EPOC: ¿Qué es?

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es una afección pulmonar a largo plazo. Empeora con el tiempo y una variedad de factores pueden afectar la rapidez con que progresa.

La EPOC puede involucrar bronquitis crónica, enfisema y asma irreversible o refractaria. Algunas personas con EPOC tienen las tres condiciones.

Siga leyendo para obtener más información sobre la EPOC, incluidos sus síntomas, tipos, causas y algunas opciones de tratamiento.

¿Qué es la EPOC?

Una persona con EPOC puede experimentar tos, dificultad para respirar y sibilancias.

La EPOC es una enfermedad progresiva, lo que significa que empeora con el tiempo.

La tasa de progresión varía considerablemente, según el individuo y el tipo de enfermedad involucrada. Los tratamientos y los cambios en el estilo de vida pueden afectar significativamente la rapidez con la que progresa la EPOC.

Según la Asociación Estadounidense del Pulmón, más de 15 millones de personas en los Estados Unidos tienen un diagnóstico de EPOC y muchas más probabilidades de tener la enfermedad sin darse cuenta.

Todas las formas de EPOC afectan negativamente a los pulmones y causan problemas respiratorios. Sin embargo, la fisiología exacta y el tipo de daño pulmonar pueden variar.

La bronquitis crónica y el enfisema suelen estar implicados en la EPOC. Ambos tienden a desarrollarse más tarde en la vida, debido a factores como el tabaquismo. Por lo general, involucran un declive progresivo que resulta en una muerte prematura.

El asma refractaria también puede ser una forma de EPOC. Este tipo de asma es grave e irreversible: no responde a los medicamentos que normalmente tratan el asma.

Síntomas

Todos los tipos de EPOC causan signos y síntomas similares, pero su gravedad puede variar. Los síntomas de la EPOC suelen estallar y volverse más graves de vez en cuando.

Los síntomas típicos incluyen:

  • dificultad para respirar
  • sibilancias
  • opresión en el pecho
  • tosiendo
  • aumento de la producción de moco
  • fatiga

Causas

Según el Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre, la causa principal de la EPOC en los EE. UU. Es el tabaquismo. La exposición a otros irritantes pulmonares, como los siguientes, también puede contribuir a la enfermedad:

  • humo de segunda mano
  • la contaminación del aire
  • quimicos

En casos raros, una afección genética llamada deficiencia de alfa-1-antitripsina puede desempeñar un papel en la causa de la EPOC. Una persona con esta deficiencia tiene un nivel bajo de la proteína alfa-1-antitripsina en el hígado, lo que la hace más susceptible al daño pulmonar.

Diagnóstico

Un diagnóstico de EPOC comienza con un examen físico y una revisión de los síntomas y el historial médico de la persona.

Las pruebas adicionales pueden confirmar el diagnóstico inicial de un médico. El médico puede solicitar una radiografía de tórax y una prueba de función pulmonar, que mide la cantidad de aire que una persona puede exhalar y cuánto tiempo lleva una exhalación completa.

Otras pruebas pueden ayudar a determinar la extensión de la enfermedad. Por ejemplo, una prueba de gasometría arterial puede medir los niveles de oxígeno y dióxido de carbono en el cuerpo.

Tipos

Las afecciones pulmonares que son formas de EPOC incluyen:

  • Enfisema: daña los alvéolos o alvéolos de los pulmones.
  • Bronquitis crónica: implica la inflamación de los bronquios.
  • Asma refractaria: esto implica inflamación y estrechamiento de las vías respiratorias que los medicamentos no pueden revertir.

Otras afecciones relacionadas con la EPOC incluyen:

  • Bronquiectasia: esto implica inflamación y cicatrización de las vías respiratorias que conduce a grandes cantidades de moco.
  • Neumonía: las personas con EPOC tienen más probabilidades de desarrollar neumonía y otras infecciones pulmonares.

Determinando el estadio de la EPOC

Los médicos utilizan un sistema de estadificación para clasificar la gravedad de la EPOC según los resultados de las pruebas de espirometría.

Medidas de espirometría

Una persona se hace una prueba de espirometría en el consultorio de un médico. Implica soplar en la boquilla de un dispositivo llamado espirómetro, que mide la función pulmonar.

El espirómetro registrará la cantidad de aire que la persona puede exhalar cuando intenta vaciar sus pulmones por completo. Esta medida se llama capacidad vital forzada.

