Los investigadores diseñan una prueba más 'amigable para los niños' para el autismo

Los métodos actuales para diagnosticar el autismo en los niños utilizan cuestionarios y evaluaciones de psicólogos. Sin embargo, estos métodos pueden resultar estresantes para las personas jóvenes. Una nueva investigación sugiere ahora una prueba fácil y sin estrés que simplemente rastrea la mirada.

Los investigadores han ideado un método nuevo y menos estresante para diagnosticar el autismo basado en "cómo un niño ve todo".

"Los enfoques actuales para determinar si alguien tiene autismo no son realmente adecuados para los niños", señala Mehrshad Sadria, quien actualmente está cursando una maestría en la Universidad de Waterloo en Canadá.

Sadria y sus colegas han estado ocupados buscando un medio alternativo para diagnosticar el autismo, al que los especialistas se refieren como trastorno del espectro autista (TEA), desde una edad temprana.

Un diagnóstico temprano, explican los investigadores, podría ayudar a las personas a identificar métodos para hacer frente a los síntomas que podrían afectar su bienestar desde una edad temprana, y esto podría garantizar una mejor calidad de vida en el futuro.

“Nuestro método permite que el diagnóstico se realice con mayor facilidad y con menos posibilidad de errores. La nueva técnica se puede utilizar en todos los diagnósticos de TEA, pero creemos que es particularmente eficaz para los niños ”, agrega Sadria.

Los investigadores explican cómo buscaron un mejor método de diagnóstico y lo que implica este método en un artículo de estudio que aparece en la revista. Computadoras en biología y medicina.

La importancia de una mirada reveladora

En su artículo, los investigadores señalan que concibieron un nuevo tipo de método de diagnóstico basado en ciertos aspectos que parecen ser típicos de los individuos autistas. Más específicamente, las personas autistas parecen evaluar los rostros de otras personas de una manera muy distintiva.

“[L] a atención abierta con la que las personas con TEA se orientan y dirigen a los rostros, así como las maneras en las que exploran visualmente los rostros e interpretan la información de la mirada, parece exhibir características distintas de las de los individuos [de desarrollo típico]”, los autores del estudio. escribir.

Partiendo de esta premisa, los investigadores creían que podían utilizar este modo específico de evaluación facial para detectar los rasgos de autismo desde el principio.

Para desarrollar este novedoso método de diagnóstico y descubrir exactamente cómo los niños autistas pueden mirar las caras de manera diferente en comparación con sus pares neurotípicos, los investigadores trabajaron con un grupo de 17 niños autistas (con una edad promedio de 5,5 años) y 23 niños neurotípicos (con una edad promedio de 5,5 años). edad media de 4,7 años).

“Todos los padres o tutores legales dieron su consentimiento informado por escrito [para que los niños] participaran en el estudio de acuerdo con los principios explicados en la Declaración de Helsinki”, señalan los autores en su artículo.

El equipo mostró a cada niño 44 fotografías con diferentes caras, cada una de las cuales mostró en una pantalla de 19 pulgadas que habían conectado a un sistema de seguimiento ocular. Este sistema especializado fue capaz de localizar dónde iba primero la mirada de cada niño y a qué puntos del rostro viajaba luego su mirada.

Los investigadores se centraron en siete áreas clave de interés en las que la mirada de un niño podría fijarse cuando estudia un rostro en una pantalla. Estos fueron: debajo del ojo derecho, en el ojo derecho, debajo del ojo izquierdo, en el ojo izquierdo, en la nariz, en la boca y en otras partes de la pantalla.

Los investigadores señalan que, en comparación con los niños neurotípicos, los niños autistas que participaron en este estudio pasaron mucho más tiempo estudiando la boca y significativamente menos tiempo mirando a los ojos.

Además, el equipo pudo encontrar cuatro formas diferentes de evaluar la mirada típica de un niño autista. Les resultó útil mirar:

  • la cantidad de áreas de interés en una cara que el niño miró hacia y desde
  • la frecuencia con la que la mirada del niño pasa por alto una tercera área de interés cuando mira de un área de interés a otra
  • qué tan rápido miraron de un área de interés a otra
  • cuán importante parecía ser un área de interés en su evaluación del rostro, a juzgar por la frecuencia con la que miraban en su dirección

"Se trata de cómo un niño ve todo"

Los investigadores argumentan que como método para evaluar los rasgos del autismo, una "prueba de la mirada" sería mucho menos estresante para un niño pequeño que las preferencias diagnósticas actuales.

"Es mucho más fácil para los niños simplemente mirar algo, como la cara animada de un perro, que completar un cuestionario o ser evaluados por un psicólogo", dice la coautora del estudio, la profesora Anita Layton, quien supervisa el trabajo de Sadria como estudiante de maestría.

“Además, el desafío al que se enfrentan muchos psicólogos es que a veces los comportamientos se deterioran con el tiempo, por lo que es posible que el niño no muestre signos de autismo, pero unos años más tarde, algo comienza a aparecer”, agrega el profesor Layton. Este nuevo método de diagnóstico, argumenta el investigador, es más confiable que las pruebas tradicionales.

“Nuestra técnica no se trata solo de comportamiento o si un niño se enfoca en la boca o en los ojos. Se trata de cómo un niño lo ve todo ".

Prof. Anita Layton

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