Demencia: nuevo factor de riesgo examinado

A lo largo de los años, los científicos han identificado una serie de factores de riesgo de demencia. Sin embargo, según el estudio más reciente, esa lista podría estar incompleta.

Comprender los factores de riesgo de la demencia es más importante que nunca.

La demencia describe un grupo de síntomas que incluyen una disminución de la memoria y las capacidades cognitivas.

Hay una serie de afecciones etiquetadas como demencias, la más común de las cuales es la enfermedad de Alzheimer.

Ahora se comprenden ciertos factores de riesgo de estas afecciones. La más conocida es la edad; se vuelven más probables a medida que envejecemos.

Otros factores incluyen un estilo de vida sedentario, tabaquismo, consumo excesivo de alcohol, hipertensión, niveles altos de colesterol, sobrepeso, falta de contacto social y lesiones en la cabeza.

Debido a que la demencia es prevalente, que afecta a aproximadamente 44 millones de personas en todo el mundo, y aún no existe una cura, es importante comprender la gama completa de factores de riesgo.

A medida que la población envejece colectivamente, la importancia de comprender y minimizar el riesgo de demencia se vuelve cada vez más vital. Si se pueden minimizar los factores de riesgo, se puede retrasar la aparición; como escriben los autores del nuevo estudio, "pequeños retrasos en su inicio y progresión podrían reducir significativamente su carga futura estimada".

Un grupo de investigadores publicó recientemente un artículo en el BMJ eso podría agregar otro factor de riesgo a esta lista: la contaminación del aire.

Contaminación del aire y demencia.

La contaminación del aire se ha relacionado anteriormente con enfermedades respiratorias y afecciones cardiovasculares, como el accidente cerebrovascular. Sin embargo, hasta la fecha, los vínculos con la demencia no han sido claros.

Si bien los estudios anteriores han insinuado una relación entre la exposición a la contaminación del aire y la demencia, muchos no han sido de alta calidad. Para remediar esto, un grupo de investigadores se propuso llegar a una respuesta más definitiva.

Para hacer esto, los investigadores calcularon los niveles de ruido y contaminación del aire en el Gran Londres en el Reino Unido. A continuación, tomaron datos de Clinical Practice Research Datalink, un servicio de investigación sin fines de lucro que ha estado recopilando datos desde 1987.

En total, el equipo utilizó los registros médicos de casi 131.000 personas que tenían entre 50 y 79 años en 2004, ninguna de las cuales había sido diagnosticada con demencia.

A partir de las direcciones de los participantes, los científicos pudieron estimar su exposición individual a una variedad de contaminantes, incluido el ruido del tráfico. Estas estimaciones fueron respaldadas por mediciones registradas en el sitio.

Los contaminantes de interés fueron el dióxido de nitrógeno (NO2), las partículas finas (PM2.5) y el ozono (O3).

"Un riesgo 40 por ciento mayor"

Usando estos registros de salud, el equipo rastreó la salud de cada participante, siguiéndolos hasta un diagnóstico de demencia, cancelación del registro en el consultorio del médico o muerte, lo que ocurra primero. En promedio, este seguimiento duró 7 años. De todo el grupo, 2.181 personas (1,7 por ciento) desarrollaron demencia.

El análisis mostró que las personas cuya exposición al NO2 se encontraba en la quinta parte superior tenían un riesgo 40 por ciento mayor de ser diagnosticadas con demencia que aquellas en la quinta parte inferior. Cuando analizaron los niveles de PM2.5, hubo una relación similar.

Incluso después de controlar los factores relevantes, como el tabaquismo y la diabetes, los resultados siguieron siendo significativos. Los niveles de O3 y la contaminación acústica no aumentaron el riesgo de demencia.

Sin embargo, como señalan rápidamente los autores, este es un estudio observacional; no es posible sacar conclusiones firmes sobre la causalidad. Otros factores aún desconocidos podrían estar impulsando la relación. También existe la posibilidad de que los hallazgos solo sean relevantes para la ciudad de Londres.

También es importante tener en cuenta que enfermedades como el Alzheimer pueden tardar muchos años en desarrollarse y diagnosticarse, por lo que es preferible realizar estudios más prolongados.

Si el vínculo entre la contaminación del aire y la demencia es real, ¿qué podría impulsarlo? Existe una variedad de formas potenciales en las que la contaminación del aire podría afectar el cerebro, una de las cuales los autores describen:

"La contaminación del aire relacionada con el tráfico se ha relacionado con un desarrollo cognitivo más deficiente en los niños pequeños, y la exposición significativa continua puede producir neuroinflamación y respuestas inmunitarias innatas del cerebro alteradas en la edad adulta temprana".

Debido a que la contaminación del aire ya causa importantes problemas de salud, la reducción de los niveles sería de gran beneficio para el público; también podría reducir el riesgo de demencia. Incluso si la reducción del riesgo es mínima, debido a que la demencia es tan frecuente, podría marcar una gran diferencia.

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