¿Qué sucede si la quimioterapia no funciona?

Los médicos utilizan la quimioterapia como tratamiento de primera línea o en combinación con otros, como la cirugía. Si la quimioterapia es ineficaz, es posible que una persona deba considerar otras opciones.

Las opciones alternativas varían según el tipo y la etapa del cáncer.

En este artículo, observamos las señales de que la quimioterapia es ineficaz y exploramos algunas otras terapias contra el cáncer científicamente probadas, que pueden servir como tratamientos complementarios o primarios.

Señales de que la quimioterapia no está funcionando

Imágenes de Amornrat Phuchom / Getty

Los signos de que el cáncer de una persona no responde a la quimioterapia incluyen:

  • un tumor que crece o no se encoge
  • El cáncer se disemina a otras áreas del cuerpo, un proceso llamado metástasis.
  • los síntomas del cáncer regresan
  • aparecen síntomas adicionales

Si ocurre alguno de estos problemas, el médico puede recomendar otros tipos de terapia.

¿Cuánto tiempo puede tardar la quimioterapia en hacer efecto?

Un curso de quimioterapia suele durar de 3 a 6 meses, aunque esto puede variar.

El momento depende de varios factores, incluido el tipo y la etapa del cáncer, la salud general de la persona y el tipo de fármaco de quimioterapia que usa el médico.

Los médicos realizan pruebas a intervalos para evaluar la eficacia de la quimioterapia.

Otras opciones de tratamiento

Si las pruebas muestran que la quimioterapia no tiene un impacto suficiente, hay otras opciones disponibles. Algunos incluyen:

Radioterapia

La radioterapia implica el uso de radiación para destruir las células cancerosas y reducir el tamaño de los tumores.

Puede ser un tratamiento primario, pero también funciona bien con otros enfoques, como la cirugía.

La radioterapia daña el ADN de las células cancerosas, por lo que ya no pueden repararse a sí mismas.

Estas células dañadas dejan de dividirse y finalmente mueren, momento en el que el cuerpo las descompone y elimina.

Hay dos tipos de radioterapia. La primera, la radioterapia de haz externo, es un tratamiento local, lo que significa que se dirige a una parte específica del cuerpo.

Administrarlo implica el uso de una máquina grande para enviar radiación desde varias direcciones al área objetivo.

El segundo tipo, la radioterapia de haz interno, implica la implantación de una fuente de radiación dentro del cuerpo cerca del tumor. Este tipo afecta un área más pequeña del cuerpo que la radioterapia externa.

Los implantes pueden ser permanentes o temporales. Los implantes temporales generalmente se retiran después de unos minutos o días, y la persona se considera radiactiva hasta el momento de la extracción. Los implantes permanentes dejan de emitir radiación gradualmente con el tiempo.

Ventajas de la radioterapia

La radioterapia tiene varias ventajas. Por ejemplo:

  • causa solo dolor moderado
  • implica una pérdida de cabello mínima o nula
  • Mata de forma eficaz un gran número de células cancerosas en un tumor.
  • es relativamente seguro porque se dirige específicamente al tumor
  • causa un daño mínimo a los órganos cercanos al tumor

Sin embargo, es importante tener en cuenta que la intensidad del dolor varía de una persona a otra. Además, el riesgo de daño a los órganos depende de la ubicación del tumor.

Desventajas de la radioterapia

También hay varias desventajas. Por ejemplo:

  • Cualquiera que reciba radioterapia de haz interno será radiactivo durante un período corto.
  • Existe el riesgo de dañar órganos vitales si están particularmente cerca del tumor.
  • Es posible que el tratamiento no destruya todas las células cancerosas en un tumor muy grande.
  • Puede ser inconveniente y llevar mucho tiempo, ya que una persona necesita recibir el tratamiento 5 días a la semana durante un máximo de 2 meses.
  • Puede ser costoso, aunque el costo exacto depende del tipo y la cantidad de tratamiento.
  • La piel alrededor del sitio de radiación puede enrojecerse y doler.
  • Puede haber efectos secundarios específicos del sitio; por ejemplo, el tratamiento del cáncer en el esófago o el tracto gastrointestinal puede causar náuseas, con o sin vómitos.

