Qué saber sobre el norovirus

El norovirus, también conocido como el virus de los vómitos de invierno, es una causa común de enfermedad, diarrea y gastroenteritis.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), el norovirus causa gastroenteritis en 19 a 21 millones de personas por año en los Estados Unidos. El virus también es responsable de 56.000 a 71.000 hospitalizaciones anuales y de 570 a 800 muertes en los EE. UU. Cada año.

Aunque el norovirus suele causar infecciones durante los meses de invierno, puede afectar a las personas en cualquier época del año.

Las personas a veces se refieren incorrectamente a una infección por norovirus como "gripe estomacal". El término médico es gastroenteritis y no tiene relación con la gripe, que es una infección respiratoria.

En este artículo, definimos los síntomas y las causas del norovirus y explicamos cómo tratar y prevenir la infección.

¿Qué es el norovirus?

El norovirus es miembro de la Caliciviridae familia de virus. Estos virus son responsables de aproximadamente el 90% de los brotes de gastroenteritis viral y cerca del 50% de los casos en todo el mundo.

El norovirus se transmite en las heces y el vómito de personas y animales infectados. Las personas pueden contraer el virus al:

  • consumir alimentos contaminados
  • beber agua contaminada
  • tocarse la boca con la misma mano con la que acababa de tocar a alguien que tiene norovirus o una superficie contaminada

Puede ser difícil eliminar los norovirus porque pueden sobrevivir en temperaturas frías y calientes y son resistentes a muchos desinfectantes.

Los norovirus experimentan continuamente cambios genéticos. Por esta razón, los seres humanos tienden a desarrollar una infección por norovirus más de una vez durante su vida, aunque los síntomas suelen ser menos graves cada vez.

Síntomas

Normalmente, el primer síntoma del norovirus son las náuseas.

Otros síntomas comunes incluyen:

  • vomitando
  • dolor de estómago
  • calambres abdominales
  • diarrea líquida o suelta
  • sentirse mal y letárgico
  • fiebre y escalofríos, que suelen ser leves
  • dolor de cuerpo
  • dolores de cabeza

Durante el breve período en que se presentan los síntomas, las personas pueden sentirse muy enfermas y vomitar muchas veces al día, a menudo de forma violenta y sin previo aviso.

Los CDC señalan que los signos y síntomas suelen durar de 1 a 3 días y aparecen entre 12 y 48 horas después de la infección inicial. En algunos casos, la diarrea puede durar más de 3 días.

Es importante tener en cuenta que una vez que los síntomas se hayan resuelto, el virus aún puede propagarse a través de las heces y el vómito durante 2 semanas.

Tratamiento

No existe una terapia específica para la gastroenteritis noroviral. En cambio, los médicos tienen como objetivo prevenir la deshidratación y controlar los síntomas.

El ayuno no acelerará la recuperación. Las personas con norovirus deben consumir una dieta ligera que consista en alimentos fáciles de digerir, como arroz, pan, sopas y pasta. Los bebés con norovirus deben seguir su dieta habitual.

Una persona deberá asegurarse de reemplazar los líquidos que pierde a través de los vómitos o la diarrea. Reemplazar los líquidos en niños muy pequeños y adultos mayores es especialmente crucial, ya que las personas en estos grupos de edad son particularmente susceptibles a la deshidratación que se presenta muy rápidamente.

Algunas personas pueden encontrar beneficioso tomar líquidos de rehidratación oral. Los ejemplos de productos disponibles incluyen Infalyte, Kao Lectrolyte, Naturalyte, Oralyte y Pedialyte.

La deshidratación puede ser repentina y, para algunas personas, potencialmente mortal. Las personas con deshidratación que no pueden beber suficientes líquidos pueden necesitar recibir líquidos por vía intravenosa.

Factores de riesgo

Los siguientes factores de riesgo pueden aumentar la probabilidad de que una persona se infecte con el norovirus:

  • tener un sistema inmunológico debilitado, por ejemplo, personas que se han sometido a un trasplante de órganos y personas que viven con el VIH
  • vivir en un hogar cuyos miembros no observan correctamente las prácticas de higiene alimentaria
  • viviendo con un niño que asiste a un centro de cuidado infantil o preescolar
  • quedarse en un hotel, crucero o centro vacacional donde se congregan muchas personas
  • vivir en una comunidad cerrada o semicerrada, como un hogar de ancianos, un hospital o un centro de jubilación

Después de una infección por norovirus, las personas tienen inmunidad temporal frente a nuevas infecciones, aunque esto por lo general solo dura alrededor de 2 a 3 años.

