Alzheimer: un plan innovador tiene como objetivo atacar la causa raíz

Actualmente no existen tratamientos que curen o retrasen el Alzheimer. Ahora, por primera vez desde que los científicos acordaron recientemente que lo más probable es que la causa se encuentre en grupos tóxicos de proteína oligomérica, ha surgido una estrategia para crear fármacos para atacarlos.

El Alzheimer, que es una afección neurológica, destruye gradualmente las células cerebrales.

Este plan es el resultado de un trabajo conjunto entre la Universidad de Cambridge en el Reino Unido y la Universidad de Lund en Suecia.

Un artículo sobre el estudio aparecerá en breve en procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

Cientos de ensayos clínicos han evaluado medicamentos para la enfermedad de Alzheimer, pero ninguno se dirigió específicamente a los patógenos responsables, dicen los investigadores.

"Hasta hace muy poco", dice la autora principal del estudio, Michele Vendruscolo, profesora del Departamento de Química de Cambridge, "los científicos no podían ponerse de acuerdo sobre cuál era la causa, por lo que no teníamos un objetivo".

"Como los patógenos ahora se han identificado como pequeños grupos de proteínas conocidas como oligómeros, hemos podido desarrollar una estrategia para dirigir los fármacos a estas partículas tóxicas", añade.

La nueva estrategia muestra no solo que hay una manera de diseñar compuestos que se dirijan a los grupos de proteínas tóxicas, sino también cómo hacerlos más potentes.

Proteínas tóxicas "rebeldes"

Se estima que 5,7 millones de personas en los Estados Unidos tienen demencia causada por la enfermedad de Alzheimer. Se espera que este número se duplique con creces en los próximos 30 años.

En los EE. UU., Como en el Reino Unido, el Alzheimer es la única enfermedad entre las 10 principales causas de muerte para la que no existen tratamientos que la prevengan, retrasen o curen.

A medida que la afección progresa, matando células y tejidos cerebrales, el cerebro se encoge. Esto va acompañado de síntomas que van desde la pérdida de memoria hasta el cambio de personalidad. Con el tiempo, priva a las personas de su capacidad para realizar las tareas diarias y vivir de forma independiente.

Las proteínas son moléculas que forman la estructura de los órganos y tejidos y realizan muchas funciones en el cuerpo, incluso dentro y entre las células.

Las moléculas son cadenas tridimensionales grandes y complejas formadas por cientos a miles de unidades de aminoácidos, de las cuales hay 20 tipos químicos diferentes.

En la enfermedad de Alzheimer, los depósitos tóxicos de proteínas "rebeldes" matan las células cerebrales sanas. Esto sucede, por ejemplo, cuando la proteína no se pliega, o no permanece doblada, en la forma tridimensional correcta.

Los mecanismos de "eliminación de residuos" no pueden seguir el ritmo

Las "proteínas mal plegadas y agregadas" están relacionadas no solo con el Alzheimer, sino también con el Parkinson y muchas otras enfermedades humanas.

El cerebro tiene mecanismos de "eliminación de desechos" para eliminar esas proteínas rebeldes. Sin embargo, el profesor Vendruscolo explica: "A medida que envejecemos, el cerebro se vuelve menos capaz de deshacerse de los depósitos peligrosos, lo que conduce a la enfermedad".

Otro estudio identificó recientemente genes que vinculan el sistema de eliminación de desechos del cerebro con la enfermedad de Alzheimer.

Los científicos de Cambridge han fundado ahora una empresa de biotecnología para aplicar su investigación a la búsqueda de nuevos diagnósticos y tratamientos para la enfermedad de Alzheimer y otros trastornos que surgen de proteínas mal plegadas.

Esperan comenzar los ensayos clínicos con el primer lote de fármacos candidatos en aproximadamente 2 años.

Los investigadores desarrollaron la nueva estrategia utilizando un enfoque llamado cinética química, que es particularmente adecuado para examinar el proceso "altamente dinámico" de agregación de proteínas tóxicas y determinar su origen.

"Esta es la primera vez que se propone un método sistemático para perseguir a los patógenos, la causa de la enfermedad de Alzheimer".

Prof. Michele Vendruscolo

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