¿Qué puede causar una respiración dolorosa?

La respiración dolorosa es una molestia que se produce cuando una persona inhala o exhala. Las infecciones, las lesiones musculoesqueléticas y los problemas cardíacos pueden causar este dolor.

Los pulmones no tienen receptores del dolor, por lo que cuando una persona experimenta una respiración dolorosa, no son los pulmones los que duelen. Sin embargo, las afecciones que afectan los pulmones, los órganos, las articulaciones o los músculos dentro de la cavidad torácica pueden causar dolor al respirar.

En este artículo, discutimos cuándo buscar ayuda y las posibles causas de la respiración dolorosa. También cubrimos diagnóstico, tratamiento domiciliario y prevención.

Cuando pedir ayuda

Cualquiera que experimente sudoración excesiva junto con una respiración dolorosa debe buscar atención médica inmediata.

El dolor al respirar a veces puede ser un signo de una afección potencialmente mortal, como un ataque cardíaco o una embolia pulmonar.

Busque atención médica inmediata si el dolor acompaña a alguno de los siguientes síntomas:

  • asfixia
  • pérdida o disminución del nivel de conciencia
  • opresión o dolor en el pecho, especialmente si se extiende a los brazos, la espalda, los hombros, el cuello o la mandíbula
  • falta de aire severa
  • piel, dedos o uñas azules
  • luchando o jadeando por aire
  • sudoración excesiva
  • mareos repentinos o sensación de desvanecimiento

Neumonía

La neumonía es una inflamación de los sacos de aire dentro de los pulmones. La causa más común de neumonía en adultos es una infección bacteriana, pero otras causas incluyen infecciones virales y micóticas.

Las personas con neumonía suelen tener dolor en el pecho que puede empeorar al inhalar.

Otros síntomas de neumonía pueden incluir:

  • tosiendo
  • una fiebre alta
  • fatiga
  • dificultad para respirar

Las personas con síntomas de neumonía deben consultar a un médico. El tratamiento depende de la causa y la gravedad de la afección. Un médico puede recetar antibióticos para las infecciones bacterianas.

Pleuritis

La pleuresía es una inflamación de la pleura, que son los tejidos que recubren la cavidad torácica y el exterior de los pulmones. Muchas afecciones pueden provocar pleuresía, incluidas infecciones virales y bacterianas.

Las personas con pleuresía tienden a experimentar un dolor agudo al respirar. Otros síntomas pueden incluir:

  • dolor que puede extenderse a los omóplatos
  • dolor de pecho que empeora al toser o estornudar
  • dificultad para respirar
  • pérdida de peso inexplicable

Las personas con síntomas de pleuresía deben consultar a un médico. El tratamiento depende de la afección subyacente.

Costocondritis

La costocondritis es la inflamación del cartílago que conecta el esternón y las costillas. La causa de esta inflamación no siempre está clara, pero a veces puede resultar de una lesión en el pecho, tos severa o una infección respiratoria.

La costocondritis generalmente causa dolor agudo y sensibilidad alrededor del esternón. Las personas pueden encontrar que este dolor se irradia a la espalda y empeora al respirar profundamente o al toser.

La costocondritis a menudo mejora por sí sola, pero las personas deben consultar a un médico si el dolor interfiere con las actividades diarias.

Neumotórax

El dolor en el pecho que empeora al respirar o toser podría ser un signo de neumotórax.

El neumotórax ocurre cuando el aire ingresa al espacio pleural, que es el espacio entre la pared torácica y los pulmones. La acumulación de aire aumenta la presión en la cavidad pleural, lo que puede provocar el colapso parcial o total del pulmón de una persona.

Una herida en el pecho, una lesión pulmonar o una complicación de una enfermedad pulmonar, como enfisema o tuberculosis, suelen causar neumotórax.

El neumotórax puede causar dolor en el pecho que empeora al respirar o toser. Otros síntomas pueden incluir:

  • un ritmo cardíaco rápido
  • piel o uñas azuladas
  • dificultad para respirar
  • cansancio
  • opresión en el pecho
  • ensanchamiento de las fosas nasales

Las personas con síntomas de neumotórax deben consultar a un médico. Para evitar el colapso de los pulmones de una persona, es posible que un médico necesite extraer aire del espacio pleural.

