Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC)

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es un término general para dos afecciones pulmonares crónicas. Fumar es la causa más común.

Una persona con EPOC puede tener bronquitis crónica, enfisema o ambos. Estos problemas limitan el funcionamiento de las vías respiratorias y causan problemas para respirar.

Las personas con EPOC también pueden tener un mayor riesgo de síntomas graves de COVID-19. Aprende más aquí.

¿Qué es la EPOC?

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La EPOC es principalmente un término general para dos afecciones: enfisema y bronquitis crónica. Alguien con EPOC puede tener uno o ambos de estos problemas, y la gravedad de cada uno varía de una persona a otra.

El enfisema daña los sacos de aire de los pulmones. Los pulmones pierden su elasticidad y, como resultado, ya no pueden intercambiar oxígeno y dióxido de carbono de manera eficiente.

La bronquitis crónica implica la inflamación del revestimiento de las vías respiratorias. Esto da como resultado una mayor producción y espesamiento de la mucosidad. La bronquitis se vuelve crónica cuando persiste y se resiste al tratamiento.

Los síntomas del asma pueden ser parte de la EPOC y los antecedentes de asma pueden aumentar el riesgo de desarrollar la afección. El asma causa inflamación de las vías respiratorias, que sufren espasmos y reaccionan de forma exagerada a las sustancias inhaladas.

La EPOC es un problema de por vida que implica daño irreversible a los pulmones y empeoramiento de la dificultad para respirar y obstrucción de las vías respiratorias. Es posible que una persona con EPOC avanzada no pueda subir las escaleras ni cocinar. Es posible que necesiten medicamentos y oxígeno suplementario.

En 2014, la EPOC fue la tercera causa principal de muerte en los Estados Unidos.

Síntomas

La EPOC causa algunos o todos los siguientes:

  • dificultad para respirar, especialmente después de un esfuerzo
  • una tos persistente
  • exceso de producción de esputo
  • fatiga
  • sibilancias
  • dificultad para respirar que empeora con el tiempo

Una persona con síntomas graves también puede tener:

  • un tinte azulado en los labios o en el lecho de las uñas
  • dificultad para respirar mientras habla
  • estado de alerta mental reducido
  • un latido cardíaco rápido

Cualquier persona que presente algún síntoma grave debe recibir atención médica inmediata.

Si los síntomas son leves, es posible que una persona no se dé cuenta de que tiene EPOC. Casi el 6,4% de la población de EE. UU. Ha diagnosticado EPOC, pero su prevalencia real puede ser mucho más extensa.

Aquí encontrará consejos para dejar de respirar con dificultad.

Modelo visual de EPOC

A continuación se muestra un modelo 3D interactivo de EPOC. Explórelo con la alfombrilla de ratón o la pantalla táctil.

Causas y factores de riesgo

En los EE. UU., Hasta el 75% de las personas con EPOC fuman o alguna vez lo hicieron. Más allá del tabaquismo, los factores de riesgo de la EPOC incluyen:

  • exposición al humo de segunda mano
  • Exposición a otros contaminantes del aire y toxinas, en el hogar o en el lugar de trabajo, por ejemplo.
  • asma
  • raramente, factores genéticos, que pueden conducir a una deficiencia de la proteína protectora alfa-1 antitripsina
  • antecedentes familiares de EPOC

Si la EPOC se desarrolla antes de los 40 años, suele haber un problema de salud subyacente, como una deficiencia de alfa-1 antitripsina.

El asma puede aumentar el riesgo de EPOC porque inflama y estrecha las vías respiratorias. Sin embargo, el tratamiento generalmente puede revertir cualquier daño resultante del asma.

Diagnóstico

Varias condiciones pueden causar tos y problemas respiratorios. Si una persona tiene EPOC, estos síntomas persisten y empeoran con el tiempo.

Para identificar la EPOC, un médico:

  • considera los antecedentes médicos personales y familiares
  • pregunta sobre el historial de tabaquismo y exposición a otros contaminantes
  • realiza un examen físico, utilizando un estetoscopio para escuchar la respiración de la persona
  • realiza o solicita:
    • una prueba de función pulmonar
    • un análisis de sangre arterial para medir los niveles de oxígeno en la sangre
    • pruebas de diagnóstico por imágenes, como una radiografía o una tomografía computarizada

Una prueba de función pulmonar, la espirometría, mide la cantidad y la velocidad del flujo de aire durante una respiración corta. La persona sopla con fuerza en un tubo conectado a un dispositivo llamado espirómetro, que da la lectura.

Esta y otras pruebas similares pueden ayudar a descartar otras afecciones o indicar EPOC.

El médico también utilizará las pautas de la Iniciativa Global para la Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica para evaluar los síntomas de la EPOC y el riesgo de que empeoren.

Tratamiento

No existe cura para la EPOC. El tratamiento implica controlar los síntomas para mejorar la calidad de vida, reducir el riesgo de complicaciones y retrasar la progresión de los problemas de salud involucrados.

Dejar de fumar

Dejar de fumar puede ayudar a mejorar los síntomas de la EPOC y retrasar su progresión. Hacerlo también puede prevenir la EPOC.

Aquí, obtenga información sobre cómo manejar la abstinencia de nicotina.

Evitación de contaminantes del aire

Siempre que sea posible, las personas deben reducir su exposición a los contaminantes del aire.