Causas

El Departamento de Salud y Servicios Humanos sugiere que las siguientes son las causas más comunes de infecciones por norovirus en humanos:

  • alimentos contaminados
  • mariscos
  • alimentos listos para comer, como ensaladas, hielo, galletas, frutas y sándwiches, que un trabajador con una infección por norovirus ha manejado
  • cualquier alimento que contenga partículas de heces o vómito de una persona con norovirus

Factores de riesgo de brotes

Según los CDC, alrededor del 70% de los brotes de infección por norovirus transmitidos por los alimentos ocurren debido a la contaminación directa de los alimentos por un manipulador con norovirus inmediatamente antes de su consumo.

Los brotes a menudo han estado relacionados con alimentos fríos, como ensaladas, sándwiches y productos de panadería.

Las autoridades también han implicado a los alimentos líquidos, como el aderezo para ensaladas y el glaseado de pasteles, como causas del brote.

A veces, las ostras de aguas contaminadas se han responsabilizado de los brotes generalizados de gastroenteritis.

La contaminación por aguas residuales de los pozos y del agua de recreo también ha provocado brotes de infección por norovirus transmitidos por el agua en entornos comunitarios.

Prevención

La mejor manera de prevenir la propagación de los norovirus transmitidos por los alimentos es practicar una manipulación adecuada de los alimentos. Una buena higiene de las manos y la limpieza de los alimentos son importantes para prevenir la transmisión del norovirus.

Los norovirus pueden sobrevivir a temperaturas bajo cero, así como a temperaturas tan altas como 140 ° F o 60 ° C. Algunas personas pueden incluso desarrollar una infección después de comer mariscos al vapor. Los norovirus también pueden sobrevivir en hasta 10 partes por millón de cloro, niveles que son mucho más altos que los disponibles en los sistemas públicos de agua actuales.

A pesar de estas características de supervivencia, los expertos dicen que las medidas de higiene personal y alimentaria relativamente simples pueden reducir significativamente la transmisión de norovirus a través de los alimentos.

Los siguientes pasos pueden reducir el riesgo de una persona de contraer una infección por norovirus:

  • Lavado de manos: Lavarse las manos con frecuencia y concienzudamente con agua tibia y jabón puede reducir el riesgo de infección, especialmente después de ir al baño o cambiar un pañal y antes de preparar las comidas.
  • Superficies de limpieza: Las personas deben limpiar preferiblemente con un limpiador doméstico a base de lejía. Cuando sea posible, deben dejar que la lejía permanezca en la superficie durante unos 10 minutos. Las personas con norovirus a menudo pueden vomitar violentamente, sin previo aviso. Deben limpiar cualquier superficie cercana al vómito de inmediato y a fondo, ya que el vómito puede ser infeccioso.
  • Evitar alimentos peligrosos: las personas deben tratar de evitar los mariscos que pueden provenir de aguas contaminadas. También deben desechar cualquier alimento que pueda haber preparado una persona con norovirus. Las personas deben lavar y restregar minuciosamente todas las frutas y verduras.
  • Eliminación de heces y vómitos infectados: las personas deben asegurarse de tirarlos y limpiar el área del inodoro circundante de inmediato con un limpiador doméstico a base de lejía.
  • Lavado de ropa y ropa de cama: si estos artículos pudieran haberse contaminado, las personas deben lavarlos con agua caliente y jabón.
  • Mantener el asiento del inodoro hacia abajo: al descargar un inodoro, las personas deben mantener el asiento del inodoro hacia abajo para evitar que los microbios infecciosos entren en el aire.
  • Quedarse en casa: Evitar el contacto público puede reducir la propagación del norovirus. Este consejo es particularmente relevante para las personas que tienen norovirus y trabajan en un trabajo que les obliga a manipular alimentos.
  • Uso de toallas desechables: las personas que son especialmente vulnerables a las infecciones, como las que cuidan a una persona infectada, deben usar toallas de papel desechables en lugar de toallas de tela para secarse las manos. El virus puede sobrevivir durante algún tiempo en los objetos.
  • Cuidado al viajar: las personas que viajen a un lugar con un sistema de saneamiento menos desarrollado solo deben usar agua embotellada, incluso para lavarse los dientes. También es aconsejable evitar los bufés y los alimentos crudos.

Los hospitales y otras instalaciones sanitarias también tienen un papel que desempeñar en la prevención de la transmisión. Deben centrarse en métodos para limitar la propagación del virus, como aislar a las personas infectadas.

Complicaciones

En la gran mayoría de los casos, una infección por norovirus se resuelve por sí sola en unos pocos días y no presenta complicaciones.

Con menos frecuencia, pueden ocurrir las siguientes complicaciones:

  • desnutrición
  • estreñimiento
  • dispepsia
  • reflujo

Algunas personas no pueden beber suficientes líquidos para reemplazar los que pierden a causa de los vómitos o la diarrea. Pueden deshidratarse y requerir atención médica especial.

Los niños pequeños, los adultos mayores y las personas de cualquier edad que necesitan un cuidador son especialmente vulnerables.

Obtenga más información sobre cómo controlar la deshidratación aquí.

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