¿Qué es la disnea?

La disnea es el término médico para la dificultad para respirar, a veces descrita como "falta de aire". Es una sensación incómoda.

La dificultad para respirar puede variar de leve y temporal a grave y duradera. A veces es difícil diagnosticar y tratar la disnea porque puede haber muchas causas diferentes.

Es un problema común. Según el Centro de Educación Continua de la Clínica Cleveland, 1 de cada 4 personas que visitan al médico tiene disnea.

Síntomas


Los problemas respiratorios pueden ser el resultado de un esfuerzo excesivo en personas por lo demás sanas.

La disnea puede ocurrir como resultado de un esfuerzo excesivo, pasar tiempo a gran altura o como un síntoma de una variedad de condiciones.

Los signos de que una persona experimenta disnea incluyen:

  • dificultad para respirar después de un esfuerzo o debido a una afección médica
  • sentirse sofocado o sofocado como resultado de dificultades respiratorias
  • dificultad para respirar
  • opresión en el pecho
  • respiración rápida y superficial
  • Palpitaciones del corazón
  • sibilancias
  • tosiendo

Si la disnea se presenta repentinamente o si los síntomas son graves, puede ser un signo de una afección médica grave.

Causas

Un episodio de disnea no siempre está directamente relacionado con la salud de un individuo. Una persona puede sentir dificultad para respirar después de un ejercicio intenso, cuando viaja a una gran altitud o atraviesa cambios importantes de temperatura.

Sin embargo, la disnea suele estar relacionada con problemas de salud. A veces, es solo un caso de estar fuera de forma y el ejercicio puede mejorar los síntomas. Pero la disnea puede ser un signo de un problema de salud grave.

Según el Dr. Steven Wahls, las causas más comunes de disnea son el asma, la insuficiencia cardíaca, la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), la enfermedad pulmonar intersticial, la neumonía y los problemas psicógenos que generalmente están relacionados con la ansiedad.

Si la dificultad para respirar comienza repentinamente, se denomina caso agudo de disnea.

La disnea aguda puede deberse a:

  • asma
  • ansiedad
  • neumonía
  • asfixia o inhalar algo que bloquea las vías respiratorias
  • reacciones alérgicas
  • anemia
  • pérdida grave de sangre, que resulta en anemia
  • exposición a niveles peligrosos de monóxido de carbono
  • insuficiencia cardiaca
  • hipotensión, que es presión arterial baja
  • embolia pulmonar, que es un coágulo de sangre en una arteria del pulmón
  • pulmón colapsado
  • Hernia hiatal

La disnea también es común entre las personas con una enfermedad terminal.

Si una persona experimenta dificultad para respirar durante más de un mes, la afección se denomina disnea crónica.

La disnea crónica puede deberse a:

  • asma
  • EPOC
  • problemas del corazón
  • obesidad
  • fibrosis pulmonar intersticial, una enfermedad que causa cicatrices en el tejido pulmonar

Algunas afecciones pulmonares adicionales también pueden causar dificultad para respirar.

Algunos ejemplos son:

  • crup
  • lesión pulmonar traumática
  • cáncer de pulmón
  • tuberculosis
  • pleuresía, una inflamación en los tejidos que rodean los pulmones
  • edema pulmonar, cuando se acumula demasiado líquido en los pulmones
  • hipertensión pulmonar, cuando aumenta la presión arterial en las arterias que van a los pulmones
  • sarcoidosis, cuando grupos de células inflamatorias crecen en los pulmones

La dificultad para respirar también se ha relacionado con los siguientes problemas cardíacos:

  • cardiomiopatía, una variedad de enfermedades que afectan al músculo cardíaco
  • problemas del ritmo cardíaco
  • insuficiencia cardiaca
  • pericarditis, cuando el tejido que rodea el corazón se inflama

Disparadores


La disnea es un síntoma de asma.

Los contaminantes ambientales, como los productos químicos, los vapores, el polvo y el humo, pueden dificultar la respiración de las personas con disnea.

Las personas con asma pueden encontrar que la exposición a alérgenos como el polen o el moho puede desencadenar episodios de disnea.

Algunos contaminantes, como el tabaquismo, se autoadministran y se pueden prevenir.

La EPOC se refiere a diferentes enfermedades pulmonares obstructivas. Estos incluyen enfisema y bronquitis crónica.

Todas estas condiciones dificultan mucho la respiración.

No todas las personas con disnea tienen EPOC, pero el 90 por ciento de las personas con EPOC eran fumadores de tabaco en algún momento, según la COPD Foundation.

Complicaciones

La disnea se puede asociar con hipoxia o hipoxemia, que es un nivel bajo de oxígeno en sangre. Esto puede provocar una disminución del nivel de conciencia y otros síntomas graves.

Si la disnea es grave y continúa durante algún tiempo, existe el riesgo de deterioro cognitivo temporal o permanente.

También puede ser un signo de la aparición o empeoramiento de otros problemas médicos.

Cuando ver a un doctor

A veces, la dificultad para respirar puede ser un signo de una afección potencialmente mortal.

Se necesita tratamiento médico de emergencia si una persona tiene alguno de estos síntomas:

  • aparición repentina de disnea grave
  • Pérdida de la capacidad para funcionar debido a dificultad para respirar.
  • Dolor de pecho
  • náusea

No todos los casos de disnea requieren tratamiento médico inmediato, pero la falta de aire puede indicar problemas médicos graves.

