Cómo los medicamentos cannabinoides afectan la experiencia del dolor

Un metaanálisis de investigación existente, el primero en su tipo, ha revisado los efectos de los fármacos cannabinoides en la experiencia del dolor.

Los medicamentos derivados del cannabis pueden ayudar a tratar el dolor, pero los mecanismos detrás de sus beneficios pueden ser una sorpresa.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) sugieren que hasta 50 millones de personas en los Estados Unidos tienen dolor crónico.

Una cantidad cada vez mayor de personas recurre ahora a los beneficios medicinales del cannabis para tratar y aliviar el dolor.

Como resultado, los científicos están tratando de mantenerse al día estudiando los efectos de los cannabinoides sobre el dolor.

Sin embargo, hasta ahora, los estudios han arrojado resultados mixtos. Un estudio reciente que abarcó más de 4 años no encontró “evidencia” de que el cannabis alivia el dolor crónico que no está asociado con el cáncer.

Una nueva investigación ofrece una explicación interesante de por qué la evidencia clínica actual no respalda completamente la popularidad del cannabis como analgésico y las explicaciones subjetivas de la gente sobre sus beneficios.

Puede ser que el factor de "sentirse bien" en el uso de cannabis y fármacos cannabinoides haga que el dolor sea "más tolerable" y "menos desagradable", sugiere el nuevo estudio, y que los beneficios de los fármacos cannabinoides pueden operar más a nivel afectivo en lugar de uno sensorial.

Martin De Vita, investigador de doctorado en el programa de psicología clínica de la Universidad de Syracuse en Nueva York, dirigió el nuevo estudio, que fue publicado en la revista Psiquiatría JAMA.

Explica la motivación de la nueva investigación, diciendo: "Los fármacos cannabinoides se utilizan ampliamente como analgésicos [analgésicos], pero los estudios experimentales sobre el dolor han producido resultados mixtos".

“El dolor es un fenómeno complejo con múltiples dimensiones que puede verse afectado por separado”, agrega la investigadora. “Los pacientes respaldan de manera confiable la creencia de que el cannabis es útil para aliviar el dolor; sin embargo, no se conocen bien sus propiedades analgésicas ".

El dolor se siente "menos desagradable, más tolerable"

Para ayudar a aclarar las propiedades analgésicas, De Vita y sus colegas examinaron más de 1.830 estudios experimentales sobre los efectos de los cannabinoides que se llevaron a cabo durante un período de 40 años.

Los cannabinoides son sustancias químicas activas en la planta de cannabis, de las cuales el tetrahidrocannabinol (THC) es uno. El THC se une a los receptores cerebrales que controlan el placer y aumenta los niveles de dopamina, una sustancia conocida como la hormona del "sexo, las drogas y el rock 'n' roll" debido a sus efectos eufóricos.

Después de reducir el grupo inicial de estudios a 18, los investigadores analizaron los datos de más de 440 participantes del estudio. Los datos también fueron examinados por separado por dos revisores independientes.

"La puntuación media de calidad y validez en todos los estudios fue alta", señala De Vita, "y los análisis no sugirieron sesgo de publicación".

Los resultados revelaron que los fármacos cannabinoides se correlacionaban con "aumentos modestos en el umbral y la tolerancia al dolor experimental" y una reducción en la "percepción de desagrado de los estímulos dolorosos".

Sin embargo, los investigadores no encontraron asociación con una reducción en la intensidad del dolor experimental o en la hiperalgesia, que es una mayor sensibilidad al dolor.

Por lo tanto, los autores concluyen que "los fármacos cannabinoides pueden prevenir la aparición del dolor al producir pequeños aumentos en los umbrales del dolor, pero es posible que no reduzcan la intensidad del dolor experimental que ya se está experimentando".

"[En] lugar", dicen, "los cannabinoides pueden hacer que el dolor experimental se sienta menos desagradable y más tolerable, lo que sugiere una influencia en los procesos afectivos".

“Lo que esto significa es que la analgesia cannabinoide puede ser impulsada por un componente afectivo, más que sensorial. Estos hallazgos tienen implicaciones para comprender las propiedades analgésicas de los cannabinoides ".

Martín De Vita

“La investigación acumulada sintetizada en nuestra revisión ha ayudado a caracterizar cómo el cannabis y los cannabinoides afectan las diferentes dimensiones de la reactividad al dolor”, agrega De Vita. “Puede ser la base de la creencia generalizada de que el cannabis alivia el dolor. Por ahora, todavía tenemos mucho que aprender ”.

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