¿Cuáles son los beneficios de las duchas frías y calientes?

Personas de todo el mundo han estado usando terapia de agua o hidroterapia durante siglos. La temperatura del agua que utilizan puede tener diferentes beneficios para la salud.

La mayoría de los estudios sobre los beneficios para la salud del agua fría y caliente han utilizado la terapia de inmersión en agua. Durante la terapia de inmersión en agua, una persona sumerge su cuerpo, o una parte de su cuerpo, en una tina de agua durante un período de tiempo específico.

Este artículo describe los resultados de dichos estudios, incluidos los posibles beneficios para la salud y los riesgos de las duchas frías y calientes.


Beneficios de las duchas frías

Aunque tomar una ducha fría puede no ser una experiencia agradable, puede proporcionar ciertos beneficios para la salud. Una revisión de 2014, por ejemplo, sugiere que el agua fría puede:

  • disminuir la inflamación y la hinchazón
  • disminuir los espasmos musculares
  • tener efectos analgésicos

Un estudio más antiguo, esta vez de 2000, investigó los efectos de diferentes temperaturas del agua en las reacciones corporales. En la condición de agua fría, los investigadores sumergieron a los participantes en agua a 57,2 ° F (14 ° C) durante 1 hora. Los participantes experimentaron los siguientes efectos (algunos de los cuales pueden no ser necesariamente beneficiosos para la salud):

  • aumento del metabolismo
  • aumento de la frecuencia cardíaca y la presión arterial
  • aumento de los niveles de los neuroquímicos dopamina y norepinefrina
  • niveles más bajos de cortisol, la "hormona del estrés"

Algunos efectos beneficiosos de la inmersión en agua fría incluyen:

Circulación mejorada

La exposición al agua fría hace que los vasos sanguíneos de la superficie de la piel se contraigan. Esto desvía el flujo sanguíneo de la superficie de la piel. De hecho, un pequeño estudio de 2019 encontró que tomar una ducha fría después del ejercicio puede mejorar la hidratación general al enfriar el cuerpo.

A medida que la sangre se aleja de la piel, los vasos sanguíneos de los tejidos corporales más profundos se dilatan. Esto mejora la circulación en los tejidos más profundos.

Niveles más bajos de cortisol

El cortisol es la hormona de "lucha o huida" que el cuerpo libera en respuesta al estrés.

Por lo tanto, reducir los niveles de cortisol en sangre puede ayudar a reducir los niveles de estrés. Los investigadores señalan que cuando las personas se sumergen en un baño de agua fría, sus niveles de cortisol disminuyen.

Dolor reducido

Según una revisión de 2014, la exposición al agua fría desencadena una respuesta automática al dolor llamada analgesia inducida por estrés (SIA).

SIA es una respuesta de dolor reducida durante o después de la exposición a un estímulo estresante, como la inmersión en agua fría.

Reducción del dolor muscular y la fatiga relacionados con el deporte.

Un estudio anterior de 2009 probó los efectos de la inmersión en agua fría sobre el rendimiento físico entre los atletas. Después de los deportes, algunos de los atletas recibieron inmersión en agua fría, mientras que otros recibieron inmersión en agua tibia.

Los investigadores no encontraron diferencias en el rendimiento físico posterior entre los dos grupos, ni encontraron diferencias en la cantidad de daño muscular o inflamación que experimentaron los participantes.

Sin embargo, las percepciones de dolor muscular y fatiga general fueron significativamente menores en el grupo que recibió la inmersión en agua fría. Este efecto psicológico podría resultar beneficioso durante los deportes de competición.

Beneficios de las duchas calientes

Las duchas calientes también pueden tener efectos beneficiosos para la salud. Algunos ejemplos de los posibles beneficios para la salud incluyen:

Mejora de la salud cardiovascular.

Como señala una revisión de hidroterapia de 2014, los baños de agua tibia parecen mejorar el flujo sanguíneo en personas con insuficiencia cardíaca crónica. Esto se debe al ensanchamiento natural de los vasos sanguíneos cuando se exponen a altas temperaturas.

Un estudio de 2012 exploró los efectos de la inmersión en agua tibia sobre la rigidez arterial, que ocurre cuando las arterias dentro del cuerpo se vuelven menos flexibles. La rigidez arterial juega un papel importante en la aterosclerosis, una afección cardiovascular, que puede provocar hipertensión arterial.

El estudio encontró que los participantes que sumergieron los pies y la parte inferior de las piernas en agua tibia durante 30 minutos mostraron una rigidez arterial reducida. Los participantes que no recibieron inmersión en agua tibia no mostraron este efecto.

Mejora de la salud de los músculos y las articulaciones.