Esto puede involucrar:

  • evitando los fuegos abiertos
  • pedirle a los demás que no fumen cerca
  • evitando lugares donde la gente está rociando pintura o repelente de insectos
  • quedarse en casa con las ventanas cerradas cuando los niveles de contaminación del aire son altos
  • usar equipo de protección, como una máscara, cuando se trabaja en un entorno polvoriento

Tratamientos farmacológicos

Los medicamentos pueden ayudar a controlar los síntomas de la EPOC y prevenir complicaciones.

Para facilitar la respiración, un médico puede recetarle un inhalador que contenga varios medicamentos. Por ejemplo, para relajar los músculos alrededor de las vías respiratorias y facilitar la respiración, un inhalador puede contener un medicamento llamado broncodilatador.

Un inhalador también puede contener un glucocorticoide, un tipo de corticosteroide que puede reducir la inflamación de las vías respiratorias.

Algunos inhaladores son para uso a corto plazo. Actúan rápidamente y son efectivos durante unas horas. Pueden facilitar la respiración durante un brote de EPOC. Otros son para uso diario a largo plazo.

Durante las visitas de seguimiento, el médico puede ajustar el régimen de medicamentos para ayudar a controlar el empeoramiento de los síntomas y los brotes.

También pueden recomendar antibióticos para controlar cualquier infección bacteriana aguda que se desarrolle, así como vacunas para prevenir la gripe y la neumonía.

Una persona con EPOC que tiene un tratamiento inhalado eficaz aún puede experimentar brotes recurrentes que requieran atención hospitalaria.

En este caso, el médico puede recomendar el medicamento antiinflamatorio oral roflumilast (Daliresp) o el antibiótico oral azitromicina (Zithromax) para reducir la frecuencia de los brotes.

Los médicos basan en gran medida su elección en los efectos secundarios anticipados, ya que los investigadores aún tienen que comparar directamente la eficacia de los dos medicamentos.

Obtenga más información sobre cómo manejar un brote de EPOC.

Terapia de oxigeno

Si los niveles de oxígeno en sangre son bajos, un médico puede recomendar este tratamiento, que consiste en respirar oxígeno a través de un dispositivo (una mascarilla o puntas nasales) conectado a un tanque.

Las personas pueden usar esto en casa, ya sea de forma continua o solo en ciertos momentos del día.

Cirugía

Algunos procedimientos que pueden ser una opción para ciertas personas con EPOC incluyen:

  • un trasplante de pulmón simple o doble
  • una bullectomía para eliminar los sacos de aire más grandes que afectan la respiración
  • la extirpación de tejido pulmonar dañado, conocida como cirugía de reducción del volumen pulmonar
  • la colocación de válvulas endobronquiales en la parte del pulmón con mayor daño

Un cirujano necesita entrenamiento y equipo especiales para colocar válvulas endobronquiales.

Manejo de los síntomas

Varias medidas pueden ayudar a reducir el impacto y la progresión de la EPOC.

Ejercicios de respiración

Estos pueden contrarrestar la dificultad para respirar, y algunos ejemplos incluyen la respiración con los labios fruncidos y la respiración diafragmática o "respiración abdominal".

Aquí, aprenda otras técnicas para aliviar la dificultad para respirar.

Rehabilitación pulmonar

La rehabilitación pulmonar tiene como objetivo ayudar a las personas a maximizar sus niveles de actividad y su calidad de vida.

Un profesional de la salud elabora un plan, que puede implicar:

  • aumentar la tolerancia al ejercicio
  • haciendo ejercicios de respiración
  • hacer cambios dietéticos
  • aprendiendo sobre los pulmones
  • aprender a usar la medicación de manera más eficaz
  • aprender formas de conservar energía y reducir la dificultad para respirar
  • asistir a consejería para ayudar a controlar cualquier depresión o ansiedad

Aquí encontrará otras formas naturales de controlar los síntomas de la EPOC.

Complicaciones

Las personas con EPOC tienen más probabilidades de experimentar:

  • problemas de movilidad, debido a dificultad para respirar
  • condiciones de salud mental, como depresión
  • salud general regular o mala
  • otras enfermedades crónicas, como enfermedades cardíacas, diabetes o asma
  • confusión y pérdida de memoria
  • una pérdida de trabajo e ingresos
  • aislamiento social

Hacer un seguimiento con el equipo de atención médica y asistir a todas las citas médicas puede ayudar a prevenir o controlar las complicaciones.

panorama

La EPOC puede poner en peligro la vida y la esperanza de vida de una persona depende en gran medida de si fuma y de la gravedad del daño pulmonar existente.

Las personas que fuman y tienen EPOC avanzada pueden perder alrededor de 6 años de su esperanza de vida, además de los 4 años que les quita el tabaquismo, según un estudio publicado en 2009.

La EPOC es irreversible y las personas que fuman pueden reducir su riesgo si dejan de fumar lo antes posible.

Quitar

La EPOC es una afección pulmonar irreversible que causa dificultad para respirar. Alguien con EPOC puede tener bronquitis crónica, enfisema o ambos.

No existe cura, pero el tratamiento puede ayudar a controlar los síntomas y mejorar la calidad de vida.

Cualquiera que reciba un diagnóstico de EPOC debe tomar medidas para proteger sus pulmones. Para quienes fuman, dejar de fumar es fundamental.

Encuentre más consejos para preservar la salud pulmonar aquí.

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