¿Qué es la deficiencia de vitamina B12?

La vitamina B12 es vital para crear y mantener los glóbulos rojos y nerviosos, apoya el sistema nervioso y ayuda a crear el ADN, la base de todas las células.

Sin tratamiento, la deficiencia de vitamina B12 puede provocar anemia. También puede provocar daños en los nervios y el cerebro. Según la Oficina de Suplementos Dietéticos (ODS), el daño puede ser irreversible a largo plazo.

Este artículo analiza cómo reconocer la deficiencia de B12, quién está en riesgo y cómo tratarla o prevenirla.

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Los síntomas de la deficiencia de vitamina B12

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Según el Servicio Nacional de Salud (NHS) del Reino Unido, una persona con deficiencia de vitamina B12 puede desarrollar anemia y otros síntomas.

Los niveles bajos de B12 pueden provocar:

  • fatiga y debilidad
  • estreñimiento
  • pérdida de apetito y pérdida de peso
  • problemas con el equilibrio
  • depresión
  • problemas para pensar
  • dolor de boca o lengua

En los bebés, los signos de una deficiencia incluyen:

  • no crece o no se desarrolla al ritmo esperado
  • problemas con el movimiento
  • anemia megaloblástica

La anemia y los problemas neurológicos pueden provocar más síntomas y complicaciones.

Anemia

Las células del cuerpo necesitan vitamina B12 para reproducirse. Si una persona no tiene suficiente vitamina B12, su cuerpo no puede producir suficientes glóbulos rojos. Esto puede resultar en anemia.

El síntoma característico de la deficiencia de B12 es la anemia megaloblástica, en la que los glóbulos rojos son inmaduros y más grandes de lo habitual. Esto afecta su capacidad para suministrar oxígeno de manera eficaz al cuerpo.

Los síntomas comunes de la anemia son:

  • fatiga
  • dificultad para respirar
  • sensación de desmayo
  • dolores de cabeza
  • piel pálida o amarillenta
  • Palpitaciones del corazón
  • tinnitus (zumbido en los oídos)
  • reducción del apetito y pérdida de peso

Síntomas neurológicos

Una deficiencia de vitamina B12 también puede provocar síntomas neurológicos, como:

  • entumecimiento y hormigueo en las manos y los pies
  • problemas con el pensamiento y la memoria
  • Confusión
  • problemas con el equilibrio
  • cambios en la marcha y otros movimientos

Complicaciones

La deficiencia de B12 a largo plazo puede aumentar el riesgo de diversos problemas de salud. Una razón de esto puede ser que el cuerpo necesita vitamina B12 para procesar la homocisteína.

Los expertos han encontrado vínculos entre los altos niveles de homocisteína y algunas condiciones de salud, como la demencia y las enfermedades cardiovasculares.

Demencia y pensamiento

Los niveles bajos de vitamina B12 pueden afectar la salud del cerebro a largo plazo y aumentar el riesgo de deterioro cognitivo.

Según la edad de la persona, puede provocar:

  • rendimiento escolar reducido en los niños
  • irritabilidad
  • pérdida de memoria
  • depresión
  • demencia

Algunas investigaciones han encontrado niveles más altos de homocisteína en personas con Alzheimer y demencia.

En 2012, los investigadores publicaron los resultados de un estudio en el que participaron 121 personas de 65 años o más.

Primero, analizaron la sangre de los participantes para identificar los niveles de vitamina B12 y otros marcadores de deficiencia de B12. También evaluaron sus recuerdos y otras habilidades de pensamiento.

Después de 52 meses, realizaron resonancias magnéticas de los cerebros de los participantes. Verificaron el tamaño del cerebro y cualquier signo de daño cerebral.

Los resultados mostraron que aquellos con los signos más fuertes de deficiencia de vitamina B12 en las pruebas iniciales tenían muchas más probabilidades de tener puntuaciones más bajas en las pruebas cognitivas y volúmenes cerebrales totales más pequeños después de 52 meses.

Daño neurológico

Los estudios han demostrado que del 20 al 30% de las personas con deficiencia de B12 tienen daño neurológico, como:

  • daño en el nervio
  • daño a la médula espinal
  • problemas neurológicos que afectan la salud mental

Enfermedad cardiovascular

Los expertos también han encontrado altos niveles de homocisteína en personas con enfermedad coronaria y accidente cerebrovascular.

Sin embargo, no hay suficiente evidencia para recomendar la suplementación con B12 para prevenir enfermedades cardíacas.

Niveles de energía

Algunas personas usan suplementos de B12 para aumentar los niveles de energía y el rendimiento deportivo. Sin embargo, los suplementos solo parecen ayudar si una persona ya tiene una deficiencia.

¿Cuánta vitamina B12 necesitas?

La cantidad de vitamina B12 que una persona necesita por día dependerá de su edad. Las personas también necesitan más B12 durante el embarazo y la lactancia.

Según el ODS, las cantidades promedio diarias recomendadas para diferentes edades en microgramos (mcg) son:

0 a 6 meses0,4 mcg7-12 meses0,5 mcg1-3 años0,9 mcg4-8 años1,2 mcg9-13 años1,8 mcg14 años y más2,4 mcgDurante el embarazo2,6 mcgMientras amamanta2,8 mcg

¿Qué causa la deficiencia de B12?

Una deficiencia de B12 puede ocurrir si una persona no consume suficiente vitamina en su dieta o si su cuerpo no puede absorberla de manera efectiva durante la digestión.

Cuando una persona consume alimentos que contienen vitamina B12, el cuerpo toma dos pasos para absorberlos.

