¿Qué son los dolores de cabeza en racimo?

Los dolores de cabeza en racimo ocurren varias veces al día. Comienzan de repente, duran un tiempo limitado y pueden ser muy dolorosos.

Los ataques ocurren cíclicamente. Una serie de ataques regulares, conocida como período de racimo, puede durar algunos días, semanas o meses. A esto le siguen períodos de remisión, durante los cuales no hay dolores de cabeza.

Los dolores de cabeza en racimo no son comunes. Se cree que afectan aproximadamente a 1 de cada 1000 personas. Seis de cada 10 casos involucran a hombres, y la mayoría de ellos son fumadores. Por lo general, comienza después de los 20 años.

Datos rápidos sobre los dolores de cabeza en racimo

Estos son algunos puntos clave sobre los dolores de cabeza en racimo. Más detalles en el artículo principal.

  • Los dolores de cabeza en racimo normalmente afectan un lado de la cabeza y el área alrededor de los ojos. Puede haber un ojo enrojecido en el lado afectado de la cabeza y congestión nasal.
  • En los países del norte, son más comunes durante el otoño.
  • Afectan a alrededor de 1 de cada 1000 personas y los hombres tienen más probabilidades de verse afectados.
  • Un grupo a menudo aparece repentinamente, dura alrededor de una hora y luego desaparece repentinamente.
  • Durante un ataque o período de racimo, los dolores de cabeza ocurren con frecuencia. Durante la remisión, el dolor no se produce.

Tratamiento

Hay varias opciones de tratamiento para los dolores de cabeza en racimo.

No existe cura para los dolores de cabeza en racimo, pero los medicamentos, como sumatriptán, y otros tratamientos, incluida la oxigenoterapia, pueden ayudar a reducir la incidencia y la gravedad de los ataques.

El tratamiento tiene como objetivo aliviar algunos de los síntomas, acortar los períodos de dolores de cabeza y reducir su frecuencia.

Los analgésicos de venta libre (OTC, por sus siglas en inglés), como la aspirina o el ibuprofeno, no son efectivos porque el dolor comienza y termina tan rápidamente que para cuando el medicamento comienza a hacer efecto, el dolor de cabeza probablemente haya desaparecido.

Los medicamentos y tratamientos para los dolores de cabeza en racimo tienen como objetivo prevenirlos o actuar rápidamente.

Tratamientos de acción rápida

Los tratamientos que pueden proporcionar un alivio rápido incluyen:

Inhalación de oxígeno al 100 por ciento: inhalar oxígeno a través de una máscara a una velocidad de 7 a 10 litros por minuto puede brindar un alivio significativo en 15 minutos. No siempre es práctico tener un cilindro de oxígeno y un regulador a mano, pero se encuentran disponibles algunas unidades pequeñas. La terapia con oxígeno solo puede posponer los síntomas, en lugar de aliviarlos.

Sumatriptán inyectable (Imitrex): los triptanos son una clase de medicamento que puede tratar las migrañas. El sumatriptán actúa como agonista de los receptores de 5-hidroxitriptamina (5-HT). Puede tratar las migrañas y puede brindar un alivio rápido de los dolores de cabeza en racimo. El zolmitriptán (Zomig) es un aerosol nasal, pero solo funciona en algunos pacientes. La dosis para adultos es una inyección de 6 miligramos (mg). Se pueden tomar dos inyecciones en un período de 24 horas, con al menos una hora de diferencia.

Las personas con hipertensión no controlada (presión arterial alta) o cardiopatía isquémica no deben tomar este medicamento.

Dihidroergotamina: es un analgésico eficaz para algunas personas. Puede tomarse por vía intravenosa o inhalada. Un profesional médico deberá administrar una dosis intravenosa. La forma de inhalador es eficaz pero de acción menos rápida.

Octreótido (Sandostatin, Sandostatin LAR): son versiones sintéticas de somatostatina, una hormona cerebral. Se inyecta. Es un tratamiento eficaz para los dolores de cabeza en racimo y se considera seguro para las personas con hipertensión o cardiopatía isquémica.