Inmunoterapia

Algunos tipos de cáncer no responden bien a la radiación o la quimioterapia, por lo que es posible que una persona deba probar la inmunoterapia.

Esto tiene como objetivo ayudar al sistema inmunológico a combatir el cáncer de la misma manera que combate las infecciones.

Las inmunoterapias estimulan el sistema inmunológico de manera general o lo entrenan para atacar directamente las células cancerosas.

Los principales métodos de administración de inmunoterapia incluyen:

  • Anticuerpos monoclonales: estos son anticuerpos sintéticos que se unen a proteínas específicas en las células cancerosas, marcando las células para ayudar al sistema inmunológico a localizarlas y destruirlas.
  • Inhibidores de puntos de control: estos son medicamentos que estimulan las células T del sistema inmunológico, que luego identifican y atacan las células cancerosas de manera más eficiente.
  • Vacunas contra el cáncer: las vacunas estimulan el sistema inmunológico para combatir el cáncer. Algunas vacunas, como la del virus del papiloma humano (VPH), pueden tener efectos protectores, ya que se sabe que tipos específicos de VPH causan ciertos cánceres.
  • Transferencia de células adoptivas: consiste en extraer las células T de un tumor y modificarlas en un laboratorio. Después de aproximadamente 2 a 8 semanas, los médicos devuelven las células T al cuerpo. El objetivo es aumentar la capacidad de las células T para detectar y destruir células cancerosas.

Ventajas de la inmunoterapia

La inmunoterapia puede funcionar cuando otros tratamientos no lo hacen y puede tener otras ventajas. Por ejemplo:

  • puede ser eficaz contra muchos tipos de cáncer
  • puede mejorar el éxito de otros tratamientos
  • causa menos efectos secundarios que los tratamientos, como la quimioterapia, que se dirigen a todas las células del cuerpo

Además, después de aprender a apuntar a las células cancerosas, el sistema inmunológico recuerda esta respuesta si el cáncer reaparece.

Desventajas de la inmunoterapia

Las desventajas de este tipo de tratamiento incluyen:

  • el riesgo de sobreestimular el sistema inmunológico y hacer que ataque órganos sanos
  • complicaciones graves posteriores en los pulmones, intestinos, riñones u otros órganos
  • efectos secundarios, como:
    • fatiga
    • tos
    • náusea
    • una perdida de apetito
    • una erupción cutánea
    • síntomas similares a la gripe

Terapia hormonal

La terapia hormonal puede tratar algunos tipos de cáncer, incluidos el cáncer de próstata y el cáncer de mama, aprovechando la dependencia de la enfermedad de las hormonas para crecer.

La terapia hormonal actúa impidiendo que el cuerpo produzca hormonas o interfiriendo con la forma en que las hormonas afectan al cuerpo.

La terapia hormonal para tratar el cáncer de mama o la terapia con antiestrógenos se centra en reducir los niveles de estrógeno. Esto puede implicar procedimientos quirúrgicos, como la extirpación de los ovarios, o medicamentos que interrumpen las señales de la glándula pituitaria, que estimula la producción de estrógeno.

La terapia hormonal para tratar el cáncer de próstata o la terapia de supresión de andrógenos reduce la producción de testosterona y dihidrotestosterona (DHT). Los tratamientos incluyen procedimientos quirúrgicos para extirpar uno o ambos testículos y medicamentos que previenen la producción de testosterona y DHT.

Ventajas de la terapia hormonal

La terapia hormonal puede prevenir la diseminación del cáncer a otras partes del cuerpo. También puede ayudar a reducir el riesgo de que el cáncer regrese después de la cirugía.

Desventajas de la terapia hormonal

Este tipo de tratamiento tiene algunas desventajas. Por ejemplo:

  • solo funciona en cánceres que requieren hormonas para crecer
  • puede causar dolores de cabeza, sofocos, aumento de peso y sequedad vaginal en las mujeres
  • puede causar fatiga, sofocos, sensibilidad o agrandamiento de los senos, náuseas, impotencia y reducción del deseo sexual en los hombres

Terapia dirigida

Esto implica el uso de medicamentos que se dirigen específicamente a las células cancerosas, destruyéndolas desde el interior.

