¿Cuál es el vínculo entre el varicocele y la infertilidad?

Muchos hombres tienen venas agrandadas en el escroto, que es la bolsa que contiene los testículos. Los médicos llaman a estas venas varicoceles. Muchos hombres con varicoceles no presentan síntomas, pero algunos pueden tener problemas de fertilidad.

Los varicoceles son comunes y afectan del 10 al 15 por ciento de los hombres. Los médicos continúan debatiendo el papel de los varicoceles en la infertilidad.

Algunas investigaciones sugieren que el tratamiento de un varicocele puede mejorar los resultados de fertilidad. Sin embargo, una revisión sistemática afirma que la evidencia disponible es débil y que los médicos deben realizar más investigaciones.

En este artículo, obtenga más información sobre si un varicocele afecta la fertilidad, así como cuándo consultar a un médico.

¿Qué es un varicocele?

Los varicoceles afectan alrededor del 10 al 15 por ciento de los hombres.
Crédito de la imagen: BruceBlaus, 2015

Un varicocele ocurre cuando un bulto es el resultado de venas agrandadas dentro del escroto. La hinchazón generalmente se asemeja a un agrandamiento por encima del testículo, sin decoloración.

El plexo pampiniforme es un grupo de venas dentro del escroto. Estas venas ayudan a enfriar la sangre antes de que viaje a la arteria testicular, que suministra sangre a los testículos.

Si los testículos están demasiado calientes, no pueden producir espermatozoides sanos. La salud de los espermatozoides afecta la fertilidad, por lo que es fundamental que las venas puedan enfriar la sangre.

La mayoría de las personas con varicocele no presentan síntomas, pero algunas pueden experimentar problemas de fertilidad.

Cuando alguien tiene un varicocele, también puede experimentar hinchazón y sensibilidad en el escroto.

¿Los varicoceles causan infertilidad?

La mayoría de los hombres que tienen varicoceles no tienen problemas de fertilidad. Sin embargo, las tasas de infertilidad entre las personas con varicoceles son más altas que las que no los tienen. Esta diferencia puede deberse a que los varicoceles interfieren con la capacidad del cuerpo para producir y almacenar esperma.

Un estudio de 2014 recopiló datos sobre 816 hombres con problemas de infertilidad y casi un tercio tenía varicocele. Esta frecuencia sugiere que los varicoceles son a veces, pero no siempre, un factor de infertilidad.

La investigación sobre si el tratamiento de los varicoceles puede mejorar la fertilidad es mixta.

Un metaanálisis de 2012 de estudios anteriores encontró alguna evidencia de que el tratamiento de un varicocele podría mejorar la fertilidad, especialmente si se desconoce la causa de la infertilidad de una pareja. Sin embargo, los investigadores advierten que la evidencia es débil, por lo que se necesita más investigación.

La principal preocupación con los varicoceles es que el abultamiento de las venas puede dañar los espermatozoides y reducir el recuento de espermatozoides. En aquellas personas con un recuento promedio de espermatozoides, es poco probable que un varicocele cause infertilidad.

Cuando una pareja no puede concebir, es vital realizar una variedad de pruebas, incluido un recuento de espermatozoides, y no asumir que un varicocele es necesariamente la única causa.

Causas y factores de riesgo

Un médico puede usar una ecografía para diagnosticar un varicocele.

Un varicocele ocurre cuando las venas del escroto se agrandan.

Cada vena tiene una válvula que evita que la sangre fluya hacia atrás, pero a veces la válvula falla. Esto hace que la sangre regrese, dañando la vena y provocando hinchazón.

Los médicos no comprenden completamente qué causa la falla de las válvulas y los varicoceles. Son comunes y generalmente no significan que una persona tenga un problema de salud subyacente.

Una investigación publicada en 2014 encontró que fumar puede ser un factor de riesgo para los varicoceles, ya que daña los vasos sanguíneos de una persona. El mismo estudio no encontró ningún vínculo entre el alcohol o la ocupación y los varicoceles.

En raras ocasiones, un crecimiento en el estómago puede ejercer presión sobre las venas y provocar un varicocele. Este problema es más común en hombres de más de 45 años.

En muchas personas, un varicocele no tiene una causa aparente.

