¿Por qué me despierto jadeando por aire?

Si bien despertarse con dificultad para respirar no es infrecuente, puede ser extremadamente aterrador.

Algunas causas, como el goteo posnasal, se tratan fácilmente. Otros pueden requerir atención médica y un plan de tratamiento a largo plazo.

En este artículo, describimos por qué una persona se despierta con dificultad para respirar, herramientas y medicamentos que puedan ayudar, y cuándo ver a un médico.

Causas

Un individuo puede despertarse con dificultad para respirar por una variedad de razones, que incluyen:

Apnea obstructiva del sueño

La apnea del sueño se puede tratar con una máquina CPAP.

La apnea del sueño se refiere a pausas involuntarias en la respiración durante el sueño. Los dos tipos principales son:

  • Apnea central del sueño, que es causada por problemas de señalización en el cerebro.
  • Apnea obstructiva del sueño, que ocurre cuando un bloqueo en las vías respiratorias detiene el flujo de aire.

Según la National Sleep Foundation, alrededor de 18 millones de adultos en los Estados Unidos tienen apnea obstructiva del sueño.

Una persona puede no darse cuenta de que tiene la afección hasta que alguien le informa que ronca y respira con dificultad mientras duerme. Cuando la persona que jadea recupera el aliento, es posible que no se despierte por completo.

Los síntomas adicionales de la apnea del sueño incluyen:

  • dolores de cabeza matutinos
  • cansancio diurno
  • problemas de memoria
  • fatiga
  • irritabilidad

Ansiedad

La ansiedad puede provocar ataques de pánico, y cuando ocurren por la noche, una persona puede despertarse con dificultad para respirar. Según la Asociación de Ansiedad y Depresión de Estados Unidos, alrededor del 70 por ciento de las personas con trastornos de ansiedad informan tener dificultades para dormir.

Otros síntomas de ansiedad incluyen:

  • inquietud
  • sentimientos de pavor o preocupación
  • un ritmo cardíaco rápido
  • pánico
  • dificultad para concentrarse

Asma

El asma es una enfermedad crónica que causa inflamación en las vías respiratorias. El asma nocturna es el término médico para tener síntomas mientras duerme. Cuando la afección está mal controlada, el asma nocturna es común.

Los síntomas adicionales del asma incluyen:

  • tosiendo
  • sibilancias
  • sentirse incapaz de recuperar el aliento
  • opresión en el pecho

Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC)

La EPOC ocurre cuando se dañan pequeños sacos de aire en los pulmones. Estos sacos, llamados alvéolos, se vuelven blandos, lo que dificulta la expulsión del aire de los pulmones.

Los síntomas pueden ocurrir mientras una persona duerme. Pueden despertarse jadeando o sentir como si se estuvieran ahogando.

Otros síntomas de la EPOC incluyen:

  • sibilancias
  • exceso de moco
  • tosiendo
  • fatiga
  • opresión en el pecho

Insuficiencia cardiaca

Aunque despertarse con dificultad para respirar a menudo se debe a problemas respiratorios, la insuficiencia cardíaca también puede ser una causa.

Cuando el corazón no bombea sangre con la eficacia que debería, se denomina insuficiencia cardíaca.

Las válvulas cardíacas anormales, los antecedentes de un ataque cardíaco y la enfermedad de las arterias coronarias pueden provocar insuficiencia cardíaca.

La dificultad para respirar es uno de los síntomas más comunes. Al principio, es posible que una persona solo lo note durante la actividad física. A medida que avanza la afección, una persona puede desarrollar dificultad para respirar mientras descansa o duerme.

Una persona con insuficiencia cardíaca también puede experimentar:

  • fatiga
  • hinchazón de pies y piernas
  • Dolor de pecho
  • hinchazón abdominal

Goteo postnasal

El moco y la saliva que se producen a lo largo del día fluyen típicamente hacia la parte posterior de la nariz y la garganta y se tragan. Una persona puede desconocer este proceso.

El goteo posnasal ocurre cuando este moco se acumula y se escurre por la parte posterior de la garganta.

A medida que se acumula la mucosidad, una persona puede sentir que no puede respirar. Si está dormido, es posible que se despierte con dificultad para respirar.

La enfermedad por reflujo gástrico, las infecciones de los senos nasales y las alergias son causas comunes de goteo posnasal.

Los síntomas adicionales incluyen:

  • mal aliento
  • un dolor de garganta
  • un mal sabor de boca
  • tosiendo

Diagnóstico

Un médico le pedirá a una persona que hable sobre sus síntomas y su historial médico. También pueden realizar un examen físico.

Las siguientes pruebas pueden ayudar a determinar por qué una persona se despierta jadeando:

  • análisis de sangre
  • un estudio del sueño, para determinar si la persona tiene apnea del sueño
  • un ecocardiograma, para detectar anomalías cardíacas
  • un electrocardiograma, para medir la frecuencia y el ritmo cardíacos
  • una prueba de función pulmonar, para diagnosticar afecciones respiratorias

Tratamiento

Se pueden recetar broncodilatadores para abrir las vías respiratorias.

Una vez que un médico ha descubierto la causa, puede recomendar uno de los siguientes tratamientos:

Medicamento

Los medicamentos pueden tratar la insuficiencia cardíaca, la EPOC y la ansiedad.

Los betabloqueantes pueden mejorar la función del corazón y eventualmente reducir la dificultad para respirar.

Los broncodilatadores y los inhaladores de corticosteroides pueden abrir las vías respiratorias y mejorar el flujo de aire en personas con EPOC. Esto puede resultar en una reducción de la dificultad para respirar.

Los medicamentos contra la ansiedad pueden provocar menos ataques de pánico y una persona puede dejar de despertarse sin aire.

Presión positiva continua en las vías respiratorias (CPAP)

Cuando la apnea obstructiva del sueño es la culpable, un médico puede recomendar CPAP. Esta terapia involucra una máquina que lleva aire a los pulmones, evitando que las vías respiratorias se bloqueen.

Dispositivos dentales

La apnea obstructiva del sueño también se puede tratar con un dispositivo dental que empuja la lengua y la mandíbula hacia adelante, evitando que los músculos de la garganta colapsen hacia atrás y bloqueen el flujo de aire.

Aerosoles nasales salinos

A menudo se recomiendan para controlar el goteo posnasal. El uso de una olla neti para enjuagar los senos nasales también puede ayudar.

Buenos hábitos de sueño

Los siguientes consejos pueden ayudar a reducir los jadeos relacionados con la ansiedad y disminuir el estrés en general:

  • Dormir lo suficiente
  • irse a la cama y despertarse a la misma hora todos los días
  • consumir cafeína solo por la mañana
  • antes de irse a dormir, haga algo relajante, como meditación, ejercicios de respiración o lectura.

Cuando ver a un doctor

Es posible que una persona no requiera tratamiento si se despierta jadeando con poca frecuencia, no muestra otros síntomas y puede volver a dormirse rápidamente.

Sin embargo, si una persona experimenta este síntoma con frecuencia, o si hay otros síntomas presentes, debe hablar con un médico.

Si una persona también tiene dolor en el pecho o no puede recuperar el aliento, debe buscar atención médica inmediata.

Una vez que se identifica la causa subyacente, un médico recomendará un tratamiento que pueda garantizar un sueño ininterrumpido.

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