Se necesita consejo médico si una persona experimenta:

  • un cambio en su capacidad para respirar
  • aumento de los límites en sus actividades debido a problemas respiratorios
  • dificultad para respirar al acostarse
  • hinchazón de pies y tobillos
  • fiebre, escalofríos y tos
  • sibilancias

Diagnóstico

Por lo general, un médico podrá diagnosticar la disnea basándose en un examen físico completo de la persona, junto con una descripción completa de sus experiencias, según el Dr. Wahls.

Una persona deberá explicar cómo y cuándo comenzaron sus ataques de disnea, cuánto duran, con qué frecuencia ocurren y qué tan graves son.

Los médicos pueden utilizar radiografías de tórax y tomografías computarizadas (TC) para hacer un diagnóstico más específico de disnea y evaluar la salud del corazón, los pulmones y los sistemas relacionados de la persona.

Un electrocardiograma (ECG) puede ayudar a mostrar cualquier signo de ataque cardíaco u otro problema eléctrico en el corazón.

Pruebas de espirometría para medir el flujo de aire y la capacidad pulmonar del paciente. Esto puede ayudar a identificar el tipo y el alcance de los problemas respiratorios de una persona. Las pruebas adicionales pueden observar el nivel de oxígeno en la sangre de un paciente y la capacidad de la sangre para transportar oxígeno.

Tratamiento


La terapia con oxígeno puede ser necesaria en algunas circunstancias.

El tratamiento dependerá de la causa del problema.

Una persona que tiene dificultad para respirar debido a un esfuerzo excesivo probablemente recuperará el aliento una vez que se detenga y se relaje.

En casos más graves, se necesitará oxígeno suplementario. Aquellos con asma o EPOC pueden tener un broncodilatador de rescate inhalado para usar cuando sea necesario.

Para las personas con afecciones crónicas, como la EPOC, un proveedor de atención médica trabajará con la persona para ayudarla a respirar más fácilmente.

Esto implicará desarrollar un plan de tratamiento que ayude a prevenir episodios agudos y ralentizar la progresión de la enfermedad en general.

Si la disnea está relacionada con el asma, generalmente responde bien a medicamentos como broncodilatadores y esteroides.

Cuando se debe a una infección como la neumonía bacteriana, los antibióticos pueden brindar alivio.

Otros medicamentos, como los opiáceos, los antiinflamatorios no esteroideos (AINE) y los ansiolíticos, también pueden ser eficaces.

Los problemas respiratorios derivados de la EPOC pueden mejorar con técnicas especiales de respiración, como la respiración con los labios fruncidos y los ejercicios de fortalecimiento de los músculos respiratorios.

Las personas pueden aprender a hacer esto en los programas de rehabilitación pulmonar.

El Dyspnea Lab, un centro de investigación que se especializa en la dificultad para respirar, informa que las personas encuentran útiles estos programas, incluso si las causas fundamentales del problema persisten.

Si las pruebas indican niveles bajos de oxígeno en la sangre, se puede suministrar oxígeno suplementario. Sin embargo, no todas las personas con dificultad para respirar tendrán niveles bajos de oxígeno en sangre.

Según el laboratorio de disnea, muchas personas con disnea encuentran que una suave corriente de aire fresco alrededor de la cabeza y la cara ayuda a mejorar sus síntomas.

Prevención


Dejar de fumar o evitar fumar es importante para prevenir problemas respiratorios.

Las personas con disnea pueden tomar medidas para mejorar su salud en general y tener más espacio para respirar.

Éstos incluyen:

  • dejar de fumar
  • Evitar el humo de segunda mano siempre que sea posible.
  • Evitar otros desencadenantes ambientales, como vapores químicos y humo de leña.
  • perder peso, ya que esto puede reducir el estrés en el corazón y los pulmones y facilitar el ejercicio, los cuales pueden fortalecer los sistemas cardiovascular y respiratorio
  • Tómese su tiempo para adaptarse a altitudes más altas, realice actividades de manera gradual y reduzca los niveles de ejercicio en altitudes superiores a los 5,000 pies.

Grupos específicos

La disnea puede afectar a grupos específicos de personas de diferentes maneras:

El embarazo

Según el Centro de Educación Continua de la Clínica Cleveland, los síntomas leves de disnea son comunes durante el embarazo.

Esto se debe a que el embarazo altera la capacidad respiratoria de la mujer.

La capacidad respiratoria aumenta durante el embarazo, pero también hay una reducción del volumen pulmonar de hasta un 20 por ciento al final de una espiración.

La cantidad de respiraciones que realiza una mujer por minuto, o la frecuencia respiratoria, no suele cambiar durante el embarazo.

Personas mayores y personas con problemas de salud graves.

La disnea puede desarrollarse cuando las personas experimentan la etapa avanzada de ciertas enfermedades.

En este punto, la dificultad para respirar se puede tratar como parte de un paquete de tratamiento para el final de la vida, ya que tratar la disnea con medicamentos específicos puede causar problemas innecesarios a la persona.

Infantes

Las enfermedades del sistema respiratorio superior que causan disnea aguda son una emergencia pediátrica relativamente común. Son una de las causas más comunes de dificultad para respirar en los bebés.

El crup, la inhalación de un objeto extraño y la inflamación de la epiglotis son causas comunes de disnea en los bebés.

panorama

El pronóstico para las personas con disnea depende de la causa.

Si la afección subyacente se puede tratar y mejorar con éxito, como neumonía o asma no grave, los problemas respiratorios pueden eliminarse o reducirse en gran medida.

Sin embargo, si la dificultad para respirar se debe a enfermedades graves o crónicas que empeoran con el tiempo, como insuficiencia cardíaca crónica, asma grave o EPOC, la mejoría puede ser limitada.

Los pacientes con disnea deben trabajar con sus proveedores de atención médica para desarrollar y seguir un plan de tratamiento integral.

Lea el artículo en español.

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