A diferencia de la quimioterapia, la terapia dirigida no afecta las células sanas. Se dirige al cáncer identificando anomalías genéticas particulares en las células cancerosas. La terapia dirigida funciona mejor en combinación con otros tratamientos.

Hay muchos tipos de terapia dirigida y emplean diferentes métodos. Estas terapias pueden combatir el cáncer al:

  • bloquear o apagar las señales químicas que estimulan el crecimiento de células cancerosas
  • Cambiando las proteínas dentro de las células cancerosas, causando la muerte celular.
  • Evitar que las células cancerosas estimulen el crecimiento de nuevos vasos sanguíneos.
  • desencadenando una respuesta inmune para destruir las células cancerosas
  • entregar sustancias tóxicas a las células cancerosas para matarlas sin afectar a otras células

Ventajas de la terapia dirigida

La terapia dirigida puede ser beneficiosa porque:

  • se dirige específicamente a las células cancerosas
  • no es tóxico para las células sanas
  • Emplea una amplia gama de métodos, lo que ayuda a los médicos a diseñar planes de tratamiento efectivos para cada individuo.

Desventajas de la terapia dirigida

La terapia dirigida tiene algunas desventajas. Por ejemplo:

  • Solo funciona para tumores con mutaciones genéticas específicas.
  • Las células cancerosas pueden desarrollar resistencia.
  • Los efectos secundarios incluyen diarrea, sarpullido, problemas de coagulación sanguínea, presión arterial alta y problemas hepáticos, como hepatitis.

Cómo iniciar la conversación con su médico

Si las pruebas sugieren que la quimioterapia no funciona o ha dejado de funcionar, el médico puede recomendar otras opciones.

Cualquiera que tenga preocupaciones de que la quimioterapia no esté funcionando debe planteárselo a su oncólogo u oncólogo.

Los puntos para discutir con un oncólogo incluyen:

  • qué tan bien y durante cuánto tiempo funcionó el tratamiento de primera línea
  • el estado actual del cáncer
  • cómo un nuevo tratamiento podría afectar el pronóstico general
  • si el cáncer se ha extendido
  • las tasas de éxito de cualquier tratamiento alternativo
  • los posibles efectos secundarios de otras opciones de tratamiento

¿Puede detener el tratamiento?

Es posible que una persona desee suspender la quimioterapia por un tiempo o por completo. Esto puede deberse a efectos secundarios adversos, a que el tratamiento parece ser ineficaz o por otras razones.

Cualquiera que esté considerando dejar de tomar este medicamento debe hablar primero con su médico. Describirán los posibles pasos siguientes y ayudarán a la persona a tomar la decisión correcta.

Otras opciones

Si el cáncer no responde a la quimioterapia, la radioterapia u otros tratamientos, los cuidados paliativos siguen siendo una opción.

Una persona puede recibir cuidados paliativos con otros tratamientos o por sí sola. El objetivo es mejorar la calidad de vida.

Los cuidados paliativos incluyen:

  • alivio del dolor
  • ayuda con la vida diaria
  • asesoramiento y otras formas de apoyo a la salud mental

Además, si el tratamiento ya no es eficaz o una persona tiene cáncer en etapa tardía, es posible que se beneficien de los cuidados paliativos.

Un equipo de atención médica creará un plan para ayudar a administrar todos los aspectos de la atención de la persona y ayudarla a permanecer cómoda.

Quitar

Por lo general, hay tratamientos alternativos disponibles si la quimioterapia no funciona. La variedad de opciones depende del tipo de cáncer y otros factores.

Después de considerar las opciones, algunas personas rechazan un tratamiento adicional. En este caso, el oncólogo se centra en mejorar la calidad de vida de la persona y desarrolla un plan para controlar los síntomas del cáncer.

Si la quimioterapia deja de funcionar, analice las otras opciones con el oncólogo, el resto del equipo de atención médica y sus seres queridos, incluidos los familiares, antes de tomar una decisión sobre el tratamiento en el futuro.

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