Diagnóstico

La mayoría de los hombres que tienen varicoceles no notan nada inusual, aunque algunas personas informan una sensación de pesadez o palpitaciones ocasionales en el escroto. Muchos de los afectados solo descubren que tienen un varicocele después de experimentar problemas de infertilidad.

Un médico a menudo puede diagnosticar un varicocele durante un examen físico al observar el escroto y palpar bultos y vasos sanguíneos inusuales.

Si un médico sospecha de un varicocele, puede solicitar una ecografía, que es una prueba de imagen indolora que le permite al médico ver las venas dentro del escroto.

Si la persona tiene problemas de fertilidad, el médico también puede ordenar un análisis de semen para verificar la calidad del esperma.

Tratamiento

Si un hombre tiene varicoceles y un recuento de espermatozoides bajo, es posible que necesite tratamiento.

Los varicoceles que no causan síntomas no requieren tratamiento. Un varicocele puede necesitar tratamiento cuando:

  • Un hombre tiene un varicocele y un recuento bajo de espermatozoides u otros problemas con los espermatozoides.
  • El varicocele causa dolor o hinchazón.
  • Una pareja tiene infertilidad inexplicable y el hombre tiene un varicocele.

Cuando las personas optan por un tratamiento, tienen dos opciones diferentes:

Embolización

La embolización es una cirugía que interrumpe temporalmente el suministro de sangre. Un médico puede realizar este procedimiento en su consultorio con anestesia local, lo que significa que una persona no sentirá ningún dolor en el área.

Durante la embolización, un médico inserta una aguja en una vena, generalmente a través de la ingle. A veces, pueden insertar una aguja a través del cuello. La aguja ayuda al médico a acceder a las venas del escroto y bloquear el varicocele.

Una persona puede experimentar algo de dolor y sensibilidad después del procedimiento, pero el tiempo de recuperación es corto y la persona puede regresar inmediatamente a sus actividades habituales.

Un estudio de 2012 sugiere que la embolización puede fracasar hasta en el 19,3 por ciento de los casos. Si la embolización no funciona, es posible que los cirujanos deban probar un procedimiento diferente para tratar el varicocele.

Cirugía

Un médico puede extirpar quirúrgicamente un varicocele bloqueando el flujo sanguíneo a la vena dañada. Esta cirugía se llama varicocelectomía.

Una persona recibirá anestesia general antes de la varicocelectomía, por lo que estará dormida y no podrá sentir ningún dolor durante el procedimiento. Una persona puede experimentar algo de dolor y sensibilidad durante varios días después.

La cirugía es más eficaz que la embolización con una tasa de fracaso de menos del 5 por ciento.

La cirugía laparoscópica utiliza una incisión más pequeña que la cirugía abierta y requiere menos tiempo de recuperación, pero también requiere un cirujano muy capacitado. La cirugía abierta utiliza una incisión más grande en el escroto.

panorama

El pronóstico para los hombres que optan por tratar un varicocele es relativamente bueno. Un estudio de 2014 de hombres con bajo recuento de espermatozoides y varicocele encontró que la cirugía aumentó su recuento de espermatozoides, en promedio, de 2,4 a 11,6 millones por mililitro.

Sin embargo, en el mismo estudio, las tasas de fecundidad se mantuvieron relativamente bajas. De 102 participantes, 17 parejas concibieron de forma natural. Esto sugiere que el tratamiento puede aumentar la fertilidad, pero no curará la infertilidad en todos los hombres.

Los hombres que tienen varicocele y antecedentes de infertilidad deben hablar con sus médicos sobre los riesgos y beneficios del tratamiento. En algunos casos, la cirugía puede ser la opción más segura para aumentar la fertilidad. En otras situaciones, una pareja puede tener mejores resultados con técnicas de fertilización asistida, como la inseminación intrauterina (IIU) y la fertilización in vitro (FIV).

No hay evidencia de que los varicoceles inevitablemente hagan infértil al hombre. En el 10 al 20 por ciento de los hombres, el varicocele regresa después de la cirugía.

Los hombres que notan hinchazón de las venas no deben asumir que tendrán problemas de fertilidad, aunque es posible que deseen discutir el riesgo con un médico.

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