Primero, el ácido clorhídrico en el estómago lo separa de la proteína a la que se une en los alimentos.

Luego, la vitamina B12 se combina con otra proteína que produce el estómago, llamada factor intrínseco. Entonces, los intestinos pueden absorberlo.

Estas son algunas de las posibles causas de la deficiencia de vitamina B12.

1) anemia perniciosa

La anemia perniciosa es una enfermedad autoinmune que afecta la capacidad del intestino para digerir la vitamina B12.

Cuando una persona tiene anemia perniciosa, su sistema inmunológico crea anticuerpos que atacan el revestimiento del estómago. Allí, dañan las células que producen el factor intrínseco.

Si el estómago no puede producir el factor intrínseco, los intestinos no podrán absorber la vitamina B12.

2) problemas intestinales

Algunas personas pueden tener problemas para absorber la vitamina B12 en el torrente sanguíneo debido a una afección que afecta el estómago o el intestino delgado.

Las posibles causas incluyen:

  • Enfermedad de Crohn
  • enfermedad celíaca
  • cirugía que reduce el tamaño del estómago o la longitud del intestino

Estas personas pueden sufrir desnutrición porque no pueden absorber suficientes vitaminas, agua y otros nutrientes.

3) Dieta

Las personas que siguen una dieta vegana o vegetariana pueden tener un mayor riesgo de deficiencia de B12. Durante el embarazo, esto puede aumentar el riesgo de daño neurológico en un feto.

Si bien algunos alimentos vegetales contienen vitamina B12, a menudo se presenta en una forma que el cuerpo no puede absorber de manera eficiente, según una investigación publicada en 2013.

Las personas que siguen una dieta a base de plantas pueden complementar su ingesta de B12 comiendo alimentos enriquecidos, como productos de levadura nutricionales.

4) Medicamentos

Algunos medicamentos pueden afectar la capacidad del cuerpo para digerir la vitamina B12, provocando una deficiencia.

Los ejemplos incluyen inhibidores de la bomba de protones (IBP) y agonistas del receptor H2 de histamina (bloqueadores H2), que los médicos recetan para tratar la indigestión, la acidez de estómago y la enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE).

Los IBP evitan que el estómago produzca ácido, pero el cuerpo necesita ácido para absorber la vitamina B12.

5) Deficiencia funcional de vitamina B12

Algunas personas parecen tener suficiente vitamina B12 en la sangre, pero no tienen las proteínas que necesitan para transportarla entre las células. Esto significa que el cuerpo no puede usarlo de manera efectiva.

Pueden desarrollar síntomas neurológicos relacionados con la deficiencia de B12.

Diagnóstico

Para evaluar una deficiencia de vitamina B12, es probable que un médico:

  • preguntar acerca de los síntomas
  • realizar un examen físico
  • hacer un análisis de sangre para medir los niveles de B12 y verificar si hay anemia
  • hacer otras pruebas para descartar otras afecciones y verificar si hay anemia perniciosa, si es necesario

Algunas personas tendrán una deficiencia de B12 pero no presentarán síntomas. Un médico puede recomendar pruebas regulares para personas con problemas gastrointestinales a largo plazo para asegurarse de que no se desarrolle una deficiencia.

Obtener un diagnóstico temprano puede ayudar a prevenir complicaciones a largo plazo.

Tratamiento

El tratamiento dependerá en gran medida de la causa de la deficiencia.

Las opciones incluyen aumentar la ingesta de vitamina B12 a través de:

  • inyecciones intramusculares
  • medicina Oral
  • agregar alimentos ricos en B12 a la dieta

Algunas personas pueden necesitar inyecciones regulares por el resto de su vida.

Prevención de la deficiencia de B12

La mayoría de las personas pueden prevenir la deficiencia de B12 mediante elecciones dietéticas, pero no siempre es así.

Personas que siguen una dieta a base de plantas.

Las personas cuya dieta se basa en gran parte o totalmente en plantas deben asegurarse de que su ingesta de B12 sea adecuada.

Las opciones dietéticas incluyen:

  • cereales de desayuno fortificados
  • levadura nutricional fortificada
  • leche de soja fortificada

Obtenga más información sobre los suplementos que son adecuados para personas con una dieta vegana.

Personas que comen carne o pescado

Para aquellos que comen carne o pescado, una dieta balanceada que contenga pescado, carne y productos lácteos debe tener suficiente B12 para las necesidades humanas.

Otras condiciones y tratamientos médicos.

Cualquiera que tenga una enfermedad gastrointestinal crónica o crea que puede tener síntomas de deficiencia de B12 debe buscar consejo médico.

El médico buscará identificar la causa y tratarla en consecuencia.

Fuentes de comida

Buenas fuentes de vitamina B12 incluyen las siguientes:

  • almejas
  • hígado de res
  • pescado, como trucha, salmón y atún
  • Levadura nutricional
  • productos lácteos
  • huevos
  • levaduras fortificadas y otros alimentos

Obtenga más consejos aquí sobre las fuentes de vitamina B12.

Quitar

La vitamina B12 es esencial para prevenir la anemia y mantener la salud neurológica. Puede ayudar a prevenir la demencia y las enfermedades cardíacas.

Una dieta equilibrada a menudo puede ayudar a prevenir una deficiencia. Las personas que consumen solo alimentos de origen vegetal pueden considerar incluir alimentos fortificados o consultar a un médico sobre los suplementos.

Un médico también puede recomendar suplementos si una persona tiene anemia perniciosa, enfermedad de Crohn u otra afección que afecte su capacidad para absorber vitamina B12.

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