Diferencias entre intolerancia a la lactosa y enfermedad de Crohn

La enfermedad de Crohn y la intolerancia a la lactosa pueden causar síntomas digestivos similares, como diarrea y dolor abdominal. Sin embargo, las causas y el tratamiento de estas dos afecciones son muy diferentes.

En este artículo, analizamos la enfermedad de Crohn y la intolerancia a la lactosa con más detalle y comparamos sus causas, síntomas, factores de riesgo, diagnóstico y tratamiento.

Intolerancia a la lactosa frente a enfermedad de Crohn

Tanto la enfermedad de Crohn como la intolerancia a la lactosa pueden causar náuseas, dolor abdominal y calambres.

La enfermedad de Crohn es una afección a largo plazo que causa inflamación del tracto digestivo. La enfermedad de Crohn es un tipo de enfermedad inflamatoria intestinal (EII). Según estimaciones, los médicos diagnosticaron EII en más de 3 millones de adultos en los Estados Unidos en 2015.

La intolerancia a la lactosa afecta a entre 30 y 50 millones de adultos estadounidenses. Las personas con esta afección no pueden digerir un tipo de azúcar llamado lactosa, que está presente en la leche y en la mayoría de los demás productos lácteos.

Para las personas con intolerancia a la lactosa, el consumo de productos que contienen este azúcar puede causar síntomas similares a los de la enfermedad de Crohn. Sin embargo, las dos afecciones tienen causas y tratamientos muy diferentes.

Enfermedad de Crohn

La causa exacta de la enfermedad de Crohn no está clara, pero los médicos creen que puede tener características autoinmunes, lo que significa que el sistema inmunológico ataca por error los tejidos sanos del cuerpo. Los expertos también creen que los genes de una persona y otros factores, como el tabaquismo o una infección previa, pueden influir en el desarrollo de esta afección.

La enfermedad de Crohn puede ocurrir en cualquier parte del tracto digestivo, pero afecta más comúnmente al intestino delgado o al inicio del colon. La inflamación puede afectar varias áreas del tracto digestivo a la vez y los síntomas pueden variar considerablemente.

Intolerancia a la lactosa

Las personas con intolerancia a la lactosa no pueden descomponer la lactosa porque no producen suficiente enzima llamada lactasa. El cuerpo usa la lactasa para descomponer la lactosa en dos azúcares más simples llamados glucosa y galactosa.

La lactosa no digerida pasa al colon, donde las bacterias la fermentan. Este proceso conduce a la acumulación de gases y líquidos que causan los síntomas de la intolerancia a la lactosa.

La intolerancia a la lactosa afecta a las personas de manera diferente. Muchas personas con esta intolerancia pueden consumir pequeñas cantidades de lactosa sin experimentar síntomas, pero otras no.

Hay tres tipos principales de intolerancia a la lactosa:

  • La deficiencia primaria de lactasa es el resultado de un gen que se encuentra en algunas poblaciones. Los síntomas de este tipo de intolerancia a la lactosa suelen manifestarse después del destete.
  • La deficiencia secundaria de lactasa se desarrolla cuando una enfermedad, infección u otra afección daña el intestino delgado. Este tipo de intolerancia a la lactosa a veces es solo temporal.
  • La deficiencia congénita de lactasa es rara, pero generalmente comienza desde el nacimiento.

Síntomas

Tanto la enfermedad de Crohn como la intolerancia a la lactosa afectan el sistema digestivo. Por esta razón, existe una superposición en sus síntomas. Ambas condiciones causan los siguientes síntomas:

  • Diarrea
  • dolor abdominal o calambres
  • náusea

Sin embargo, cada condición también tiene sus propios síntomas específicos.

Enfermedad de Crohn

Los síntomas que son específicos de la enfermedad de Crohn incluyen:

  • apetito reducido
  • pérdida de peso involuntaria
  • anemia
  • irritación y enrojecimiento de los ojos y la piel
  • fatiga
  • fiebre
  • dolor o molestias en las articulaciones
  • con menos frecuencia, heces con sangre

Los síntomas de la enfermedad de Crohn pueden variar según la ubicación de la inflamación dentro del tracto digestivo y su gravedad.

Intolerancia a la lactosa

Los síntomas que son específicos de la intolerancia a la lactosa incluyen:

  • gas
  • hinchazón
  • vomitando
  • gruñidos de estómago

Factores de riesgo

Los factores de riesgo de la enfermedad de Crohn y la tolerancia a la lactosa también son diferentes:

Enfermedad de Crohn

El tabaquismo es un factor de riesgo de la enfermedad de Crohn.

Muchos factores ambientales pueden aumentar el riesgo de enfermedad de Crohn, que incluyen:

  • de fumar
  • tomando anticonceptivos orales
  • infecciones del tracto digestivo
  • uso de antibióticos
  • eliminación del apéndice

También puede haber ciertos factores genéticos que aumentan la probabilidad de la enfermedad de Crohn, lo que significa que la afección puede ser hereditaria.

Intolerancia a la lactosa

Los siguientes factores pueden aumentar el riesgo de intolerancia a la lactosa:

  • nacimiento prematuro
  • infecciones, enfermedades o afecciones que lesionan el intestino delgado, que pueden incluir EII y enfermedad celíaca
  • Factores genéticos

Existe una mayor prevalencia de intolerancia a la lactosa en áreas del mundo donde la gente rara vez consume leche y otros productos lácteos. Por ejemplo, más del 90 por ciento de las personas de ascendencia asiática oriental son intolerantes a la lactosa.

Diagnóstico

El diagnóstico tanto de la enfermedad de Crohn como de la intolerancia a la lactosa generalmente implica un examen físico y la evaluación del historial médico de una persona.

