del 10 al 20 por ciento del calcio de la dieta, mientras que el resto se elimina en las heces. Sin embargo, las cantidades excesivas de vitamina D hacen que el cuerpo absorba más calcio, lo que provoca hipercalcemia.

En 2012, algunos investigadores sugirieron que la suplementación terapéutica con altas dosis de vitamina D tiene el potencial de causar hipercalcemia. Estos suplementos se pueden usar en el tratamiento de la esclerosis múltiple y otras afecciones.

La Junta de Alimentos y Nutrición de los Estados Unidos define las dosis altas de vitamina D como más de 4.000 unidades internacionales (UI) por día. La dosis diaria recomendada para adultos es de 600 a 800 UI por día.

Cáncer

Si una persona tiene cáncer, esto puede causar hipercalcemia. Los cánceres que comúnmente conducen a esta condición incluyen:

  • cáncer de pulmón
  • cáncer de mama
  • cánceres de sangre

En 2013, se estimó que cada año la hipercalcemia afecta a más del 2 por ciento de todos los pacientes con cáncer en los EE. UU. Además, hasta el 30 por ciento de las personas con cáncer tendrán niveles altos de calcio durante el curso de la enfermedad.

Si el cáncer se disemina a los huesos, aumenta el riesgo de hipercalcemia.

Otras condiciones de salud

Más allá del cáncer, se sabe que las siguientes afecciones causan niveles altos de calcio:

  • tuberculosis
  • sarcoidosis
  • enfermedad de tiroides
  • enfermedad renal crónica
  • enfermedad de la glándula suprarrenal
  • infecciones fúngicas graves

movilidad reducida

Las personas que no pueden moverse durante períodos prolongados también pueden tener riesgo de hipercalcemia. Cuando los huesos tienen menos trabajo que hacer, pueden debilitarse y liberar más calcio en el torrente sanguíneo.

Deshidratación severa

Las personas que están gravemente deshidratadas tienen menos agua en la sangre, lo que puede aumentar la concentración de calcio en el torrente sanguíneo. Sin embargo, este desequilibrio generalmente se corrige una vez que la persona se hidrata lo suficiente.

En algunos casos, los niveles altos de calcio pueden provocar una hidratación intensa. Es importante que los médicos identifiquen qué ocurrió primero: los altos niveles de calcio o la deshidratación.

Medicamentos

Algunos medicamentos pueden sobreestimular la glándula paratiroidea y esto puede provocar hipercalcemia. Un ejemplo es el litio, que a veces se usa para tratar el trastorno bipolar.

Complicaciones

Sin el tratamiento adecuado, la hipercalcemia puede asociarse con:

Osteoporosis

La hipercalcemia puede estar asociada con la osteoporosis.

Con el tiempo, los huesos pueden liberar cantidades excesivas de calcio al torrente sanguíneo. Esto hace que los huesos sean más delgados o menos densos. A medida que se continúa liberando calcio, se puede desarrollar osteoporosis.

Las personas con osteoporosis tienen un mayor riesgo de:

  • fracturas de hueso
  • discapacidad significativa
  • perdida de independencia
  • inmovilidad prolongada
  • una curvatura de la columna
  • acortándose con el tiempo

Cálculos renales

Las personas con hipercalcemia corren el riesgo de desarrollar cristales de calcio en los riñones. Estos cristales pueden convertirse en cálculos renales, que a menudo son muy dolorosos. También pueden provocar daño renal.

Insuficiencia renal

Con el tiempo, la hipercalcemia grave puede impedir que los riñones de una persona funcionen correctamente. Los riñones pueden volverse menos efectivos para limpiar la sangre, producir orina y eliminar de manera eficiente los líquidos del cuerpo. A esto se le llama insuficiencia renal.

Problemas con el sistema nervioso

Si no se trata, la hipercalcemia severa puede afectar el sistema nervioso. Los posibles efectos incluyen:

  • Confusión
  • demencia
  • cansancio
  • debilidad
  • una coma

Caer en coma es grave y puede poner en peligro la vida.

Un latido irregular del corazón

El corazón late cuando los impulsos eléctricos lo atraviesan y hacen que se contraiga. El calcio juega un papel en la regulación de este proceso, y demasiado calcio puede provocar latidos cardíacos irregulares.

Diagnóstico

Un médico puede ordenar un análisis de sangre para controlar los niveles de calcio en sangre y de hormona paratiroidea.

Cualquier persona que experimente síntomas de hipercalcemia debe hablar con un médico, quien ordenará un análisis de sangre y hará un diagnóstico basado en los resultados.

Una persona con hipercalcemia leve puede no presentar síntomas y la afección solo puede diagnosticarse después de un análisis de sangre de rutina.

La prueba verificará los niveles de calcio en sangre y de hormona paratiroidea. Estos pueden mostrar qué tan bien están funcionando los sistemas del cuerpo, como los que involucran la sangre y los riñones.

Después de diagnosticar la hipercalcemia, un médico puede realizar más pruebas, como:

  • un ECG para registrar la actividad eléctrica del corazón
  • una radiografía de tórax para detectar cáncer de pulmón o infecciones
  • una mamografía para detectar cáncer de mama
  • una tomografía computarizada o resonancia magnética para examinar la estructura y los órganos del cuerpo
  • absorciometría de rayos X de energía dual, comúnmente conocida como exploración DEXA, para medir la densidad ósea

Tratamiento

Es posible que las personas con hipercalcemia leve no requieran tratamiento y los niveles pueden volver a la normalidad con el tiempo. El médico controlará los niveles de calcio y la salud de los riñones.

Si los niveles de calcio continúan aumentando o no mejoran por sí solos, es probable que se recomienden más pruebas.

Para las personas con hipercalcemia más grave, es importante descubrir la causa. El médico puede ofrecer tratamientos para ayudar a reducir los niveles de calcio y prevenir complicaciones. Los posibles tratamientos incluyen líquidos intravenosos y medicamentos como calcitonina o bifosfonatos.

Si las glándulas paratiroides hiperactivas, demasiada vitamina D u otra afección de salud están causando hipercalcemia, el médico también tratará estas afecciones subyacentes.

Una persona con un crecimiento no canceroso en una glándula paratiroidea puede requerir cirugía para extirparla.

Prevención

Ciertos cambios en el estilo de vida pueden ayudar a mantener equilibrados los niveles de calcio y mantener los huesos saludables. Éstos incluyen:

  • Beber mucha agua. Mantenerse hidratado puede reducir los niveles de calcio en sangre y puede ayudar a prevenir los cálculos renales.
  • Dejar de fumar. Fumar puede aumentar la pérdida de masa ósea. Además de mejorar la salud de los huesos, dejar de fumar reducirá el riesgo de cáncer y otros problemas de salud.
  • Ejercicio y entrenamiento de fuerza. Esto promueve la salud y la fuerza ósea.
  • Seguir las pautas para medicamentos y suplementos. Hacerlo puede disminuir el riesgo de consumir demasiada vitamina D y desarrollar hipercalcemia.

panorama

El pronóstico de una persona depende de la causa y la gravedad de la hipercalcemia.

Es posible que la hipercalcemia leve no requiera tratamiento. Si la afección es más grave, un médico puede recetar medicamentos que reducen los niveles de calcio y tratan la causa subyacente.

Cualquiera que experimente síntomas de hipercalcemia debe hablar con un médico.

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