¿Es buena para la salud una dieta sin gluten?

Una dieta sin gluten es el principal tratamiento para las personas con enfermedad celíaca. Muchas personas sin esta afección también están libres de gluten por sus supuestos beneficios para la salud.

El gluten es una proteína que se encuentra en el trigo, la cebada y el centeno. Esta proteína ayuda a que los alimentos mantengan su forma. La mayoría de los cereales, panes y pastas contienen gluten.

Algunas personas tienen intolerancia al gluten. La enfermedad celíaca es una afección autoinmune en la que el gluten daña el intestino delgado y la sensibilidad al gluten no celíaca es una intolerancia alimentaria que provoca malestar después de ingerir gluten.

Sin embargo, una encuesta realizada por una empresa de investigación de mercado encontró que hasta el 30% de los adultos en los Estados Unidos están tratando de reducir o eliminar el gluten de su dieta. Muchos de ellos no tienen enfermedad celíaca.

Para las personas sin intolerancia al gluten, ¿una dieta sin gluten tiene algún beneficio o riesgo para la salud?

¿Cuándo es dañino el gluten?

Imágenes Westend61 / Getty

Cuando las personas celíacas consumen gluten, su sistema inmunológico ataca y daña el revestimiento del intestino delgado. Con la exposición repetida al gluten, el cuerpo se vuelve menos capaz de absorber nutrientes en el torrente sanguíneo.

Pueden surgir complicaciones si una persona con enfermedad celíaca continúa comiendo gluten, como:

  • deficiencias de nutrientes
  • anemia
  • pérdida de peso
  • osteoporosis
  • esterilidad
  • esclerosis múltiple (EM)
  • condiciones neurologicas

La enfermedad celíaca afecta a alrededor del 1% de las personas en los Estados Unidos, o 1 de cada 133 personas. Es posible que un gran porcentaje de personas celíacas no sepan que la padecen.

La sensibilidad al gluten no celíaco se considera menos grave que la enfermedad celíaca. Comer gluten no daña el intestino, pero las personas pueden experimentar molestias después de comer gluten.

Los síntomas de la sensibilidad al gluten a menudo surgen fuera del sistema digestivo y pueden incluir:

  • dolores de cabeza
  • niebla del cerebro
  • dolor en las articulaciones
  • entumecimiento en las extremidades

Los investigadores creen que más personas tienen sensibilidad al gluten que la enfermedad celíaca. Las estimaciones varían, pero puede afectar entre el 0,5% y el 13% de las personas.

Una dieta estricta sin gluten es el único tratamiento eficaz para la enfermedad celíaca y la sensibilidad al gluten.

¿Es real la sensibilidad al gluten?

Muchos países reconocen que la sensibilidad al gluten no celíaco es un problema. Sin embargo, esta es una nueva área de estudio y los investigadores aún no comprenden la afección, sus factores de riesgo o cuán común es.

Algunos investigadores han sugerido que, en lugar de reaccionar al gluten en los alimentos, las personas son sensibles a los oligosacáridos, disacáridos, monosacáridos y polioles fermentables (FODMAP), que son otras proteínas sin gluten que se encuentran en el trigo.

Los FODMAP están presentes en los cereales que contienen gluten. Esto podría explicar por qué las personas con SII muestran una mejoría en los síntomas cuando siguen una dieta libre de gluten.

Si bien hay muchos casos documentados de posible sensibilidad al gluten no celíaco, se necesita más investigación antes de que los científicos comprendan las causas, los síntomas y los efectos de la sensibilidad al gluten.

¿Cuáles son los beneficios de una dieta sin gluten?

Existe poca evidencia científica de que una dieta sin gluten tenga beneficios para la salud de cualquier persona sin enfermedad celíaca o sin sensibilidad al gluten no celíaca.

A pesar de esto, un informe de la Encuesta Nacional de Examen de Salud y Nutrición (NHANES) afirma que alrededor de 2,7 millones de personas sin enfermedad celíaca siguieron una dieta libre de gluten entre 2009 y 2014.

