Lo que necesita saber sobre la neuralgia occipital

La neuralgia occipital es un tipo de dolor de cabeza. Comienza en la parte superior del cuello o en la parte posterior de la cabeza y puede irradiarse detrás de los ojos y sobre el cuero cabelludo.

Este es un tipo específico de dolor de cabeza, pero puede tener síntomas similares a los de otros tipos. A menudo afecta a personas con migraña.

La neuralgia occipital es el resultado de irritación, inflamación o lesión de los nervios occipitales, que atraviesan el cuero cabelludo.

Implica brotes repentinos de dolor, con o sin dolor de cabeza continuo.

En este artículo, aprenda qué causa la neuralgia occipital, cómo reconocerla y qué hacer si ocurre.

Neuralgia occipital frente a otros dolores de cabeza

La neuralgia occipital a menudo comienza en la parte superior del cuello.

La neuralgia occipital se diferencia de otros tipos de cefalea en:

  • causa
  • áreas de dolor
  • tipo de dolor

Es el resultado de irritación o lesión de los nervios occipitales. Hay tres nervios occipitales, el mayor, el menor y el tercero, presentes en la segunda y tercera vértebras del cuello.

Los nervios van desde la columna hasta el cuero cabelludo, a cada lado de la cabeza. La sensibilidad puede desarrollarse en cualquier parte de esta ruta.

Otras causas de dolor de cabeza incluyen:

  • tensión
  • una infección de los senos nasales
  • Alta presión sanguínea
  • el uso de ciertos medicamentos
  • migraña

Algunos de estos tipos y causas se superponen con la neuralgia occipital. Un experto señala que es raro experimentar solo dolor de cabeza occipital.

La neuralgia occipital también puede desempeñar un papel en el dolor constante de cabeza y cuello (UHNP), según algunos investigadores. Un médico puede diagnosticar UHNP si una persona experimenta dolor de cabeza y cuello durante 15 días o más al mes.

Obtenga más información sobre los diferentes tipos de dolor de cabeza aquí.

Principales síntomas

Los dolores de cabeza que ocurren debido a la neuralgia occipital pueden ser muy dolorosos. La afección implica un dolor punzante, punzante o similar a una descarga repentino pero intermitente. Esto puede durar desde unos segundos hasta varios minutos.

También puede haber un dolor punzante, ardiente o doloroso persistente que continúa entre los espasmos.

El dolor a menudo se propaga o se dispara desde donde el cuello se encuentra con el cráneo y puede afectar:

  • la parte superior del cuello
  • la parte de atrás de la cabeza
  • detrás de las orejas
  • un lado de la cabeza
  • el cuero cabelludo, especialmente donde se conectan los nervios occipitales
  • detrás del ojo en el lado afectado

También puede haber:

  • sensibilidad a la luz
  • dolor y sensibilidad al tacto
  • estallidos de dolor que aparecen y desaparecen, que duran unos segundos o minutos
  • un dolor persistente entre episodios más severos de dolor

Los pequeños movimientos pueden desencadenar o empeorar un estallido de dolor. Estos pueden incluir:

  • girando la cabeza hacia un lado
  • recostado la cabeza sobre una almohada
  • cepillar o lavar el cabello

El dolor puede ser intenso. Algunas personas dicen que se siente como una migraña o un dolor de cabeza en racimo, aunque estos son tipos diferentes y requieren diferentes tratamientos.

Causas

La neuralgia occipital puede desarrollarse cuando uno o más de los nervios occipitales se irritan, inflaman o quedan atrapados.

Varios factores pueden causar esto. Las secciones a continuación los describirán con más detalle.

Lesión

Las lesiones en el área del cuello, como el latigazo cervical, pueden dañar los nervios y provocar dolor occipital.

Problemas musculares

Los músculos tensos del cuello y la parte posterior de la cabeza a veces pueden apretar, pellizcar o atrapar los nervios occipitales, lo que lleva a la neuralgia occipital.

Otras condiciones

La neuralgia occipital secundaria puede desarrollarse como una complicación de lo siguiente:

  • osteoartritis del cuello
  • compresión nerviosa en la columna cervical, debido a una enfermedad degenerativa del disco, por ejemplo
  • un tumor
  • diabetes
  • gota
  • inflamación de los vasos sanguíneos
  • infección

Puede que no sea posible identificar un solo factor para explicar el dolor de cabeza occipital.

Diagnóstico

No siempre es fácil diagnosticar la neuralgia occipital, ya que puede compartir síntomas con otros tipos de dolor de cabeza, incluida la migraña.

Un médico comenzará preguntando acerca de los síntomas de la persona. Por ejemplo, pueden preguntar qué tan severo es el dolor, con qué frecuencia ocurre, dónde lo siente la persona y sus posibles desencadenantes.