Gotas nasales anestésicas locales: la lidocaína (xilocaína) es un tratamiento eficaz para los dolores de cabeza en racimo.

Cirugía: esta puede ser una opción si los tratamientos con medicamentos no funcionan o si la persona no puede tolerar los medicamentos. Sin embargo, esto es raro. Solo se puede realizar una vez y solo es adecuado para personas con dolor en un solo lado de la cabeza.

Los procedimientos quirúrgicos incluyen:

  • Cirugía convencional: el cirujano corta parte del nervio trigémino, que sirve al área detrás y alrededor del ojo. Existen riesgos de daño ocular.
  • Inyección de glicerol: se inyecta glicerol en los nervios faciales. Este tratamiento eficaz es más seguro que otros procedimientos quirúrgicos.

Posibles tratamientos futuros

Se están investigando algunas opciones de tratamiento nuevas.

Estimulación del nervio occipital: se implanta un pequeño dispositivo sobre el nervio occipital. Envía impulsos a través de electrodos. Parece ser bien tolerado y seguro de usar.

Estimulación cerebral profunda: esto implicaría la implantación de un estimulador en el hipotálamo, que parece estar relacionado con la sincronización de los dolores de cabeza en racimo. Esto cambiaría los impulsos eléctricos en el cerebro.

Algunos investigadores consideran que los tratamientos dirigidos al hipotálamo son los que tienen más probabilidades de éxito, y la estimulación cerebral profunda se ha descrito como “actualmente la opción más atractiva” para los pacientes que no responden a otros tratamientos.

Sin embargo, se necesitan más estudios para confirmar su seguridad y eficacia.

Tratamiento preventivo

La mayoría de las personas con dolores de cabeza en racimo toman medicamentos a corto y largo plazo. Cuando termina cada período de agrupaciones, los tratamientos a corto plazo se detienen, pero los tratamientos a largo plazo pueden continuar.

Si los ataques ocurren con frecuencia, o si uno dura más de 3 semanas, se recomiendan tratamientos preventivos. La persona tomará el tratamiento en el momento en que comiencen los dolores de cabeza y continuará hasta que termine el período de dolores de cabeza.

Medicamentos a corto plazo

Estos se toman hasta que uno de los medicamentos a largo plazo comience a funcionar.

Ejemplos incluyen:

  • Corticosteroides: estos esteroides, como la prednisona, suprimen la inflamación. Se trata de un fármaco preventivo de acción rápida que puede ayudar a las personas con síntomas nuevos o que tienen períodos prolongados de remisión y períodos breves en racimos.
  • Ergotamina (Ergomar): estrecha temporalmente los vasos sanguíneos de todo el cuerpo. Se toma por la noche antes de acostarse, ya sea debajo de la lengua o como supositorio rectal. La ergotamina no se puede tomar con triptanos. No debe usarse durante períodos prolongados o si la persona tiene mala circulación.
  • Anestesia en el nervio occipital: la inyección de anestésico puede adormecer este nervio, que se encuentra en la parte posterior de la cabeza. Como resultado, se bloquean los mensajes de dolor que viajan a lo largo de la vía nerviosa. Este tratamiento se interrumpe tan pronto como comienza a funcionar un medicamento preventivo a largo plazo.

Medicamentos a largo plazo

Los medicamentos a largo plazo se toman durante todo el período del clúster. Algunas personas pueden necesitar más de un medicamento a largo plazo.

  • Bloqueadores de los canales de calcio, como verapamilo (Calan, Verelan): se toman durante el período de agrupamiento y luego se disminuyen gradualmente, aunque algunas personas pueden necesitar usarlos a largo plazo. Los efectos secundarios incluyen estreñimiento, náuseas, cansancio, tobillos hinchados, presión arterial baja (hipotensión) y mareos. Si se aumenta la dosis, se necesitará un control cardíaco regular.
  • Carbonato de litio, por ejemplo, litio (Lithobid, Eskalith): utilizado para tratar el trastorno bipolar, también es eficaz para prevenir los dolores de cabeza en racimo crónicos. Los efectos secundarios incluyen aumento de la micción, diarrea y temblor. La intensidad de los efectos secundarios suele estar relacionada con la dosis, que el médico puede modificar. Los análisis de sangre regulares detectarán un posible daño renal.
  • Los medicamentos anticonvulsivos, como el divalproex (Depakote) y el topiramato (Topamax), también son tratamientos eficaces a largo plazo para los dolores de cabeza en racimo.