Los autores de este informe sugieren las siguientes razones para que la población en general adopte una dieta libre de gluten:

  • percepción pública de que una dieta sin gluten es más saludable y puede mejorar los síntomas gastrointestinales inespecíficos
  • Los productos sin gluten ahora están más disponibles
  • un número creciente de personas se diagnostican a sí mismas con sensibilidad al gluten y han notado que su salud gastrointestinal ha mejorado después de eliminar el gluten

Si bien los médicos pueden diagnosticar la enfermedad celíaca mediante análisis de sangre, pruebas de aliento y biopsias, no existen pruebas de diagnóstico específicas para la sensibilidad al gluten. Muchas personas pueden tener intolerancia al gluten sin saberlo.

Si una persona tiene una intolerancia al gluten no diagnosticada, como la enfermedad celíaca o la sensibilidad al gluten, es posible que descubra que eliminar el gluten mejora sus síntomas.

Sin embargo, si una persona sospecha que tiene intolerancia al gluten, es mejor hablar con un médico para obtener un diagnóstico preciso antes de eliminar el gluten de la dieta.

Los alimentos que contienen gluten son fuentes importantes de nutrientes, incluidas las proteínas y el hierro. Cuando no se hace con cuidado, las dietas sin gluten pueden provocar deficiencias.

¿Qué pasa con el autismo, la epilepsia y la esquizofrenia?

A algunas personas les preocupa que el gluten pueda estar relacionado con diferencias en el desarrollo o afecciones médicas. Ésta es una idea errónea. Si bien la intolerancia al gluten puede ser más probable en estas poblaciones, no hay evidencia de que comer gluten cause estas diferencias.

Las siguientes secciones exploran esto con más detalle.

Autismo

Algunas personas creen que el gluten puede exacerbar o causar comportamientos relacionados con el autismo. Sin embargo, una revisión de 2017 concluyó que hay poca evidencia de que una dieta sin gluten tenga beneficios para los síntomas del autismo en los niños.

Epilepsia

Puede haber un vínculo entre la enfermedad celíaca y la epilepsia.

En un pequeño estudio de 2016 de 113 personas con epilepsia, alrededor del 6% dieron positivo para la enfermedad celíaca.

En este estudio, 6 de 7 de estos pacientes tenían sus convulsiones completamente bajo control y pudieron suspender los medicamentos antiepilépticos después de 5 meses con la dieta libre de gluten.

Esto sugiere que las personas con epilepsia y enfermedad celíaca se beneficiarán de una dieta libre de gluten.

Esquizofrenia

Las personas con esquizofrenia pueden tener más probabilidades de tener enfermedad celíaca.

Una revisión de 2018 encontró que una dieta sin gluten puede beneficiar a una subpoblación de personas con esquizofrenia que tienen sensibilidad al gluten.

Sin embargo, se necesita más investigación antes de recomendar una dieta sin gluten para una persona con esquizofrenia.

Riesgos

Los beneficios y riesgos de las dietas sin gluten siguen siendo controvertidos.Rafe Bundy, nutricionista y portavoz de la Asociación para la Nutrición, dijo Noticias médicas hoy:

“Hay muchas personas en todo el mundo que consumen una dieta que es naturalmente libre de gluten o baja en gluten. Un buen ejemplo es la mayor parte de Asia, donde el principal alimento básico es el arroz, no el trigo. Es perfectamente posible tener una dieta saludable que también sea una dieta sin gluten utilizando la mayoría de los consejos dietéticos estándar ".

Sin embargo, eliminar el gluten de la dieta sin cuidado puede, en algunos casos, tener efectos adversos. Las siguientes secciones exploran por qué.

Deficiencias nutricionales

Los cereales integrales, como el pan integral, contienen nutrientes importantes. Además, muchos productos que contienen gluten, como los cereales para el desayuno, también están fortificados con vitaminas.

Evitar los alimentos que contienen gluten, sin añadir otras fuentes de nutrientes a la dieta, puede provocar deficiencias. Las deficiencias pueden incluir:

  • planchar
  • calcio
  • fibra
  • folato
  • tiamina
  • riboflavina
  • niacina

Falta de fibra

Muchos productos que contienen gluten son ricos en fibra. Al seguir una dieta sin gluten, es importante obtener fibra dietética de otras fuentes, como frijoles, lentejas, nueces, semillas y cereales integrales sin gluten.

