Todo lo que necesita saber sobre la tuberculosis (TB)

La tuberculosis (TB) es una enfermedad infecciosa que suele afectar a los pulmones, aunque puede afectar a cualquier órgano del cuerpo. Puede desarrollarse cuando las bacterias se propagan a través de gotitas en el aire. La tuberculosis puede ser mortal, pero en muchos casos se puede prevenir y tratar.

En el pasado, la tuberculosis o el "consumo" era una de las principales causas de muerte en todo el mundo. Tras las mejoras en las condiciones de vida y el desarrollo de antibióticos, la prevalencia de la tuberculosis se redujo drásticamente en los países industrializados.

Sin embargo, en la década de 1980, las cifras comenzaron a aumentar nuevamente. La Organización Mundial de la Salud (OMS) lo describe como una "epidemia". Informan que se encuentra entre las 10 principales causas de muerte a nivel mundial y "la principal causa de muerte por un solo agente infeccioso".

La OMS estima que en 2018, casi 10 millones de personas en todo el mundo desarrollaron tuberculosis y 1,5 millones de personas murieron a causa de la enfermedad, incluidas 251.000 personas que también tenían VIH.

La mayoría de las personas afectadas se encontraban en Asia. Sin embargo, la tuberculosis sigue siendo motivo de preocupación en muchas otras áreas, incluido Estados Unidos.

El mismo año, los médicos informaron 9.025 casos de tuberculosis en los EE. UU., Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

Actualmente, la resistencia a los antibióticos está provocando una renovada preocupación por la tuberculosis entre los expertos. Algunas cepas de la enfermedad no responden a las opciones de tratamiento más eficaces. En este caso, la tuberculosis es difícil de tratar.

¿Qué es la tuberculosis?

Una persona con TB puede experimentar inflamación de los ganglios linfáticos.

Una persona puede desarrollar TB después de inhalar. Tuberculosis micobacteriana (M. tuberculosis) bacterias.

Cuando la TB afecta los pulmones, la enfermedad es la más contagiosa, pero una persona generalmente solo se enferma después de tener un contacto cercano con alguien que tiene este tipo de TB.

Infección por TB (TB latente)

Una persona puede tener la bacteria de la tuberculosis en su cuerpo y nunca desarrollar síntomas. En la mayoría de las personas, el sistema inmunológico puede contener las bacterias para que no se reproduzcan y causen enfermedades. En este caso, una persona tendrá la infección de tuberculosis pero no la enfermedad activa.

Los médicos se refieren a esto como tuberculosis latente. Es posible que una persona nunca experimente síntomas y no sepa que tiene la infección. Tampoco hay riesgo de transmitir una infección latente a otra persona. Sin embargo, una persona con TB latente aún requiere tratamiento.

Los CDC estiman que hasta 13 millones de personas en los EE. UU. Tienen TB latente.

Enfermedad de TB (TB activa)

Es posible que el cuerpo no pueda contener la bacteria de la tuberculosis. Esto es más común cuando el sistema inmunológico está debilitado debido a una enfermedad o al uso de ciertos medicamentos.

Cuando esto sucede, la bacteria puede replicarse y causar síntomas, lo que resulta en TB activa. Las personas con tuberculosis activa pueden transmitir la infección.

Sin intervención médica, la tuberculosis se activa en el 5-10% de las personas infectadas. En aproximadamente el 50% de estas personas, la progresión se produce entre 2 y 5 años después de contraer la infección, según los CDC.

El riesgo de desarrollar TB activa es mayor en:

  • cualquier persona con un sistema inmunológico debilitado
  • cualquier persona que desarrolló la infección por primera vez en los últimos 2 a 5 años
  • adultos mayores y niños pequeños
  • personas que consumen drogas recreativas inyectadas
  • personas que no han recibido el tratamiento adecuado para la tuberculosis en el pasado

Aquí, obtenga más información sobre la tuberculosis pulmonar, que afecta principalmente a los pulmones.

Señales de alerta temprana

Una persona debe consultar a un médico si experimenta:

  • una tos persistente, que dura al menos 3 semanas
  • flema, que puede tener sangre, al toser
  • pérdida de apetito y peso
  • una sensación general de fatiga y malestar
  • hinchazón en el cuello
  • fiebre
  • sudores nocturnos
  • Dolor de pecho

Síntomas

TB latente: una persona con TB latente no presentará síntomas y no se mostrará ningún daño en una radiografía de tórax. Sin embargo, un análisis de sangre o una prueba de punción cutánea indicarán que tienen una infección de tuberculosis.

TB activa: una persona con la enfermedad de TB puede experimentar una tos que produce flema, fatiga, fiebre, escalofríos y pérdida de apetito y peso. Los síntomas generalmente empeoran con el tiempo, pero también pueden desaparecer y regresar espontáneamente.

Más allá de los pulmones

La tuberculosis generalmente afecta los pulmones, aunque los síntomas pueden desarrollarse en otras partes del cuerpo. Esto es más común en personas con sistemas inmunológicos debilitados.

La tuberculosis puede causar:

  • ganglios linfáticos persistentemente inflamados o "ganglios inflamados"
  • dolor abdominal
  • dolor de articulaciones o huesos
  • Confusión
  • un dolor de cabeza persistente
  • convulsiones

Diagnóstico

Una persona con TB latente no presentará síntomas, pero la infección puede aparecer en las pruebas. Las personas deben solicitar una prueba de tuberculosis si:

  • ha pasado tiempo con una persona que tiene o está en riesgo de contraer TB
  • han pasado un tiempo en un país con altas tasas de tuberculosis
  • trabajar en un entorno donde la tuberculosis puede estar presente

Un médico le preguntará sobre cualquier síntoma y el historial médico de la persona. También realizarán un examen físico, que implica escuchar los pulmones y verificar si hay inflamación en los ganglios linfáticos.

