Lo que debe saber sobre el cáncer de boca

El cáncer oral puede aparecer en cualquier parte de la boca, incluido el interior de las mejillas y las encías. Es un tipo de cáncer de cabeza y cuello.

A menudo se incluye en la categoría de cáncer oral y orofaríngeo. El cáncer de orofaringe afecta la parte posterior de la boca y el revestimiento de la garganta.

Según la Sociedad Estadounidense del Cáncer (ACS), alrededor de 53,000 estadounidenses recibirán un diagnóstico de cáncer oral u orofaríngeo en 2019.

La edad promedio en el momento del diagnóstico es de 62 años, pero alrededor del 25% de los casos ocurren antes de los 55 años, dice el ACS. Es más probable que la enfermedad afecte a los hombres que a las mujeres.

Síntomas

En las primeras etapas, a menudo no hay signos o síntomas de cáncer oral.

Los fumadores y los bebedores empedernidos deben hacerse chequeos regulares con el dentista, ya que el tabaco y el alcohol son factores de riesgo de cáncer de boca.

El dentista puede detectar cualquier signo en una etapa temprana.

Precancer

Una persona debe ver a un dentista con regularidad si es fumador o bebedor empedernido.

Los signos de que el cáncer podría desarrollarse eventualmente incluyen:

Leucoplasia: aquí es donde hay manchas blancas en la boca que no desaparecen cuando una persona las frota.

Liquen plano oral: aquí es donde hay áreas de líneas blancas con un borde rojizo, posiblemente con ulceración.

Muchas lesiones bucales pueden ser precancerosas. No significan que alguien tenga cáncer, pero las personas deben hablar con su médico sobre cualquier cambio que ocurra en la boca.

El seguimiento de los cambios puede ayudar a detectar el cáncer de boca en las primeras etapas, cuando es más fácil de tratar.

Cáncer

Si se desarrolla cáncer, una persona puede notar:

  • parches en el revestimiento de la boca o la lengua, generalmente de color rojo o rojo y blanco
  • sangrado, dolor o entumecimiento en la boca
  • úlceras o llagas en la boca que no cicatrizan
  • un bulto o engrosamiento de las encías o el revestimiento de la boca
  • dientes flojos sin razón aparente
  • dentaduras postizas mal ajustadas
  • hinchazón en la mandíbula
  • dolor de garganta o sensación de que algo está atascado en la garganta
  • una voz ronca
  • dificultad para masticar o tragar
  • dificultad para mover la lengua o la mandíbula

Tener alguno de estos síntomas no significa que una persona tenga cáncer de boca, pero vale la pena consultar con un médico.

Fotos

Tratamiento

El tratamiento dependerá de:

  • la ubicación, la etapa y el tipo de cáncer
  • la salud general del individuo
  • preferencias personales

Hay varias opciones, como las describimos aquí.

Cirugía

Un médico puede recomendar una cirugía para extirpar el tumor y un margen de tejido sano a su alrededor.

La cirugía puede implicar la extirpación de:

  • parte de la lengua
  • la mandíbula
  • ganglios linfáticos

Si el procedimiento cambia significativamente la apariencia de la persona o su capacidad para hablar o comer, es posible que necesite una cirugía reconstructiva.

Radioterapia

Los cánceres orales son sensibles a la radioterapia. Este tratamiento utiliza haces de rayos X de alta energía o partículas de radiación para dañar el ADN dentro de las células tumorales, destruyendo su capacidad de reproducción.

Radiación de haz externo: una máquina apunta al área afectada con haces de radiación.

Braquiterapia: el cirujano utilizará agujas radiactivas para administrar radiación al tumor dentro del cuerpo. Un médico puede recomendar esto para las personas con cáncer de lengua en etapa inicial.

Los efectos adversos de la radioterapia en la boca pueden incluir:

  • la caries dental
  • úlceras de boca
  • sangrado de las encías
  • rigidez de la mandíbula
  • fatiga
  • reacciones cutáneas, como una quemadura

Es probable que el tratamiento sea más eficaz en personas que no fuman o que ya han dejado de fumar.