Una revisión de 2017 concluyó que evitar el gluten podría conducir a una reducción de la ingesta de cereales integrales saludables para el corazón, lo que puede afectar el riesgo de enfermedad cardiovascular de una persona.

Comidas que se deben evitar

Para mantenerse saludable y evitar los síntomas, una persona con intolerancia al gluten debe evitar todos los alimentos que contienen gluten, incluso en las cantidades más pequeñas.

Los alimentos que contienen gluten incluyen:

  • cualquier alimento elaborado con cereales como trigo, cebada, triticale, centeno y malta
  • panes
  • cerveza
  • algunos dulces
  • muchos postres
  • cereales
  • pasteles y tartas
  • papas fritas
  • pasta
  • carnes procesadas
  • sopas
  • mezclas de salsa
  • jarabe de arroz integral
  • derivados de la malta, incluidos el pan de malta, el vinagre de malta, la levadura de cerveza y la cerveza a base de malta y la leche malteada o los batidos de leche
  • algunos tipos de salsa de soja
  • carne auto-rociada

Otros elementos, especialmente los alimentos procesados, pueden contener gluten oculto. Cualquiera que necesite seguir una dieta libre de gluten debe revisar la etiqueta de los alimentos para asegurarse de que no haya gluten en el producto.

Los productos que se venden sin gluten pueden contener trazas de gluten, especialmente si se fabricaron en una fábrica que también producía productos regulares a base de trigo.

Los artículos no alimentarios que pueden contener gluten incluyen:

  • lápiz labial, brillo labial y bálsamo labial
  • plastilina
  • medicamentos y suplementos
  • obleas de comunión

Alimentos para comer

Muchos alimentos son naturalmente libres de gluten. Éstos incluyen:

  • frutas y vegetales
  • huevos
  • carnes frescas
  • pescado y aves
  • frijoles sin procesar
  • semillas y nueces
  • la mayoría de los productos lácteos
  • arroz blanco
  • tapioca
  • granos como trigo sarraceno, maíz y harina de maíz, lino, quinua, arroz, soja, arrurruz y mijo

Si algún producto puede haber entrado en contacto con granos, conservantes o aditivos que contienen gluten, una persona celíaca debe evitarlo.

Una amplia gama de alternativas sin gluten, incluidos panes y pastas, ahora están disponibles en las tiendas de comestibles. Los productos sin gluten también están disponibles para su compra en línea a través de Amazon.

Según la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA), los fabricantes de alimentos pueden optar por usar la etiqueta "sin gluten" en sus productos si el artículo contiene menos de 20 partes por millón de gluten.

Obtenga más información sobre qué alimentos no contienen gluten aquí.

Cómo prepararse para una dieta sin gluten

Cualquiera que esté pensando en eliminar el gluten de su dieta debe tomar algunas medidas para prepararse. Estos pueden incluir:

  • discutir con su médico cualquier síntoma gastrointestinal, como dolor abdominal crónico o severo, hinchazón o diarrea, ya que el médico puede necesitar evaluar otras afecciones
  • Continuar consumiendo gluten hasta que se les haya hecho la prueba de la enfermedad celíaca, ya que eliminar el gluten puede dar lugar a un resultado falso negativo.
  • hablar con un dietista antes de eliminar el gluten, para asegurarse de que la dieta incluya todos los nutrientes esenciales

Resumen

A pesar de las tendencias populares, hay poca evidencia de que una dieta sin gluten tenga beneficios para la salud de las personas que no tienen intolerancia al gluten, como la enfermedad celíaca o la sensibilidad al gluten no celíaca.

Una dieta sin gluten es el único tratamiento eficaz para la enfermedad celíaca.

Cuando una persona está eliminando las fuentes de gluten de su dieta, es importante que obtenga los nutrientes adecuados de otras fuentes dietéticas.

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