Pericarditis

La pericarditis es una inflamación del pericardio, que es un saco lleno de líquido que rodea y protege el corazón. Una amplia variedad de factores pueden causar pericarditis, que incluyen:

  • infecciones bacterianas y virales
  • lesiones o cirugía en el corazón
  • ciertos medicamentos
  • condiciones autoinmunes, como artritis reumatoide y lupus
  • rara vez cáncer

La pericarditis puede provocar dolor al respirar o dolor agudo en el pecho que puede mejorar al sentarse erguido e inclinarse hacia adelante. Las personas con pericarditis también pueden experimentar:

  • fiebre
  • latidos cardíacos irregulares o palpitaciones
  • dificultad para respirar
  • aturdimiento o mareos

Cualquier persona con síntomas de pericarditis debe buscar atención médica. Los médicos generalmente pueden tratar la pericarditis con medicamentos antiinflamatorios.

Lesiones en el pecho

Las lesiones en el pecho, como tirones musculares, costillas rotas o una pared torácica magullada, pueden provocar dolor al respirar. Este dolor puede ocurrir solo en el lado de la lesión.

Otros síntomas de una lesión en el pecho pueden incluir:

  • hematomas o decoloración de la piel
  • dolor que se irradia al cuello o la espalda
  • dificultad para respirar

Las lesiones en el pecho pueden resultar de:

  • golpes e impactos en el pecho
  • lesiones deportivas
  • tos severa
  • cirugía
  • caídas

Las personas con lesiones leves en el pecho a menudo pueden tratarse en casa con reposo y analgésicos. Sin embargo, las personas con lesiones graves u otros síntomas preocupantes deben buscar atención médica.

Diagnóstico

Por lo general, un médico le preguntará a una persona sobre sus síntomas, revisará su historial médico y realizará un examen físico de su pecho.

Luego, el médico puede recomendar una o más pruebas para ayudar a determinar la causa del dolor de una persona.

Las posibles pruebas incluyen:

  • Radiografía de pecho.Los rayos X crean una imagen del interior del tórax y permiten al médico verificar si hay afecciones, como lesiones e infecciones.
  • Tomografía computarizada. Esta prueba implica tomar una serie de radiografías desde diferentes ángulos para crear imágenes más precisas. Las tomografías computarizadas a veces son más útiles que una radiografía de tórax.
  • Pruebas de función pulmonar. Estos involucran a una persona que realiza una serie de pruebas respiratorias que ayudan a determinar qué tan bien están funcionando sus pulmones. Los médicos pueden usar los resultados para diagnosticar afecciones respiratorias, como la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC).
  • Electrocardiograma (ECG). Los médicos usan un ECG para medir la actividad eléctrica del corazón de una persona, lo que puede ayudar a diagnosticar problemas cardíacos.
  • Oximetría de pulso. La oximetría de pulso mide los niveles de oxígeno en la sangre. Los niveles bajos de oxígeno pueden indicar ciertas afecciones respiratorias, como un neumotórax o neumonía.

Tratamiento a domicilio

El tratamiento médico para personas con respiración dolorosa depende de la causa subyacente. Sin embargo, el tratamiento en el hogar puede ayudar a aliviar el dolor de pecho y otros síntomas.

Las personas que experimentan dolor al respirar pueden intentar:

  • Analgésicos. Los medicamentos de venta libre (OTC), como el ibuprofeno y el acetaminofeno, pueden ayudar a reducir el dolor de afecciones como la costocondritis y las lesiones leves en el pecho.
  • Cambio de posiciones. Inclinarse hacia adelante o sentarse erguido a veces puede ayudar a aliviar el dolor de pecho causado por afecciones como la pericarditis.
  • Respira más despacio. Relajar el pecho y respirar más lentamente puede ayudar a aliviar los síntomas en algunas personas.
  • Supresores de la tos. Si los síntomas también incluyen tos, tomar medicamentos para la tos de venta libre puede ayudar a reducir las molestias.

Prevención

Llevar una dieta saludable puede reducir el riesgo de algunas afecciones que causan respiración dolorosa.

No siempre es posible prevenir la respiración dolorosa. Las condiciones que pueden provocar dolor al respirar no siempre tienen una causa clara, lo que dificulta que una persona las prevenga.

Sin embargo, algunas intervenciones en el estilo de vida pueden ayudar a reducir el riesgo de infecciones y otros problemas en el pecho que pueden provocar una respiración dolorosa. Estos pueden incluir:

  • dejar de fumar
  • practicar una buena higiene, como lavarse las manos con regularidad
  • tener una vacuna anual contra la gripe
  • comer una dieta equilibrada y saludable
  • haciendo ejercicio regularmente
  • dormir lo suficiente

Resumen

La respiración dolorosa no es una enfermedad en sí misma, sino generalmente un síntoma de otra afección. Las causas pueden variar de leves a graves y pueden incluir lesiones en el pecho, infecciones e inflamación.

En general, es recomendable que las personas con dolor al respirar acudan a un médico para una evaluación. Cualquier persona con dolor en el pecho y dificultad para respirar debe buscar atención médica inmediata.

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