Dos pruebas pueden mostrar si la bacteria de la tuberculosis está presente:

  • la prueba cutánea de tuberculosis
  • el análisis de sangre de la tuberculosis

Sin embargo, estos no pueden indicar si la TB está activa o latente. Para evaluar la tuberculosis activa, el médico puede recomendar una prueba de esputo y una radiografía de tórax.

Todas las personas con tuberculosis necesitan tratamiento, independientemente de si la infección está activa o latente.

Descubra cómo leer los resultados de la prueba cutánea de TB aquí.

Tratamiento

Con la detección temprana y los antibióticos adecuados, la tuberculosis se puede tratar.

El tipo correcto de antibiótico y la duración del tratamiento dependerán de:

  • la edad y la salud general de la persona
  • si tienen tuberculosis latente o activa
  • la ubicación de la infección
  • si la cepa de TB es resistente a los medicamentos

El tratamiento de la tuberculosis latente puede variar. Puede implicar tomar un antibiótico una vez a la semana durante 12 semanas o todos los días durante 9 meses.

El tratamiento para la TB activa puede implicar la toma de varios medicamentos durante 6 a 9 meses. Cuando una persona tiene una cepa de tuberculosis resistente a los medicamentos, el tratamiento será más complejo.

Es esencial completar el curso completo del tratamiento, incluso si los síntomas desaparecen. Si una persona deja de tomar su medicación antes de tiempo, algunas bacterias pueden sobrevivir y volverse resistentes a los antibióticos. En este caso, la persona puede desarrollar tuberculosis resistente a los medicamentos.

Dependiendo de las partes del cuerpo a las que afecte la TB, un médico también puede recetar corticosteroides.

Causas

M. tuberculosis las bacterias causan la tuberculosis. Pueden propagarse por el aire en gotitas cuando una persona con tuberculosis pulmonar tose, estornuda, escupe, ríe o habla.

Solo las personas con tuberculosis activa pueden transmitir la infección. Sin embargo, la mayoría de las personas con la enfermedad ya no pueden transmitir la bacteria después de haber recibido el tratamiento adecuado durante al menos 2 semanas.

Prevención

Las formas de prevenir que la tuberculosis infecte a otros incluyen:

  • recibir un diagnóstico y tratamiento temprano
  • mantenerse alejado de otras personas hasta que ya no haya riesgo de infección
  • usar una máscara, cubrirse la boca y ventilar las habitaciones

Vacunación antituberculosa

En algunos países, los niños reciben una vacuna contra la tuberculosis, la vacuna contra el bacilo de Calmette-Guérin (BCG), como parte de un programa regular de inmunización.

Sin embargo, los expertos en los EE. UU. No recomiendan la inoculación de BCG para la mayoría de las personas a menos que tengan un alto riesgo de tuberculosis. Algunas de las razones incluyen un bajo riesgo de infección en el país y una alta probabilidad de que la vacuna interfiera con futuras pruebas cutáneas de tuberculosis.

Factores de riesgo

Las personas con sistemas inmunitarios debilitados tienen más probabilidades de desarrollar TB activa. Los siguientes son algunos problemas que pueden debilitar el sistema inmunológico.

VIH

Para las personas con VIH, los médicos consideran que la tuberculosis es una infección oportunista. Esto significa que una persona con VIH tiene un mayor riesgo de desarrollar tuberculosis y experimentar síntomas más graves que una persona con un sistema inmunológico sano.

El tratamiento para la tuberculosis puede ser complejo en una persona con VIH, pero un médico puede desarrollar un plan de tratamiento integral que aborde ambos problemas.

La tuberculosis puede convertirse en una complicación del VIH. Obtenga más información sobre otras complicaciones aquí.

De fumar

El consumo de tabaco y el humo de segunda mano aumentan el riesgo de desarrollar tuberculosis. Estos factores también dificultan el tratamiento de la enfermedad y hacen que sea más probable que regrese después del tratamiento.

Dejar de fumar y evitar el contacto con el humo puede reducir el riesgo de desarrollar TB.

Otras condiciones

Algunos otros problemas de salud que debilitan el sistema inmunológico y pueden aumentar el riesgo de desarrollar TB incluyen:

  • bajo peso corporal
  • trastornos por abuso de sustancias
  • diabetes
  • silicosis
  • enfermedad renal grave
  • cáncer de cabeza y cuello

Además, algunos tratamientos médicos, como un trasplante de órganos, impiden el funcionamiento del sistema inmunológico.

Pasar tiempo en un país donde la tuberculosis es común también puede aumentar el riesgo de desarrollarla. Para obtener información sobre la prevalencia de la tuberculosis en varios países, utilice esta herramienta de la OMS.

Complicaciones

Sin tratamiento, la tuberculosis puede ser mortal.

Si se propaga por todo el cuerpo, la infección puede causar problemas con el sistema cardiovascular y la función metabólica, entre otros problemas.

La tuberculosis también puede provocar sepsis, una forma de infección potencialmente mortal.

panorama

Una infección de tuberculosis activa es contagiosa y potencialmente mortal si una persona no recibe el tratamiento adecuado. Sin embargo, la mayoría de los casos son tratables, especialmente cuando los médicos los detectan a tiempo.

Cualquier persona con un alto riesgo de desarrollar tuberculosis o cualquier síntoma de la enfermedad debe consultar a un médico lo antes posible.

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