Es posible que una persona con cáncer de boca en etapa inicial solo necesite radioterapia, pero un médico puede recomendar combinarla con otros tratamientos para reducir el riesgo de que el cáncer progrese o reaparezca.

Obtenga más información sobre la radioterapia aquí.

Quimioterapia

Si el cáncer está muy extendido, un médico puede recomendar combinar quimioterapia con radioterapia.

La quimioterapia implica el uso de medicamentos potentes que dañan el ADN de las células cancerosas. Los medicamentos socavan la capacidad de las células para reproducirse y propagarse.

Los medicamentos de quimioterapia destruyen las células cancerosas, pero a veces también pueden dañar el tejido sano. Esto puede provocar efectos adversos graves.

Estos efectos pueden incluir:

  • fatiga
  • náuseas y vómitos
  • perdida de cabello
  • un sistema inmunológico debilitado y un mayor riesgo de infección

Estos efectos generalmente desaparecen después de que una persona termina su tratamiento.

Obtenga más información sobre la quimioterapia.

Terapia de hipertermia

En esta técnica emergente, un médico calentará el área por encima de la temperatura normal para dañar y matar las células cancerosas.

Este método de terapia también puede aumentar la sensibilidad de las células cancerosas a la radioterapia.

Etapas

La etapa del cáncer se refiere a qué tan lejos se ha diseminado.

En las primeras etapas, puede haber células precancerosas que eventualmente podrían volverse cancerosas.

A esto a veces se le llama cáncer en etapa 0 o carcinoma in situ. Un médico puede recomendarle a una persona que deje de fumar y que controle si hay más cambios.

  • El cáncer localizado solo afecta un área y no se ha diseminado a otros tejidos.
  • El cáncer regional se ha diseminado a los tejidos cercanos.
  • El cáncer a distancia se ha diseminado a otras partes del cuerpo, incluidos, posiblemente, los pulmones o el hígado.

El cáncer oral que no se trata puede comenzar en una parte de la boca y luego extenderse a otras partes de la boca. También puede extenderse a la cabeza, el cuello y el resto del cuerpo.

Las opciones de tratamiento y el pronóstico dependerán, hasta cierto punto, del estadio del cáncer.

Obtenga más información sobre el carcinoma in situ.

Complicaciones

El cáncer de boca y su tratamiento pueden provocar una variedad de complicaciones.

Las complicaciones después de la cirugía incluyen el riesgo de:

  • sangrado
  • infección
  • dolor
  • dificultad para comer y tragar

Los problemas a largo plazo pueden incluir los siguientes:

Estrechamiento de la arteria carótida: esto puede resultar de la radioterapia y puede provocar problemas cardiovasculares.

Problemas dentales: pueden aparecer si la cirugía cambia la forma de la boca y la mandíbula.

Disfagia o dificultad para tragar: esto puede dificultar la alimentación y puede aumentar el riesgo de inhalar alimentos y las infecciones posteriores.

Problemas del habla: los cambios en la lengua, los labios y otras características orales pueden afectar el habla.

Problemas de salud mental: pueden surgir depresión, irritabilidad, frustración y ansiedad.

Unirse a un grupo de apoyo local o en línea puede ser útil. Este contacto ofrece la oportunidad de conocer personas con experiencias similares.

Causas

El cáncer ocurre cuando un cambio genético en el cuerpo hace que las células crezcan sin control. A medida que estas células no deseadas continúan creciendo, forman un tumor. Con el tiempo, las células pueden migrar a otras partes del cuerpo.

Alrededor del 90% de los cánceres de boca son carcinomas de células escamosas. Comienzan en las células escamosas que recubren los labios y el interior de la boca.

Factores de riesgo

Los médicos no saben por qué ocurren estos cambios, pero algunos factores de riesgo parecen aumentar la posibilidad de que se desarrolle cáncer de boca.

Existe evidencia de que los siguientes factores aumentan el riesgo:

  • fumar o mascar tabaco
  • usando rapé, que proviene del tabaco
  • masticar regularmente nueces de betel, un hábito popular en partes del sudeste asiático
  • consumo excesivo de alcohol
  • Infección por virus del papiloma humano (VPH), y especialmente por VPH tipo 16
  • antecedentes de cáncer de cabeza y cuello

Obtenga más información aquí sobre la infección por VPH.

