La realidad virtual puede ayudar a estimular la memoria en personas con demencia

Los resultados de un nuevo estudio sugieren que la realidad virtual podría facilitar la vida de las personas con demencia. Los autores concluyen que la realidad virtual ayudó a los participantes a recordar recuerdos y contribuyó a mejorar las relaciones de los pacientes con sus cuidadores.

¿Podría la realidad virtual mejorar la vida de las personas con demencia?

La demencia es un término genérico para una variedad de afecciones, incluidas las enfermedades de Huntington y Alzheimer.

Puede provocar una pérdida de memoria tan grave que afecte negativamente la capacidad de una persona para realizar las actividades cotidianas.

El riesgo de demencia de una persona aumenta a medida que envejece, y una persona puede ser más propensa a desarrollar Alzheimer según su origen étnico.

Por ejemplo, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), los afroamericanos son el grupo con mayor riesgo de Alzheimer entre las personas mayores, seguidos por los hispanos y luego los blancos no hispanos.

Los CDC afirman que el mayor aumento de la enfermedad de Alzheimer en las próximas décadas ocurrirá entre los hispanos y afroamericanos y que estos aumentos se deben principalmente a que las personas viven más tiempo, ya que las tasas de personas que mueren por enfermedades crónicas están disminuyendo.

Los entornos virtuales desencadenaron recuerdos

En el estudio actual, los investigadores, muchos de ellos de la Universidad de Kent en el Reino Unido, reclutaron a ocho personas con demencia que eran pacientes en un hospital psiquiátrico cerrado. Los participantes tenían entre 41 y 88 años.

El equipo publicó sus hallazgos en el Actas de la Conferencia CHI de 2019 sobre factores humanos en sistemas informáticos.

Usando realidad virtual (VR), los participantes accedieron a cinco entornos diferentes durante 16 sesiones. Los entornos virtuales representados:

• una catedral

• un bosque

• una playa de arena

• una playa rocosa

• el campo

Los investigadores monitorearon las sesiones y también recopilaron comentarios de los participantes y sus cuidadores.

Los autores afirman que su hallazgo clave fue que los encuentros en los entornos virtuales ayudaron a los pacientes a recordar viejos recuerdos.

Un paciente, por ejemplo, recordó un viaje que había hecho cuando vio un puente en un entorno virtual que le recordó esas vacaciones.

Los autores creen que, debido a que es difícil introducir nuevos estímulos que puedan desencadenar este tipo de recuerdos en los entornos seguros de los pacientes, la realidad virtual puede ser una ayuda viable para ayudar a recuperar los recuerdos.

Los pacientes informaron que las sesiones de realidad virtual fueron una experiencia positiva para ellos y mejoraron su estado de ánimo y sus niveles de compromiso.

Los cuidadores también informaron que las experiencias de realidad virtual profundizaron y mejoraron sus interacciones con los participantes, ya que los conocimientos generados a partir de estas sesiones ayudaron a los cuidadores a comprender la vida de los participantes antes de que ingresaran al cuidado.

Se requieren más estudios

Una limitación importante de este estudio fue que tuvo un tamaño de muestra pequeño de solo ocho participantes. Los investigadores explican que esto se debió a los largos procesos involucrados en la evaluación de la capacidad de consentimiento de los pacientes con demencia.

Otra limitación del estudio fue que los investigadores estaban restringidos a un solo hospital en el Reino Unido, lo que limita la medida en que los hallazgos del estudio se pueden generalizar a otras poblaciones.

Sin embargo, el estudio es el primero en introducir el concepto de RV como un "espacio personal" disponible para los pacientes en cuidados a largo plazo.

Los autores sugieren que las áreas de investigación futura podrían incluir examinar qué tan factible es el uso de la realidad virtual entre pacientes con comportamientos desafiantes e investigar la realidad virtual como estimulación cerebral para las personas con demencia que pueden encontrar difíciles las evaluaciones basadas en tareas.

Aunque este estudio utilizó cinco entornos virtuales predeterminados, los autores dicen que podría ser posible adaptar los entornos a pacientes específicos. Por ejemplo, los desarrolladores de realidad virtual podrían recrear la casa de un paciente o un lugar que sea especial para ellos utilizando un video de realidad virtual de 360 ​​grados.

“La realidad virtual puede tener claramente beneficios positivos para los pacientes con demencia, sus familias y cuidadores”, comenta el coautor y conferenciante principal Chee Siang Ang, Ph.D. “Proporciona una calidad de vida más rica y satisfactoria de la que se puede obtener de otra manera, con muchos resultados positivos”, continúa.

"Con más investigación, será posible evaluar más a fondo los elementos de los entornos virtuales que benefician a los pacientes y utilizan la realidad virtual de manera aún más eficaz".

Chee Siang Ang, Ph.D.

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