Síntomas

Los dolores de cabeza en racimo generalmente afectan solo un lado de la cabeza.

Los síntomas incluyen dolor intenso que comienza rápidamente, generalmente sin previo aviso. El dolor es continuo en lugar de punzante. Se ha descrito como punzante, punzante, ardiente y penetrante.

A menudo comienza alrededor del ojo y luego puede irradiarse a otras partes de la cabeza, incluida la cara, el cuello y los hombros. El dolor puede estar presente en una sien o una mejilla. Permanece en un lado de la cabeza.

También puede haber:

  • inquietud
  • enrojecimiento, hinchazón, lagrimeo en el ojo del lado del dolor
  • nariz tapada, bloqueada o que moquea en el lado del dolor
  • piel pálida
  • sudoración facial
  • pupila pequeña
  • caída del párpado en el lado del dolor

El dolor puede despertar a una persona durante la noche y puede ocurrir a la misma hora cada noche.

El individuo puede caminar de un lado a otro durante los episodios de dolor, sin poder permanecer quieto por mucho tiempo. Si se sientan, muchos pueden balancearse hacia adelante y hacia atrás en un intento por aliviar la incomodidad.

Cada grupo puede durar desde 15 minutos hasta varias horas, pero normalmente no más de una hora. Pueden ocurrir de uno a tres grupos cada día.

Después de un ataque, el dolor desaparecerá, pero la persona puede sentirse muy cansada.

Causas

No está claro exactamente por qué ocurren los dolores de cabeza en racimo.

Las investigaciones han descubierto que durante un ataque hay más actividad en el hipotálamo, un área del cerebro que controla la temperatura corporal, el hambre y la sed.

Puede ser que esta área del cerebro libere sustancias químicas que hacen que los vasos sanguíneos se ensanchen, lo que resulta en un mayor flujo de sangre al cerebro. Esto puede provocar dolores de cabeza.

Es un misterio por qué sucedería esto, pero es cierto que el alcohol, un aumento repentino de la temperatura o el ejercicio en un clima caluroso pueden desencadenar ataques.

La naturaleza cíclica de las cefaleas en racimo sugiere que pueden estar relacionadas con el reloj biológico, que se encuentra en el hipotálamo.

Los investigadores han descubierto que las personas que tienen dolores de cabeza en racimo suelen tener niveles inusuales de melatonina y cortisol durante un ataque.

Aparte del alcohol, los dolores de cabeza en racimo no están relacionados con el consumo de ningún alimento y no se han relacionado con el estrés mental o la ansiedad. El alcohol solo actúa como desencadenante si una persona se encuentra en medio de un período de racimo.

Puede haber un vínculo entre los dolores de cabeza en racimo y algunos medicamentos, como la nitroglicerina, que se usa para el tratamiento de enfermedades cardíacas.

En los países del norte, los ataques tienden a ser más frecuentes durante el otoño y la primavera. Las variaciones extremas de temperatura pueden desencadenar un episodio durante un ataque. El cambio de temperatura suele estar relacionado con un rápido aumento de la temperatura corporal.

Tratamiento natural

Dado que las causas de los dolores de cabeza en racimo siguen sin estar claras, no existen medidas de estilo de vida comprobadas para prevenirlos.

Reducir la ingesta de alcohol puede minimizar los ataques de cefalea en racimo.

