Qué saber sobre la alexitimia

La alexitimia es cuando una persona tiene dificultad para identificar y expresar emociones. No es un trastorno de salud mental.

Las personas con alexitimia pueden tener problemas para mantener relaciones y participar en situaciones sociales. Pueden tener una afección de salud mental concurrente, como depresión, o ninguna afección de salud mental diagnosticable. La alexitimia también tiene vínculos con el autismo.

Hasta el 13% de la población experimenta alexitimia, según algunas investigaciones. Es más común en hombres que en mujeres, con un estudio entre una población carcelaria en China que indica que más del 30% de los presos lo experimentaron.

En este artículo, discutimos los síntomas y las causas de la alexitimia. También analizamos sus vínculos con las condiciones de salud mental.

¿Qué es la alexitimia?

Una persona con alexitimia puede tener dificultades para comunicar sus emociones a los demás.

Los investigadores describen la alexitimia como un constructo relacionado con una dificultad para experimentar, identificar y expresar emociones.

No es un diagnóstico clínico y los profesionales de la salud mental no lo consideran un trastorno, aunque puede ocurrir junto con algunas afecciones de salud mental.

Peter Sifneos, psiquiatra y profesor emérito de psiquiatría en la Escuela de Medicina de Harvard, describió por primera vez la alexitimia a principios de la década de 1970. La palabra proviene del griego: "a" significa falta, "léxico" significa palabra y "thymos" significa emoción; en general, significa falta de palabras para las emociones.

Las personas con alexitimia tienen:

  • Problemas con la introspección o la observación de sus propios procesos mentales y emocionales.
  • experimentar confusión en torno a las sensaciones corporales conectadas a las emociones
  • luchan por comunicar sus emociones a los demás

La alexitimia también dificulta que las personas identifiquen y respondan a las emociones de los demás. Estos problemas pueden generar dificultades en los entornos sociales y las relaciones interpersonales.

Síntomas

Los signos y síntomas de la alexitimia incluyen:

  • dificultades para identificar sentimientos y emociones
  • Problemas para distinguir entre emociones y sensaciones corporales que se relacionan con esas emociones.
  • capacidad limitada para comunicar sentimientos a los demás
  • Dificultades para reconocer y responder a las emociones de los demás, incluido el tono de voz y las expresiones faciales.
  • falta de fantasías e imaginación
  • un estilo de pensamiento lógico y rígido que no tiene en cuenta las emociones
  • Pocas habilidades de afrontamiento cuando se trata de lidiar con el estrés.
  • comportarse de forma menos altruista que los demás
  • apareciendo distante, rígido y sin humor
  • pobre satisfacción con la vida

Causas

Una persona puede tener un mayor riesgo de alexitimia si tiene un pariente cercano con la afección.

Los expertos no comprenden la causa exacta de la alexitimia. Algunos estudios sugieren que puede resultar de uno o más de los siguientes:

  • Genética. Las investigaciones sobre gemelos indican que la alexitimia tiene un componente genético. Las personas tienen más probabilidades de tener alexitimia si un pariente cercano también la tiene.
  • Factores medioambientales. El mismo estudio de gemelos también indica que los factores ambientales juegan un papel en la alexitimia. Los ejemplos de factores ambientales incluyen antecedentes de trauma infantil, la presencia de una condición de salud física o mental o factores socioeconómicos.
  • Daño cerebral. Las investigaciones informan que las personas con lesiones en una parte del cerebro conocida como ínsula anterior experimentan niveles aumentados de alexitimia.

Los factores de riesgo de la alexitimia incluyen:

  • ser hombre, y un estudio informó que los hombres experimentan alexitimia casi el doble que las mujeres
  • Edad avanzada
  • un bajo nivel de educación
  • nivel socioeconómico bajo
  • baja inteligencia emocional

Diagnóstico

La alexitimia no es un trastorno de salud mental, por lo que los médicos y los profesionales de la salud mental no pueden diagnosticar formalmente el fenómeno. Sin embargo, existen cuestionarios y escalas que los profesionales pueden usar para verificar si hay signos de alexitimia.