Un médico también puede realizar pruebas adicionales para diagnosticar cada una de estas afecciones.

Enfermedad de Crohn

Para diagnosticar la enfermedad de Crohn, un médico puede usar muchas pruebas y exploraciones diferentes, que incluyen:

  • Análisis de sangre para detectar signos de inflamación.
  • Pruebas de heces para descartar otras afecciones.
  • Endoscopia o colonoscopia, en la que un médico inserta un tubo delgado con una luz y una cámara por la garganta de una persona o por el recto para verificar si hay inflamación dentro del tracto digestivo.
  • Radiografías o tomografías computarizadas, que le permiten al médico ver el interior del cuerpo para detectar signos de la afección.

El médico puede usar una combinación de estas pruebas para confirmar un diagnóstico.

Intolerancia a la lactosa

Para determinar si alguien tiene o no intolerancia a la lactosa, un médico puede pedirle que evite todos los alimentos y bebidas que contengan lactosa durante algunas semanas. Si los síntomas desaparecen, es probable que la causa sea la intolerancia a la lactosa.

En algunos casos, el médico puede pedirle a una persona que se someta a una prueba de hidrógeno en el aliento. La prueba implica beber un líquido que contiene una pequeña cantidad de lactosa y luego respirar en una bolsa de plástico cada 15 o 30 minutos durante 2 a 3 horas.

Las personas con intolerancia a la lactosa tienen niveles más altos de hidrógeno en el aliento después de consumir lactosa. Si los niveles de hidrógeno en el aliento de la persona aumentan durante la prueba y sus síntomas empeoran, es probable que sea intolerante a la lactosa.

Tratamiento

Tanto la enfermedad de Crohn como la intolerancia a la lactosa son afecciones a largo plazo sin cura, por lo que el objetivo del tratamiento es controlar los síntomas.

Enfermedad de Crohn

El tratamiento de la enfermedad de Crohn dependerá del tipo y la gravedad de los síntomas de una persona, pero puede incluir:

  • Aminosalicilatos. Los médicos suelen recetarlos para los síntomas leves y funcionan reduciendo la inflamación.
  • Corticoesteroides. Estos medicamentos son adecuados para personas con síntomas de moderados a graves. Suprimen el sistema inmunológico y reducen la inflamación.
  • Inmunomoduladores. Los médicos tienden a recetarlos cuando otros tratamientos no logran aliviar los síntomas de una persona. Los inmunomoduladores inhiben el sistema inmunológico, pero pueden tardar varias semanas en surtir efecto.
  • Terapias biológicas. Estos medicamentos usan sustancias biológicas, como anticuerpos, para atacar y desactivar las proteínas del sistema inmunológico, lo que ayuda a reducir la inflamación. Estas terapias son otra opción a la que recurren los médicos cuando los síntomas de una persona no responden a otros tratamientos.

Un médico también puede recetar o recomendar otros medicamentos para tratar síntomas específicos, como:

  • acetaminofén para el dolor leve
  • antibióticos para tratar infecciones del tracto digestivo
  • loperamida para aliviar la diarrea

También es posible que las personas reduzcan o prevengan sus síntomas realizando ciertos cambios en el estilo de vida, como:

  • dejar de fumar y el uso de otros productos de tabaco
  • evitando los alimentos ricos en fibra
  • evitando los refrescos de cola, refrescos y otras bebidas carbonatadas
  • llevar un diario de alimentos para identificar los alimentos que desencadenan o empeoran los síntomas
  • Adoptar una dieta específica recomendada por un médico o dietista.

Para los casos más graves de enfermedad de Crohn, un médico puede recomendar una cirugía. La cirugía puede tratar las complicaciones que presentan un riesgo significativo para la salud, como hemorragias internas o bloqueos intestinales.

Intolerancia a la lactosa

Si una persona tiene intolerancia a la lactosa, el médico suele sugerir limitar el consumo o eliminarlo de la dieta.

El tratamiento para la intolerancia a la lactosa generalmente implica restringir el consumo de lactosa o eliminarlo de la dieta por completo, dependiendo de la cantidad de lactosa que una persona pueda tolerar.

Una dieta baja en lactosa o sin lactosa puede ser un desafío, ya que los productos lácteos están muy extendidos en la mayoría de las dietas occidentales. Las personas también deben tener cuidado de compensar cualquier cambio en la dieta para asegurarse de que no les falten nutrientes, como vitamina D y calcio.

Un médico o dietista puede aconsejarle sobre un plan de dieta que se adapte a las necesidades específicas de una persona. Para algunas personas, un médico puede recomendar el uso de productos de lactasa, que son tabletas o gotas que contienen lactasa para ayudar al cuerpo a digerir la lactosa.

Quitar

La enfermedad de Crohn y la intolerancia a la lactosa afectan el sistema digestivo y pueden causar síntomas similares. Sin embargo, las causas, los factores de riesgo, el diagnóstico y el tratamiento de las dos afecciones son diferentes.

La enfermedad de Crohn se produce debido a un problema con el sistema inmunológico y los síntomas son el resultado de una inflamación en el tracto digestivo. Las personas con intolerancia a la lactosa no producen suficiente lactasa y experimentan síntomas cuando consumen productos que contienen lactosa.

Ambas pueden ser afecciones de por vida, pero la intolerancia a la lactosa generalmente es más fácil de manejar que la enfermedad de Crohn.

Los médicos suelen tratar a una persona con enfermedad de Crohn con medicamentos que reducen la inflamación y suprimen el sistema inmunológico. A veces, la cirugía puede ser necesaria para tratar complicaciones graves.

Las personas con intolerancia a la lactosa pueden prevenir los síntomas adoptando una dieta baja en lactosa o sin lactosa.

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