También pueden:

  • tomar un historial médico
  • realizar un examen físico
  • realizar una ecografía
  • recomendar otras exploraciones o pruebas para descartar otras posibles causas

Durante un examen físico, el médico puede presionar suavemente sobre las áreas donde corren los nervios occipitales, para ver si la presión genera algún dolor.

El médico también puede inyectar un bloqueo nervioso para confirmar el diagnóstico. Si el dolor desaparece después de esto, puede indicar que la causa fue la neuralgia occipital.

Tratamiento

Las siguientes opciones pueden ayudar a una persona a controlar el dolor y la incomodidad asociados con la neuralgia occipital:

  • aplicando compresas tibias
  • probando la terapia de masaje
  • tomar medicamentos antiinflamatorios de venta libre (OTC)
  • buscando fisioterapia
  • descansando

Estas opciones pueden aliviar el dolor o ayudar a relajar y liberar los músculos que ejercen presión sobre los nervios occipitales.

Muchas personas con neuralgia occipital también padecen migraña. En algunos casos, el tratamiento de la migraña puede mejorar los síntomas del dolor de cabeza occipital.

Medicamentos recetados e inyecciones.

Si los remedios caseros y los tratamientos de venta libre no ayudan, un médico puede recetar:

  • relajantes musculares
  • inyecciones en las vértebras
  • inyecciones de puntos gatillo

Las inyecciones pueden ayudar a reducir la inflamación, el dolor o ambos.

Algunos ejemplos de medicamentos inyectables incluyen:

  • medicamentos anestésicos, como un bloqueo nervioso
  • corticosteroides
  • toxina botulínica (Botox)

Sin embargo, la inyección de drogas en las vértebras es un procedimiento relativamente invasivo. Un médico generalmente recomendará este tratamiento solo si otros no han funcionado.

Además, estas inyecciones no curarán la neuralgia y el dolor puede regresar unos meses después.

Cirugía

Si el dolor es intenso y afecta de manera persistente la calidad de vida de una persona, el médico puede sugerir una cirugía.

Los tipos incluyen:

  • Estimulación del nervio occipital: un cirujano colocará electrodos debajo de la piel, cerca de los nervios occipitales. Este es un procedimiento mínimamente invasivo y no daña los nervios. Funciona mediante el uso de impulsos eléctricos para bloquear los mensajes de dolor.
  • Estimulación de la médula espinal: el cirujano colocará los electrodos entre la médula espinal y las vértebras.
  • Ganglionectomía C2,3: este procedimiento altera un grupo de nervios que contribuyen al dolor de cabeza occipital.
  • Cirugía de liberación occipital: el cirujano hará una pequeña incisión en la parte posterior del cuello y liberará los nervios de los tejidos que los están comprimiendo.

En casos graves que no han respondido a otros tratamientos, un cirujano puede cortar el nervio occipital mayor. Sin embargo, esto provocará entumecimiento del cuero cabelludo.

Ejercicios

Algunos ejercicios pueden ayudar, especialmente si una mala postura contribuye a la neuralgia occipital.

Por ejemplo, el mentón puede ayudar a estirar y fortalecer los músculos del cuello y otros tejidos. Para hacer flexiones de mentón:

  1. Párese con los pies separados a la altura de los hombros, con la espalda contra la pared.
  2. Mueva la barbilla hacia abajo y luego tire de la cabeza hacia atrás hasta que toque la pared.
  3. Mantenga esta posición durante 5 segundos.

Al tirar de la cabeza hacia atrás, mantenga la barbilla en línea recta, sin levantarla ni inclinarla. No continúe si el ejercicio es doloroso.

Remedios caseros

Los remedios caseros que pueden ayudar incluyen:

  • descansando
  • masajeando la base del cráneo con las yemas de los dedos
  • aplicando compresas tibias por hasta 20 minutos
  • realizar ejercicios como flexiones de la barbilla

Un fisioterapeuta puede proporcionar ejercicios específicos para ayudar a controlar el dolor o prevenir una recurrencia.

Prevención

Existen algunas opciones que pueden ayudar a prevenir la neuralgia occipital. Estos incluyen medicamentos anticonvulsivos y antidepresivos tricíclicos.

Los remedios de estilo de vida que pueden ayudar incluyen:

  • hacer ejercicio con regularidad, como estiramientos o yoga
  • buscando consejo sobre la postura
  • evitando mantener la cabeza en una posición hacia abajo y hacia adelante durante mucho tiempo

Resumen

La neuralgia occipital es un tipo de dolor nervioso que puede provocar dolores de cabeza. Puede ocurrir cuando hay presión o daño a los nervios occipitales. Estos comienzan en el cuello y suben por los lados de la cabeza.

En la mayoría de los casos, el dolor mejorará con remedios caseros o medicamentos. Sin embargo, si el problema persiste o se repite, un médico puede recomendar inyecciones o posiblemente una cirugía.

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