Como se mencionó anteriormente, las duchas de agua caliente pueden mejorar el flujo sanguíneo, ayudando a calmar las articulaciones rígidas y los músculos cansados. Mientras tanto, las duchas frías pueden reducir la inflamación y ayudar a adormecer el dolor.

Un estudio de 2017 investigó el efecto de las terapias de frío y calor en la osteoartritis de rodilla. Los investigadores dividieron a 96 participantes en tres grupos. Un grupo de control recibió solo el tratamiento estándar para la osteoartritis. Los otros dos grupos recibieron tratamiento estándar para la osteoartritis junto con terapia de calor o terapia de frío.

El grupo de terapia de calor aplicó calor a la rodilla afectada dos veces al día durante 3 semanas, mientras que el grupo de terapia de frío aplicó frío a la rodilla afectada dos veces al día durante 3 semanas.

Al final del estudio, ambos grupos mostraron una leve reducción del dolor y una leve mejoría en la función de la rodilla. Sin embargo, estos efectos no fueron significativamente más fuertes que los que experimentó el grupo de control.

Salud cerebral mejorada

Un estudio de 2018 investigó los efectos de la inmersión en agua caliente sobre el factor neurotrófico derivado del cerebro (BDNF). El BDNF es una proteína que tiene varias funciones importantes en el cerebro y la médula espinal, que incluyen:

  • promover la supervivencia de las células nerviosas
  • promover el crecimiento, la maduración y el mantenimiento de las células nerviosas
  • promover el aprendizaje y la memoria

El estudio fue pequeño, con solo ocho hombres. Un grupo tomó un baño de 20 minutos en agua caliente con una temperatura de 107.6 ° F (42 ° C). El otro grupo tomó un baño de 20 minutos en agua tibia con una temperatura de 95 ° F (35 ° C).

Los participantes que tomaron el baño caliente tenían niveles de BDNF significativamente más altos. Los investigadores concluyeron que la hipertermia inducida por el baño caliente aumentaba la producción de BDNF.

Sueño mejorado

Organizaciones como el Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre recomiendan tomar una ducha o un baño caliente antes de acostarse como una forma de mejorar el sueño.

Una ducha caliente puede mejorar la calidad del sueño debido a la combinación de cómo el cuerpo se relaja mientras se baña y la caída de la temperatura corporal después.

Cuándo tomar duchas frías o calientes

A veces, los médicos recomiendan la terapia de calor o frío para personas con lesiones musculares o óseas. Sin embargo, aún no está claro si una ducha fría o caliente tiene los mismos beneficios que aplicar hielo o una almohadilla térmica.

Algunas personas con artritis disfrutan de las duchas de agua caliente por la mañana porque les ayuda a sentirse móviles. Sin embargo, las duchas frías son beneficiosas para las lesiones acompañadas de inflamación.

Para tomar una ducha caliente para mejorar el sueño, un estudio de 2019 encontró que el mejor momento para ducharse o bañarse era 1 a 2 horas antes de dormir.

Las personas con eccema y otras erupciones deben evitar las duchas calientes por completo, ya que pueden secar aún más la piel.

Riesgos potenciales

Los baños prolongados o las duchas demasiado frías o demasiado calientes pueden bajar o subir excesivamente la temperatura corporal de una persona.

Si la temperatura corporal de una persona cae por debajo de 89,96 ° F (32,2 ° C), una persona puede experimentar:

  • una frecuencia respiratoria disminuida
  • una caída en la presión arterial
  • irregularidades en los latidos del corazón
  • disminución de la conciencia

Si el agua está demasiado caliente, las personas corren el riesgo de sufrir quemaduras e insolación.

Siempre que una persona evite las temperaturas extremas, tomar duchas frías y calientes puede proporcionar ciertos beneficios para la salud. La hidroterapia es generalmente una estrategia segura y no causa dependencia ni efectos secundarios notables.

Serán necesarios más estudios para investigar y confirmar los efectos a largo plazo de tomar duchas frías y calientes.

Resumen

La mayor parte de la investigación sobre los efectos del agua fría y caliente en la salud ha involucrado la terapia de inmersión. Los estudios parecen sugerir que tanto las temperaturas frías como las calientes pueden tener efectos beneficiosos, pero diferentes, en el cuerpo.

No está claro si la ducha produce los mismos efectos que la terapia de inmersión. Si es así, una persona debe considerar el tipo de efectos que desea lograr antes de decidir si tomar una ducha fría o caliente.

Al igual que con las terapias de inmersión en agua, es probable que sea seguro tomar una ducha fría o caliente. Sin embargo, las personas deben evitar tomar duchas extremadamente frías o extremadamente calientes, ya que hacerlo podría ser perjudicial para la salud.

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