¿Qué es la ortopnea?

La ortopnea es una dificultad para respirar que afecta a una persona cuando está acostada, pero cede en otras posiciones, como estar de pie o sentada. La ortopnea es a menudo un síntoma de insuficiencia cardíaca o enfermedad pulmonar, pero también puede ser el resultado de otras afecciones.

Para las personas con ortopnea, la dificultad para respirar suele desaparecer rápidamente después de levantarse de una posición horizontal. En una condición relacionada conocida como disnea nocturna paroxística, la dificultad para respirar despierta a la persona un par de horas después de quedarse dormida.

En este artículo, analizamos los síntomas, las causas, el diagnóstico y el tratamiento de la ortopnea.

Síntomas

La ortopnea es la dificultad para respirar que se produce al estar acostado.

La ortopnea es un síntoma más que una condición en sí misma. El término médico para la falta de aire es disnea. La ortopnea es un tipo de disnea que solo ocurre cuando una persona está acostada.

Las personas a menudo describen la ortopnea como una sensación de opresión en el pecho que dificulta o incomoda la respiración. Algunas personas también pueden experimentar dolor en el pecho.

La ortopnea puede ser leve o grave. Algunas personas pueden apenas notar este síntoma cuando usan una o dos almohadas para apuntalar la parte superior del cuerpo. Para otros, puede causar dificultades respiratorias significativas que solo pueden aliviar sentándose erguidos o de pie.

También pueden ocurrir otros síntomas, que dependerán de la causa subyacente. Por ejemplo, una causa común de ortopnea es la insuficiencia cardíaca, que también puede causar los siguientes síntomas:

  • fatiga
  • cambios en el apetito
  • náusea
  • Confusión
  • aumento de la frecuencia cardíaca
  • tos persistente o sibilancias

Causas

La ortopnea es a menudo un síntoma de afecciones que afectan el funcionamiento normal de los pulmones. Estos pueden incluir afecciones cardíacas.

La enfermedad cardíaca puede hacer que el corazón no pueda redistribuir la sangre y otros fluidos corporales de manera efectiva mientras una persona está acostada. El aumento de presión en los vasos sanguíneos de los pulmones puede empujar líquido hacia los alvéolos, provocando una afección conocida como edema pulmonar.

Los alvéolos son pequeños sacos de aire en los pulmones. Aquí, el oxígeno pasa de los pulmones al torrente sanguíneo, mientras que el dióxido de carbono pasa de la sangre a los pulmones. El líquido en los alvéolos puede interferir con este intercambio gaseoso, evitando que una persona reciba suficiente oxígeno alrededor de su cuerpo.

Varias otras afecciones también pueden causar ortopnea, que incluyen:

  • Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC)
  • obesidad
  • trastornos relacionados con la ansiedad y el estrés
  • apnea del sueño
  • ronquidos

Diagnóstico

Como la ortopnea suele ser un síntoma de otra afección, como la insuficiencia cardíaca, el médico se centrará en tratar de identificar la causa subyacente.

El médico puede comenzar con un examen físico para verificar la gravedad y el momento de las dificultades respiratorias. También preguntarán sobre otros síntomas y revisarán el historial médico de la persona.

Dependiendo de la causa sospechada, el médico puede recomendar una o más de las siguientes pruebas:

  • Radiografía o tomografía computarizada del tórax. Estas pruebas crean una imagen del interior del tórax, lo que le permite al médico ver si hay algún problema con los pulmones o el corazón.
  • Electrocardiograma (ECG). Esta prueba implica colocar sensores en la piel de una persona para medir las señales eléctricas del corazón. Los médicos usan un ECG para verificar el funcionamiento del corazón.
  • Ecocardiograma. También conocido como "eco", es un tipo de ecografía que utiliza ondas sonoras para crear una imagen del corazón. Los médicos utilizan esta prueba para detectar problemas con este órgano.
  • Pruebas de función pulmonar. Estas pruebas incluyen espirometría, que implica respirar en una máquina. Un médico puede usar los resultados para determinar qué tan bien están funcionando los pulmones.
  • Gasometría arterial. Este es un tipo de análisis de sangre que verifica si una persona está recibiendo suficiente oxígeno.
  • Análisis de sangre. Éstos implican tomar una pequeña muestra de sangre de una persona y los médicos las usan para detectar signos de una amplia gama de afecciones.

Tratamiento

Apoyar la parte superior del cuerpo con almohadas durante el sueño puede ayudar a aliviar la ortopnea.

El propósito del tratamiento de la ortopnea es disminuir los síntomas y abordar la causa subyacente.

Algunas personas pueden aliviar los síntomas temporalmente durmiendo en una posición más elevada. Una forma sencilla de hacerlo es apuntalar la parte superior del cuerpo con almohadas. Alternativamente, una persona podría intentar colocar cuñas de espuma debajo del colchón o levantar la cabecera de la cama con bloques de madera.

Si la persona tiene sobrepeso u obesidad, perder peso también puede ayudar a reducir la ortopnea. Un médico o dietista puede aconsejarle sobre un plan de ejercicio o dieta para perder peso.

Dependiendo de la causa subyacente de la ortopnea de una persona, un médico puede recetar medicamentos, como:

  • medicamentos antiinflamatorios
  • medicamentos para mejorar la eliminación del moco de los pulmones
  • esteroides
  • diuréticos
  • vasodilatadores
  • fármacos inotrópicos, que alteran la fuerza de las contracciones del corazón

La ortopnea es a menudo un síntoma de una afección cardíaca subyacente. El tratamiento de esta afección puede implicar cuidados continuos y cambios en el estilo de vida. Dependiendo de la gravedad de la afección cardíaca, una persona a veces puede requerir cirugía.

Quitar

La ortopnea es una dificultad para respirar que ocurre cuando se está acostado, pero generalmente se resuelve al sentarse o levantarse. La ortopnea es a menudo un síntoma de insuficiencia cardíaca, pero puede desarrollarse debido a otras afecciones que afectan el funcionamiento normal de los pulmones, como la EPOC.

Cualquiera que experimente ortopnea debe consultar a un médico para una evaluación. El tratamiento de la ortopnea dependerá de su causa subyacente. Sin embargo, una persona puede encontrar un alivio temporal al levantar la cabeza y el pecho con algunas almohadas cuando está acostada en la cama.

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