¿Qué alimentos pueden evitar que su cerebro se encoja?

La dieta es importante para la salud y el bienestar, y los investigadores aportan una cantidad cada vez mayor de evidencia que respalda el dicho "eres lo que comes". Entonces, ¿cómo afecta la dieta a la salud de nuestro cerebro a largo plazo? Un nuevo estudio investiga.

Los cerebros tienden a encogerse con la edad, pero ¿comer de manera saludable podría prevenir esto?

A medida que envejecemos, nuestro cerebro tiende a encogerse en volumen, "a una tasa de alrededor del 5 por ciento por década después de los 40 años", para ser más precisos.

Y cuanto más se encogen, más parece afectar esto a las capacidades cognitivas de un individuo.

Sin embargo, puede haber formas de mantener un volumen cerebral saludable, incluso a medida que envejecemos, como prestando más atención a lo que comemos todos los días.

Un estudio publicado el año pasado en la revista Ecología y evolución de la naturaleza reveló que el tamaño del cerebro de los primates no humanos se puede predecir por el tipo de dieta que prefieren. Pero, ¿ocurre lo mismo en los seres humanos?

“Se ha demostrado que las personas con mayor volumen cerebral […] tienen mejores capacidades cognitivas”, señala la Dra. Meike W. Vernooij, del Centro Médico de la Universidad Erasmus en Rotterdam, Países Bajos, “por lo que las iniciativas que ayudan a mejorar la calidad de la dieta pueden ser un buena estrategia para mantener las habilidades de pensamiento en los adultos mayores ".

Pero, agrega, "se necesita más investigación para confirmar estos resultados y examinar las vías a través de las cuales la dieta puede afectar el cerebro".

El Dr. Vernooij y sus colegas realizaron recientemente un estudio en una gran muestra de población con sede en los Países Bajos para ver si podían observar alguna asociación entre las preferencias dietéticas y el tamaño del cerebro, así como la existencia de cualquier deterioro cognitivo.

Sus hallazgos, publicados ayer en la edición en línea de la revista. Neurología, parecen indicar que las dietas saludables ricas en frutas y verduras pueden ayudar a proteger el cerebro contra el encogimiento relacionado con la edad.

¿Las mejores dietas para la salud?

Los investigadores trabajaron con 4.213 participantes con una edad promedio de 66 años y que no tenían un diagnóstico de demencia. Se les pidió a todos que completaran cuestionarios que evaluaran lo que comían normalmente en el transcurso de 1 mes.

Entre los grupos de alimentos incluidos en los cuestionarios, había: verduras, frutas, alimentos a base de granos integrales, legumbres, nueces, lácteos, pescado, té, grasas insaturadas, carnes rojas, carnes procesadas, bebidas azucaradas, alcohol y sal.

El Dr. Vernooij y su equipo evaluaron la calidad de las dietas individuales según las pautas dietéticas holandesas para el público, y dieron a cada tipo de dieta una puntuación, de cero (menos saludable) a 14 (más saludable).

En la evaluación de los investigadores, las mejores dietas para la salud eran ricas en contenido de vegetales, frutas, nueces, granos integrales, lácteos y pescado, e incluían muy pocas bebidas azucaradas.

En promedio, las dietas de los participantes obtuvieron una puntuación de siete. Las imágenes por resonancia magnética también revelaron que el volumen cerebral total promedio entre esta muestra de población fue de 932 mililitros.

Los investigadores también utilizaron escáneres de resonancia magnética para determinar la cantidad de lesiones de materia blanca en el cerebro, que se han asociado con deterioros cognitivos, y hemorragias cerebrales no graves.

También se recopiló otra información de salud general, que podría tener relación con la contracción del volumen cerebral, incluidos casos de hipertensión, hábitos de fumar y niveles de actividad física.

"Interacciones complejas" entre grupos de alimentos

El análisis del Dr. Vernooij y sus colegas reveló que una puntuación más alta en la dieta, que corresponde a una dieta más saludable, se asoció con un mayor volumen cerebral, incluso después de ajustar los factores de confusión, como variaciones en el tamaño de la cabeza, edad, sexo, hábitos de fumar y ejercicio.

Específicamente, las personas con mejores hábitos alimenticios tenían 2 mililitros adicionales, en promedio, en términos de volumen cerebral, en comparación con sus pares que tenían dietas menos saludables. Pero la dieta no resultó relevante para las lesiones de la sustancia blanca o la aparición de hemorragias cerebrales.

Para determinar qué tipos de alimentos serían los mejores para la salud del cerebro, los investigadores también ajustaron su evaluación de la dieta a favor de las plantillas de la dieta mediterránea, que también incluyen muchas verduras, nueces y pescado.

Una vez más, los investigadores encontraron que aquellos participantes que se adhirieron a dietas ricas en vegetales y pescado tendían a mantener volúmenes cerebrales totales más grandes que sus contrapartes que optaron por opciones dietéticas menos saludables.

Como resultado de esto, los investigadores concluyeron que el volumen cerebral se mantenía mediante la adherencia a una dieta saludable que favorecía una combinación de los grupos de alimentos mencionados anteriormente.

"Hay muchas interacciones complejas que pueden ocurrir entre diferentes componentes de alimentos y nutrientes y, según nuestra investigación, las personas que comieron una combinación de alimentos más saludables tenían mayores volúmenes de tejido cerebral".

Dra. Meike W. Vernooij

Sin embargo, los investigadores advierten que los hallazgos del nuevo estudio no implican necesariamente que comer ciertos tipos de alimentos aumente el volumen cerebral. En cambio, muestran una asociación entre dietas más saludables y un mejor mantenimiento del tamaño del cerebro.

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