Éstos incluyen:

La escala de alexitimia de Toronto de veinte ítems (TAS-20) que evalúa:

  • la capacidad de una persona para identificar sentimientos y separarlos de las sensaciones físicas
  • su capacidad para comunicar sentimientos a otras personas
  • su inclinación a mostrar un pensamiento orientado hacia el exterior (en lugar de un estilo de pensamiento introspectivo)

El Cuestionario de Alexitimia de Bermond-Vorst (BVAQ) que se compone de 40 ítems dentro de las siguientes cinco subescalas:

  • emocionalizante
  • fantaseando
  • identificando
  • analizando
  • verbalizar

La Escala de Alexitimia del Observador (OEA) que se compone de 33 ítems en la siguiente estructura de cinco factores:

  • distante
  • desagradable
  • somatizante
  • sin humor
  • rígido

Vínculos con el autismo

La alexitimia tiene un fuerte vínculo con el trastorno del espectro autista (TEA), con un estudio de 2018 que indica que aproximadamente la mitad de las personas autistas probablemente tengan alexitimia. Es especialmente frecuente en personas con TEA complejo.

Otra investigación propone que las dificultades sociales y emocionales que experimentan las personas con TEA pueden no ser una característica del autismo, sino más bien de una alexitimia concurrente.

Vínculos con afecciones de salud mental

La alexitimia comúnmente ocurre junto con ciertas condiciones de salud mental, incluida la depresión y el trastorno de estrés postraumático (TEPT).

Depresión

Algunos resultados indican que las características clínicas de la depresión son al menos algo dependientes de la presencia de alexitimia. Es probable que las personas con trastornos depresivos concurrentes y alexitimia muestren síntomas más graves de depresión, psicosis y fobias.

Trastorno de estrés postraumático

Las investigaciones han demostrado que las personas con trastorno de estrés postraumático pueden tener un mayor riesgo de alexitemia.

Algunos estudios pequeños sugieren que la alexitimia es mayor entre las personas con TEPT.

Un estudio de 22 veteranos de guerra con PTSD encontró que el 41% tenía alexitimia.

Un estudio de 1997 que comparó a los sobrevivientes del Holocausto con y sin PTSD encontró que los sobrevivientes con PTSD tenían puntuaciones significativamente más altas en las pruebas de alexitimia que aquellos sin PTSD.

Desorden hiperactivo y deficit de atencion

Un estudio de 2013 sobre 50 niños con trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH) sugiere una asociación entre alexitimia e hiperactividad e impulsividad, aunque no con falta de atención.

Trastornos de la alimentación

Una revisión de 2017 indica que, en todo el espectro de trastornos alimentarios, las personas informan problemas para identificar o describir sus emociones. Otras investigaciones vinculan niveles más altos de alexitimia con peores resultados del tratamiento para los trastornos alimentarios.

Otros

La investigación relaciona la alexitimia con otras afecciones, que incluyen:

  • suicidio
  • esquizofrenia
  • enfermedades neurodegenerativas

Resumen

La alexitimia no es una condición en sí misma, sino más bien una incapacidad para identificar y describir las emociones. Las personas con alexitimia tienen dificultades para reconocer y comunicar sus propias emociones, y también luchan por reconocer y responder a las emociones de los demás.

No existe un diagnóstico formal de alexitimia, aunque varias escalas pueden ayudar a identificar sus signos.

Como no es un trastorno, los profesionales de la salud actualmente no recomiendan ni prescriben un tratamiento para la alexitimia. Sin embargo, si coexiste con otra afección, como la depresión o el trastorno de estrés postraumático, las personas pueden buscar tratamiento para esos problemas a fin de evitar el empeoramiento de los síntomas o las complicaciones.

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