Otros factores que pueden aumentar el riesgo de cáncer de boca incluyen:

  • Exposición de los labios a los rayos ultravioleta (UV) del sol, lámparas solares o camas solares
  • enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE)
  • radioterapia previa en la cabeza, el cuello o ambos
  • exposición a ciertos productos químicos, especialmente asbesto, ácido sulfúrico y formaldehído
  • tener una herida de larga duración o un trauma crónico, por ejemplo, por dientes irregulares
  • beber mate muy caliente, popular en América del Sur

Seguir una dieta saludable que contenga muchas frutas y verduras frescas puede reducir el riesgo.

Diagnóstico


Un médico puede preguntar sobre el historial médico personal y familiar de una persona para ayudar a diagnosticar el cáncer de boca.

Si una persona tiene síntomas que podrían indicar cáncer de boca, un médico:

  • preguntar acerca de sus síntomas
  • realizar un examen físico
  • preguntar sobre su historial médico personal y familiar

Si existe la posibilidad de cáncer de boca, también pueden recomendar una biopsia, el médico toma una pequeña muestra de tejido para detectar células cancerosas.

Esta puede ser una biopsia con cepillo en la que el médico recolecta células sin dolor con un cepillo especial.

Si la biopsia revela cáncer de boca, la siguiente tarea es determinar el estadio.

Las pruebas para estadificar el cáncer incluyen:

Una endoscopia: el médico pasará un tubo delgado con una cámara pequeña y ligera por la garganta de la persona para ver si el cáncer se ha diseminado y, de ser así, hasta dónde.

Pruebas por imágenes: una radiografía de los pulmones, por ejemplo, mostrará si el cáncer ha llegado a esa área.

panorama

El pronóstico para una persona con cáncer oral u orofaríngeo dependerá de la etapa del cáncer, el lugar en la boca y otros factores.

Las siguientes estadísticas de la ACS muestran la probabilidad promedio que tiene una persona de sobrevivir al menos 5 años con cáncer de boca:

EtapaLenguaLabioPiso de la bocaLocal81%92%78%Regional67%61%39%Distante39%24%19%En general66%88%53%

Además de la etapa del cáncer, otros factores afectan la probabilidad de que una persona tenga una vida más larga, como:

  • su edad
  • su salud en general
  • el grado o tipo de cáncer, ya que algunos son más agresivos que otros
  • su acceso a una variedad de opciones de tratamiento

Prevención

Para reducir el riesgo de cáncer de boca, las personas deben:

  • Evite el uso de cualquier forma de producto de tabaco.
  • evitar el consumo excesivo de alcohol
  • evitar masticar nuez de betel
  • hacerse un chequeo dental regular
  • Controle los cambios en la boca y consulte a un médico o dentista si ocurre alguno.
  • tener la vacuna para protegerse contra el VPH

Los médicos están encontrando pruebas de un vínculo entre el VPH y el cáncer de orofaringe.

Haga clic aquí para obtener más información sobre el cáncer de amígdalas, que también tiene el VPH como factor de riesgo.

Lea el artículo en español.

Q:

Si una persona tiene úlceras bucales frecuentes, ¿aumenta esto el riesgo de cáncer oral?

A:

Una persona con úlceras bucales frecuentes puede no tener necesariamente un mayor riesgo de cáncer oral; depende de la causa de las úlceras bucales.

Si desarrolló úlceras en la boca debido al VPH, entonces tendrá un mayor riesgo de cáncer oral debido al VPH. Si desarrolla la úlcera debido a beber bebidas muy calientes, algunos estudios han demostrado un mayor riesgo de cáncer oral debido al daño en la boca.

Si tiene preguntas sobre su riesgo de cáncer oral, debe hablar con su médico. Y si tiene una úlcera que no cicatriza después de varias semanas, debe buscar atención médica de inmediato.

Las respuestas representan las opiniones de nuestros expertos médicos. Todo el contenido es estrictamente informativo y no debe considerarse un consejo médico.

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