Qué saber sobre la hipercapnia

La hipercapnia, o hipercapnia, es una afección que surge por tener demasiado dióxido de carbono en la sangre.

A menudo es causada por hipoventilación o trastornos respiratorios donde no entra suficiente oxígeno a los pulmones y no se emite suficiente dióxido de carbono. También existen otras causas de hipercapnia, incluidas algunas enfermedades pulmonares.

Los síntomas de la hipercapnia pueden variar de leves a graves. Hay muchas causas potenciales de hipercapnia.

Este artículo analiza los síntomas y las causas de la hipercapnia y describe algunas opciones de tratamiento disponibles para ayudar a controlar la afección.

Síntomas

En los casos en que los síntomas son leves y se desarrollan lentamente con el tiempo, es posible que las personas ni siquiera se den cuenta de que tienen hipercapnia. Por lo tanto, es importante conocer los síntomas tanto leves como graves.

Síntomas leves

Los siguientes se consideran síntomas leves de hipercapnia:

  • mareo
  • somnolencia
  • fatiga excesiva
  • dolores de cabeza
  • sentirse desorientado
  • enrojecimiento de la piel
  • dificultad para respirar

Estos síntomas de hipercapnia pueden surgir de períodos más cortos de respiración lenta o superficial, como durante el sueño profundo.

Es posible que no siempre sean motivo de preocupación, ya que el cuerpo a menudo puede corregir los síntomas y equilibrar los niveles de dióxido de carbono en el torrente sanguíneo sin intervención.

Sin embargo, si los síntomas anteriores persisten durante varios días, es recomendable consultar a un médico.

Síntomas severos

Los síntomas de la hipercapnia grave requieren atención médica inmediata, ya que pueden causar complicaciones a largo plazo. Algunos casos pueden ser fatales.

Los síntomas graves de hipercapnia incluyen:

  • Confusión
  • coma
  • depresión o paranoia
  • hiperventilación o respiración excesiva
  • latidos cardíacos irregulares o arritmia
  • pérdida de consciencia
  • espasmos musculares
  • ataques de pánico
  • convulsiones

Causas

Hay muchas causas de hipercapnia, incluidas las siguientes:

Enfermedad pulmonar obstructiva crónica o EPOC

La EPOC es un término genérico para varias afecciones que afectan la respiración. Las formas comunes de EPOC incluyen bronquitis crónica y enfisema.

La bronquitis crónica provoca inflamación y moco en las vías respiratorias, mientras que el enfisema implica daño a los alvéolos o alvéolos de los pulmones.

Ambas condiciones pueden causar un aumento de los niveles de dióxido de carbono en el torrente sanguíneo.

La principal causa de la EPOC es la exposición prolongada a irritantes pulmonares. Según el Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre, el humo del cigarrillo es el irritante pulmonar más común que causa la EPOC en los Estados Unidos. La contaminación del aire y la exposición a productos químicos o polvo también pueden causar EPOC.

Aunque no todas las personas con EPOC desarrollarán hipercapnia, el riesgo de una persona aumenta a medida que avanza la EPOC.

Apnea del sueño

La National Sleep Foundation informa que entre el 5 y el 20 por ciento de los adultos tienen apnea del sueño.

Esta afección común se caracteriza por respiración superficial o pausas en la respiración durante el sueño. Puede interferir con el nivel de oxígeno en el torrente sanguíneo y alterar el equilibrio corporal de dióxido de carbono y oxígeno.

Los síntomas de la apnea del sueño incluyen:

  • somnolencia diurna
  • dolores de cabeza al despertar
  • dificultad para concentrarse
  • ronquidos

Genética

En raras ocasiones, una afección genética en la que el hígado no produce suficiente alfa-1-antitripsina (AAT) puede causar hipercapnia. La alfa-1-antitripsina es una proteína necesaria para la salud pulmonar, por lo que la deficiencia de AAT es un factor de riesgo para el desarrollo de la EPOC.

Trastornos nerviosos y problemas musculares.

En algunas personas, es posible que los nervios y los músculos necesarios para el correcto funcionamiento de los pulmones no funcionen correctamente. Por ejemplo, la distrofia muscular puede hacer que los músculos se debiliten, lo que eventualmente conduce a problemas respiratorios.

Otros trastornos del sistema nervioso o muscular que pueden contribuir a la hipercapnia incluyen:

  • La esclerosis lateral amiotrófica (ELA), una enfermedad progresiva que afecta a las células nerviosas del cerebro y la médula espinal.
  • Encefalitis o cuando una persona tiene inflamación del cerebro.
  • Síndrome de Guillain-Barré que puede ser causado por una respuesta inmune anormal.
  • Miastenia gravis, una enfermedad crónica que puede debilitar los músculos esqueléticos responsables de la respiración.

Otras causas

Otras causas de niveles altos de dióxido de carbono en sangre incluyen:

  • Actividades que afectan la respiración, incluido el buceo o el uso de ventiladores.
  • Accidente cerebrovascular del tronco encefálico, que puede afectar la respiración.
  • Hipotermia, una emergencia médica causada por la rápida pérdida de calor del cuerpo.
  • Síndromes de hipoventilación por obesidad cuando las personas con sobrepeso no pueden respirar profundamente o lo suficientemente rápido.
  • Sobredosis de ciertos medicamentos, como opioides o benzodiazepinas.

