Cómo un metal activado por luz podría destruir las células cancerosas

Un nuevo enfoque innovador para la terapia del cáncer sugiere que un compuesto del metal iridio podría, cuando se activa con la luz, apuntar y destruir las células cancerosas.

Un compuesto metálico recientemente desarrollado podría ofrecer una estrategia eficaz contra el cáncer.

Por el momento, existen muchos tipos diferentes de tratamiento contra el cáncer.

Estos van desde la quimioterapia y la radioterapia hasta la inmunoterapia, que refuerza las propias defensas del cuerpo contra el cáncer.

Sin embargo, los científicos siempre están buscando formas nuevas y más eficientes de atacar y eliminar los tumores.

Investigadores de la Universidad de Warwick en el Reino Unido han realizado recientemente un nuevo estudio. Sus resultados sugieren que el uso de un enfoque llamado terapia fotodinámica, que utiliza partículas de luz para activar ciertos compuestos químicos, podría ser eficaz contra el cáncer.

En el estudio, cuyos hallazgos ahora aparecen en la revista. Edición internacional de Angewandte Chemie - los científicos demuestran que un compuesto del iridio metálico puede provocar la destrucción de las células cancerosas.

Un nuevo enfoque terapéutico

Cuando se activa mediante rayos de luz, explican los investigadores, el iridio unido a la albúmina, que es una proteína presente en la sangre, puede "activar" selectivamente especies oxidantes en los núcleos de las células cancerosas. Estas especies son moléculas de oxígeno letales capaces de hacer que una célula se autodestruya.

“Es sorprendente que esta proteína grande pueda penetrar en las células cancerosas y liberar iridio que puede matarlas de forma selectiva al activarse con luz visible”, dice el coautor del estudio, el profesor Peter Sadler.

"Si esta tecnología puede trasladarse a la clínica, podría ser eficaz contra cánceres resistentes y reducir los efectos secundarios de la quimioterapia".

Prof. Peter Sadler

El profesor Sadler y su equipo diseñaron un "recubrimiento" especial que permitió que el iridio se "vincule" con la albúmina. El nuevo compuesto de iridio actúa como un fotosensibilizador eficaz, o una sustancia activada por la luz, en este caso producida por fibras ópticas, que puede apuntar específicamente a ciertas especies de oxígeno dentro de las células cancerosas.

En este nuevo enfoque, la albúmina ayuda a administrar el compuesto de iridio directamente al núcleo de las células cancerosas. Una vez que se ha producido esta colocación, los científicos activan el compuesto mediante la exposición a la luz.

Finalmente, el compuesto de iridio activado "enciende" las moléculas de oxígeno mortales dentro de los núcleos de las células cancerosas, destruyéndolas desde el interior.

Los investigadores pudieron rastrear todos estos cambios en tiempo real mediante el uso de un microscopio, ya que el iridio y la albúmina combinados se volvieron fosforescentes y su progreso fue fácil de rastrear.

Un hallazgo "fascinante"

Además, como dicen los científicos en el artículo publicado, la combinación de iridio y albúmina "exhibió una larga vida de fosforescencia" y el producto fue eficaz "contra una variedad de líneas de células cancerosas".

"Es fascinante", dijo la coautora del estudio Cinzia Imberti, "cómo la albúmina puede entregar nuestro fotosensibilizador tan específicamente al núcleo".

"Estamos en una etapa muy temprana", agrega, "pero estamos ansiosos por ver adónde puede conducir el desarrollo preclínico de este nuevo compuesto".

Imberti también afirma que los investigadores pudieron desarrollar este prometedor compuesto gracias a la diversidad de investigadores a bordo y a las importantes subvenciones que recibieron.

"Nuestro equipo no solo es extremadamente multidisciplinario", dice Imberti, "que incluye biólogos, químicos y farmacéuticos, sino que también es muy internacional, incluidos jóvenes investigadores de China, India e Italia, apoyados por Royal Society Newton y Sir Henry Wellcome Fellowships".

El próximo paso para el equipo será realizar ensayos preclínicos para el nuevo compuesto para probar aún más su seguridad y eficacia en el tratamiento de diferentes tipos de cáncer.

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