Además, el dispositivo registrará cuánto aire puede exhalar la persona en 1 segundo, lo que puede indicar la gravedad de la EPOC.

ORO

La Iniciativa Global para la Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (GOLD) desarrolló un sistema de clasificación de la EPOC basado en los resultados de la espirometría.

La clasificación GOLD también tiene en cuenta los síntomas de la persona, cualquier hospitalización por EPOC y cuántas veces ha empeorado la enfermedad.

Los cuatro grados de EPOC incluyen:

  • grado 1: leve
  • grado 2: moderado
  • grado 3: severo
  • grado 4: muy severo

Tratamiento

El tratamiento de la EPOC puede ayudar a prevenir los brotes, retrasar la progresión de la enfermedad y mejorar la calidad de vida de la persona. Un plan de tratamiento puede incluir una combinación de lo siguiente:

Medicamento

Los medicamentos inhalados, incluidos los broncodilatadores y los esteroides, pueden aliviar los síntomas.

Los broncodilatadores, como el albuterol, actúan relajando los músculos alrededor de las vías respiratorias y abriéndolas.

Los esteroides, como la fluticasona, reducen la inflamación de los pulmones.

Terapia de oxigeno

Las personas con EPOC pueden tener niveles reducidos de oxígeno. La oxigenoterapia suplementaria puede ayudar a mejorar estos niveles y aliviar la dificultad para respirar.

BIPAP

La presión positiva de dos niveles en las vías respiratorias (BIPAP) suministra presión a los pulmones, lo que facilita la respiración.

BIPAP puede ayudar a aliviar la dificultad para respirar, aumentar los niveles de oxígeno y eliminar el dióxido de carbono de los pulmones.

Cambios en el estilo de vida

Los cambios en el estilo de vida pueden beneficiar a las personas con EPOC. Por ejemplo, dejar de fumar puede retrasar la progresión de la enfermedad.

Cambiar la dieta también puede ayudar. Por ejemplo, comer en exceso o comer alimentos que produzcan gases puede causar hinchazón, que puede empujar el diafragma y aumentar la dificultad para respirar.

Algunas personas con EPOC pueden beneficiarse de comer comidas más pequeñas y con más frecuencia.

Además, es importante mantener actualizadas las vacunas, como las de la gripe y la neumonía. Esto puede reducir el riesgo de infecciones que pueden volverse graves en personas con EPOC.

Rehabilitación pulmonar

Las clases de rehabilitación pulmonar combinan la educación con un programa de ejercicio supervisado.

Los participantes aprenden a controlar su enfermedad pulmonar. Esto puede involucrar:

  • tácticas para identificar la infección temprano
  • estrategias para conservar energía
  • ejercicios de respiración

Los ejercicios involucrados pueden ayudar a aliviar la dificultad para respirar y fortalecer el corazón y otros músculos para mejorar el funcionamiento diario.

Además, varios suplementos pueden ayudar con los síntomas de la EPOC. Lea sobre ellos aquí.

panorama

La EPOC es la tercera causa principal de muerte relacionada con enfermedades en los EE. UU. La investigación sobre una cura está en curso.

Según los Centros para el Control y la Protección de Enfermedades, más mujeres que hombres han muerto de EPOC en los últimos 20 años.

La razón puede ser que las mujeres tienden a recibir un diagnóstico más tarde que los hombres, cuando la enfermedad ha progresado más y los tratamientos son menos efectivos.

Los CDC también informan que las mujeres parecen ser más susceptibles a los efectos negativos de sustancias nocivas, como la contaminación, que pueden aumentar el riesgo de desarrollar EPOC.

El pronóstico general de la EPOC depende de la etapa de la enfermedad y de cualquier otro problema de salud que tenga la persona. Las personas responden de manera diferente al tratamiento y esto también puede afectar significativamente el pronóstico.

Resumen

La EPOC es una afección pulmonar progresiva a largo plazo que restringe la capacidad de respirar. La gravedad de los síntomas de una persona depende del estadio de la enfermedad.

Varios tratamientos y otras intervenciones pueden retrasar la progresión de la enfermedad, controlar los síntomas y prevenir complicaciones.

Por lo general, un médico recomendará medicamentos y cambios en el estilo de vida, incluido dejar de fumar.

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