Lo siguiente puede ayudar a reducir el riesgo de dolores de cabeza:

  • Evitar el alcohol: en momentos en que se producen dolores de cabeza, la abstinencia de alcohol puede ayudar a reducir la cantidad de dolores de cabeza.
  • Evitar algunos medicamentos: la nitroglicerina inhalada hace que los vasos sanguíneos se dilaten o agranden, y está relacionada con los ataques de cefalea en racimos.
  • Evitar hacer ejercicio en climas cálidos: esto puede desencadenar dolores de cabeza en racimo.
  • Mantener una temperatura corporal regular: un aumento repentino de la temperatura corporal puede desencadenar un dolor de cabeza en aquellos que son susceptibles.
  • Deje de fumar o evite fumar: un porcentaje significativamente mayor de personas con cefalea en racimo son fumadores, en comparación con el resto de la población. Aunque no está probado, dejar de fumar puede ayudar.
  • Mantenga un patrón de sueño regular: los dolores de cabeza en racimo se han asociado con cambios en la rutina del sueño.

Entre el 10 y el 20 por ciento de las personas desarrollan resistencia a los medicamentos que se usan normalmente para tratar los dolores de cabeza en racimo.

Pueden encontrar algún alivio en lo siguiente:

  • La melatonina puede ayudar a tratar los ataques que ocurren durante la noche.
  • La capsaicina, aplicada dentro de la nariz, puede ayudar a disminuir la gravedad y la frecuencia de los dolores de cabeza.

Sin embargo, los estudios no han confirmado su eficacia.

Los dolores de cabeza en racimo pueden alterar la rutina diaria y esto puede provocar estrés y depresión. Un consejero puede ayudar a desarrollar estrategias de afrontamiento.

¿Dolores de cabeza en racimo o migraña?

Los dolores de cabeza en racimo y las migrañas son formas graves de dolor de cabeza, pero son diferentes y necesitan un tratamiento diferente.

Antes de una migraña, una persona a menudo experimentará un "aura" o alteraciones visuales, incluidas luces intermitentes o líneas en zigzag. Una migraña puede durar hasta 72 horas y comúnmente involucra náuseas, vómitos y sensibilidad a la luz.

Un dolor de cabeza en racimo comienza y termina repentinamente y dura menos tiempo. A menudo presenta congestión, ojos llorosos y secreción nasal. Normalmente afecta solo un lado de la cabeza y el ojo que está lloroso está del mismo lado.

Una persona con migraña prefiere acostarse durante un ataque, pero las personas con dolores de cabeza en racimo dicen que acostarse empeora el dolor.

Sincronización

Un período de racimo suele durar de 1 a 12 semanas. A menudo comienzan en momentos similares del calendario, especialmente durante la primavera o el otoño.

Dolores de cabeza en racimo episódicos: una serie de dolores de cabeza agudos que normalmente duran de 1 semana a 3 meses (aunque en casos raros pueden durar hasta un año), generalmente seguidos de 6 a 12 meses de remisión, sin dolor. Entonces el período se repite.

Dolores de cabeza en racimo crónicos: el período en racimo puede persistir durante varios meses, un año o más. Los períodos de remisión son breves y duran quizás un mes.

Un período de agrupación puede consistir en:

  • ocurrencias diarias, con síntomas que aparecen varias veces al día
  • un ataque, que dura desde 15 minutos hasta 3 horas
  • ataques que ocurren aproximadamente a la misma hora todos los días
  • ataques que tienen más probabilidades de ocurrir por la noche

Factores de riesgo

Muchos hombres que experimentan dolores de cabeza en racimo son fumadores.

Los factores de riesgo de los dolores de cabeza en racimo incluyen:

  • Sexo: alrededor del 60% de las personas que padecen estos dolores de cabeza son hombres.
  • Edad: la mayoría de los dolores de cabeza en racimo comienzan después de los 20 años.
  • Ascendencia étnica: los dolores de cabeza en racimo son dos veces más comunes entre las personas de ascendencia africana.
  • Fumar: la mayoría de los hombres con dolores de cabeza en racimo son fumadores.
  • Consumo de alcohol: el alcohol parece ser un desencadenante clave durante un período de racimo, pero no durante la remisión.
  • Genética: si un familiar cercano tiene dolores de cabeza en racimo, existe una mayor probabilidad de padecerlos.

Cualquiera que tenga dolores de cabeza regulares debe consultar a un médico. El tratamiento a menudo puede aliviar los síntomas y puede ser necesario descartar cualquier posible causa subyacente.

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