¿El café descafeinado es perjudicial para la salud?

El café descafeinado, o "descafeinado", es similar en sabor y apariencia al café normal, pero contiene muy poca cafeína. No hay evidencia que sugiera que beber descafeinado sea malo para la salud de una persona, e incluso puede compartir algunos de los beneficios para la salud del café regular.

En este artículo, exploramos las diferencias entre el café descafeinado y el regular y si beber descafeinado es malo para la salud de una persona.

También cubrimos cuánta cafeína hay en el café descafeinado y los posibles beneficios para la salud del descafeinado.

Café descafeinado versus café regular

A diferencia del café normal, el café descafeinado contiene poca o ninguna cafeína.

Según una revisión sistemática de 2017, el café descafeinado tiene una composición similar al café normal, pero contiene poca o ninguna cafeína.

Para eliminar la cafeína, los fabricantes sumergen o vaporizan los granos de café sin tostar con una combinación de agua y otros productos químicos, como:

  • carbón activado
  • dióxido de carbono supercrítico
  • cloruro de metileno
  • acetato de etilo

Los fabricantes usan agua porque la cafeína es una sustancia soluble en agua. Sin embargo, el uso de agua por sí solo puede eliminar otros compuestos, como proteínas y azúcar, de los granos de café.

El uso de productos químicos adicionales acelera el proceso de descafeinado, lo que minimiza la pérdida de compuestos que no son cafeína y ayuda a preservar el sabor distintivo del café.

Aunque el proceso de descafeinado generalmente ocurre antes del tostado, un estudio de 2018 sugiere que la extracción de cafeína puede ocurrir más rápido con los granos tostados.

¿El descafeinado es malo para la salud?

Un estudio de 2017 revisó 201 metanálisis de investigaciones observacionales sobre el consumo de café. Sus autores concluyeron que el café descafeinado no parece tener efectos nocivos para la salud.

Sin embargo, el uso de cloruro de metileno en el proceso de descafeinación ha suscitado cierta preocupación entre los miembros de la comunidad cafetera y algunos consumidores.

Inhalar incluso pequeñas cantidades de cloruro de metileno, alrededor de 200 partes por millón (ppm) en el aire, puede ralentizar temporalmente el sistema nervioso central y afectar la atención y la coordinación mano-ojo de una persona. La exposición leve también puede provocar síntomas como:

  • dolor de cabeza
  • somnolencia
  • aturdimiento
  • irritabilidad
  • tos o sibilancias

La Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) ha aprobado el uso de cloruro de metileno en el proceso de extracción de cafeína siempre que el producto final no contenga más de 10 ppm, o 0,001%, de cloruro de metileno residual.

¿Cuánta cafeína contiene descafeinado?

A pesar de su nombre, el café descafeinado todavía contiene algo de cafeína.

Según el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA), una taza típica de café descafeinado de 8 onzas (oz) contiene 2 miligramos (mg) de cafeína. Sin embargo, el contenido de cafeína puede variar según la marca, y algunos cafés descafeinados contienen hasta 15 mg por taza de 8 oz.

Aunque el café descafeinado no es 100% libre de cafeína, contiene significativamente menos cafeína que el café regular. Según la FDA, una taza de café regular de 8 onzas normalmente contiene de 80 a 100 mg de cafeína.

Los tés verdes y negros también contienen más cafeína que el café descafeinado. Una taza regular de 8 onzas de té verde o negro generalmente contiene entre 30 y 50 mg de cafeína.

Beneficios para la salud del café descafeinado

La investigación sugiere que el café contiene varios compuestos que pueden reducir el riesgo de que una persona desarrolle ciertos cánceres.

Un creciente cuerpo de investigación científica sugiere que el café contiene varios compuestos que son beneficiosos para la salud humana.

Por ejemplo, una gran revisión de 2017 sugiere que beber café puede reducir el riesgo de que una persona desarrolle ciertos cánceres, que incluyen:

  • Cancer de prostata
  • cáncer de piel
  • cáncer de hígado
  • leucemia
  • cáncer endometrial
  • cáncer oral

Sin embargo, gran parte de la investigación analizó los beneficios para la salud del café regular, y pocos estudios se centraron específicamente en el café descafeinado. Por lo tanto, no está claro si los beneficios para la salud del café regular se extienden al descafeinado.

Dicho esto, los autores de la revisión de 2017 encontraron un vínculo entre beber descafeinado y un riesgo reducido de mortalidad por todas las causas y muerte por causas cardiovasculares. Los investigadores observaron la mayor reducción del riesgo en las personas que bebían de dos a cuatro tazas al día.

Para aquellos que buscan reducir su consumo de cafeína, quizás el principal beneficio del café descafeinado es su contenido de cafeína mucho más bajo.

La FDA recomienda que los adultos limiten su consumo de cafeína a no más de 400 mg por día, o alrededor de cuatro o cinco tazas de café normal.

Consumir demasiada cafeína puede causar efectos secundarios desagradables en algunas personas, que incluyen:

  • problemas para dormir
  • dolor de cabeza
  • náusea
  • nerviosismo
  • aumento de la frecuencia cardíaca
  • malestar estomacal
  • ansiedad
  • disforia o sentimiento de infelicidad

La FDA también aconseja que las mujeres que están embarazadas, amamantando o tratando de quedar embarazadas deben hablar con su médico sobre los niveles seguros de cafeína.

Los médicos también pueden aconsejar a las personas con determinadas afecciones médicas que limiten su consumo de cafeína. Esto puede incluir personas con:

  • dificultades para dormir
  • ansiedad o estrés
  • condiciones cardiovasculares
  • problemas de vejiga
  • problemas digestivos, como úlceras de estómago o reflujo ácido

Algunos medicamentos, como ciertos antibióticos y antidepresivos, también pueden interactuar con la cafeína, por lo que un médico o farmacéutico puede recomendar limitar o evitar la cafeína mientras toma estos medicamentos.

Resumen

El café descafeinado contiene muy poca cafeína y tiende a ser similar en sabor y apariencia al café normal.

Algunas personas han expresado su preocupación de que el café descafeinado pueda contener cantidades muy pequeñas de cloruro de metileno, que es uno de los disolventes que utilizan los fabricantes durante el proceso de descafeinado. La exposición prolongada a este químico puede causar efectos secundarios desagradables.

Sin embargo, la FDA no considera que esto represente un riesgo para la salud y limita estrictamente la concentración de cloruro de metileno en el café descafeinado a menos de 10 ppm.

La investigación también sugiere que beber café descafeinado no es dañino y, de hecho, puede proporcionar algunos beneficios para la salud.

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