¿Usar una mascarilla causa hipercapnia?

Durante la pandemia de COVID-19, a algunas personas les preocupa que el uso de una mascarilla pueda provocar hipercapnia. Sin embargo, hay muy poca evidencia que sugiera que las mascarillas pueden causar hipercapnia.

Las mascarillas faciales no son herméticas y están hechas de materiales que permiten el flujo de aire. Esto permite que el dióxido de carbono circule en lugar de acumularse. Incluso las máscaras ajustadas de grado médico N95 permiten el flujo de dióxido de carbono, lo que hace que sea poco probable que se acumule una cantidad significativa de gas.

Las máscaras quirúrgicas y de tela más delgadas son más porosas y sueltas, lo que permite un intercambio de aire aún mayor.

Los Centros para el Control y la Protección de Enfermedades (CDC) recomiendan que una persona solo use una máscara cuando salga en público o cuando esté cerca de personas que no viven en su hogar para ayudar a prevenir la propagación del COVID-19. El exceso de dióxido de carbono no se acumula durante estos breves períodos de tiempo.

Cualquier persona que tenga dificultad para respirar no está obligada a usar una mascarilla.

¿Cuáles son los factores de riesgo?

Algunas personas tienen más riesgo que otras de desarrollar hipercapnia, especialmente si:

  • Fumar: las personas que fuman, especialmente los fumadores empedernidos, tienen un mayor riesgo de EPOC, hipercapnia, otras dificultades respiratorias y enfermedades pulmonares.
  • Tiene asma: debido a que el asma hace que las vías respiratorias se inflamen y se estrechen, puede afectar la respiración y los niveles de dióxido de carbono en el cuerpo cuando no está bien controlado.
  • Trabajar con irritantes pulmonares: Aquellos que trabajan con productos químicos, polvo, humo u otros irritantes pulmonares tienen un mayor riesgo de hipercapnia.
  • Tiene EPOC: tener EPOC, especialmente si se diagnostica en una etapa posterior de la progresión de la enfermedad, aumenta la probabilidad de desarrollar hipercapnia.

Diagnóstico

Algunas pruebas que se usan para diagnosticar la hipercapnia incluyen:

  • Prueba de gasometría arterial: verifica los niveles sanguíneos de dióxido de carbono y oxígeno.
  • Prueba de espirómetro: esta prueba consiste en soplar en un tubo para evaluar cuánto aire puede sacar una persona de sus pulmones y qué tan rápido puede hacerlo.
  • Radiografía o tomografía computarizada: estas pruebas por imágenes pueden verificar la presencia de daño pulmonar y afecciones pulmonares.

Tratos

El tratamiento de la hipercapnia dependerá de la gravedad de la afección y de la causa subyacente.

Las opciones incluyen:

Ventilación

Hay dos tipos de ventilación que se utilizan para la hipercapnia:

  • Ventilación no invasiva: la respiración es asistida por un flujo de aire que llega a través de una boquilla o mascarilla nasal. Esto es útil para las personas con apnea del sueño para mantener las vías respiratorias abiertas durante la noche y también se conoce como CPAP o presión positiva continua en las vías respiratorias.
  • Ventilación mecánica: a la persona se le insertará un tubo a través de la boca hasta las vías respiratorias. A esto se le llama intubación.

A las personas con síntomas graves de hipercapnia se les puede colocar un dispositivo de ventilación para ayudarles a respirar.

Medicamento

Ciertos medicamentos pueden ayudar a respirar, como:

  • antibióticos para tratar la neumonía u otras infecciones respiratorias
  • broncodilatadores para abrir las vías respiratorias
  • corticosteroides para reducir la inflamación en las vías respiratorias

Terapia de oxigeno

Las personas que se someten a oxigenoterapia utilizan regularmente un dispositivo para administrar oxígeno a los pulmones. Esto puede ayudar a equilibrar los niveles de dióxido de carbono en la sangre.

Cambios en el estilo de vida

Para reducir los síntomas y evitar complicaciones, un médico puede recomendar cambios en la dieta y la actividad física. También alentarán a las personas con hipercapnia a evitar los irritantes pulmonares al dejar de fumar y limitar su exposición a sustancias químicas, polvo y humos.

Cirugía

Si los pulmones o las vías respiratorias están dañados, es posible que se requiera cirugía. Las opciones incluyen la cirugía de reducción del volumen pulmonar para extirpar tejido dañado o un trasplante de pulmón donde un pulmón dañado se reemplaza por un pulmón sano de un donante.

Como se previene

La hipercapnia se puede prevenir mediante:

  • tratar afecciones pulmonares existentes
  • dejar de fumar
  • mantener un peso saludable
  • hacer ejercicio con regularidad
  • evitar la exposición a humos y productos químicos tóxicos

Quitar

La hipercapnia es causada por un exceso de dióxido de carbono en la sangre. Hay varias razones por las que esto puede suceder, y abordarlas es clave para controlar los síntomas y mejorar la calidad de vida de una persona.

Como los síntomas pueden ser leves y progresar lentamente con el tiempo, es importante conocer los síntomas de la hipercapnia y consultar a un médico si se notan dificultades respiratorias u otros síntomas.

Aquellos que requieren tratamiento a largo plazo o cirugía para su hipercapnia deben seguir su régimen de tratamiento cuidadosamente para reducir el riesgo de complicaciones.

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